Gli atleti lasciano presto il liceo per incassare i loro nomi


Il quarterback Quinn Ewers di Southlake, Texas, avrebbe dovuto guidare la storica squadra del liceo della sua città questo autunno nella sua ricerca di un altro campionato statale come migliore prospettiva di calcio della nazione.

Invece, il 2 agosto, Ewers ha annunciato che si sarebbe laureato in anticipo, avrebbe saltato la sua stagione da senior alla Carroll High School e si sarebbe iscritto alla Ohio State per perseguire il lavoro di quarterback iniziale lì e potenzialmente centinaia di migliaia di dollari in accordi di sponsorizzazione che gli atleti NCAA sono ora liberi di negoziare.

Ewers, 18, detto su Twitter che era motivato, in parte, dalla frustrazione per una nuova legge del Texas che impedisce agli atleti delle scuole superiori di firmare accordi simili.

Un altro atleta del liceo, Mikey Williams, una star del basket diciassettenne della Carolina del Nord con oltre tre milioni di follower su Instagram, ha firmato a luglio con una società di gestione e marketing per assicurarsi accordi di sponsorizzazione. Ha intenzione di giocare questa stagione per una squadra indipendente che non è vincolata dalle regole che disciplinano gli sport delle scuole superiori in North Carolina. Gestione sportiva Excel, che rappresenta Williams, ha detto a ESPN che si aspetta che l’accordo commerciale guadagnerà milioni di dollari per l’adolescente, che non è idoneo per il draft NBA fino al 2024.

Proprio come i college hanno iniziato a lottare con questi problemi nelle ultime settimane, così anche le scuole superiori, dove alcuni dei migliori giocatori hanno numeri sui social media impressionanti quanto le loro statistiche atletiche.

Alcuni temono che gli sport delle scuole superiori, e l’orgoglio e l’identità unici che forniscono a posti come Southlake, non saranno gli stessi che i grandi soldi influenzano i migliori atleti.

“C’è quasi una storia d’amore sugli sport tradizionali delle scuole superiori”, ha affermato Karissa Niehoff, direttrice esecutiva della Federazione nazionale delle associazioni delle scuole superiori statali. Teme che gli accordi di sponsorizzazione per gli atleti di preparazione significhino “l’ultimo bastione del dilettantismo sarà andato”.

Ma, in verità, molti hanno messo in discussione le restrizioni del dilettantismo per decenni. E l’antica nozione di cosa dovrebbero essere gli sport delle scuole superiori – stelle nostrane che giocano davanti a luci brillanti, cheerleader e bande musicali per nient’altro che l’amore per la scuola e la comunità – si sta evolvendo ulteriormente man mano che anche gli atleti adolescenti vengono reclutati come lanciatori.

In generale, agli atleti delle scuole superiori non è consentito firmare accordi di sponsorizzazione collegati alle loro squadre delle scuole superiori. Ma sembra esserci un margine di manovra in alcuni stati per gli atleti da pagare per firmare autografi o tenere campi in privato. E le regole possono variare a seconda della scuola, a seconda che sia affiliata a un’associazione atletica delle scuole superiori statali.

“È il selvaggio West”, ha detto Niehoff.

In Texas, uno dei tre stati che proibiscono specificamente agli atleti delle scuole superiori di firmare accordi di sponsorizzazione, i legislatori statali hanno già segnalato la volontà di rivedere un divieto entrato in vigore il 1 luglio, data la conseguenza involontaria di un atleta di punta come Ewers che salta il suo ultimo anno.

Tutti gli stati probabilmente riesamineranno le proprie regole, dicono gli esperti, alla luce di ciò che Robert Zayas, direttore esecutivo della New York State Public High School Athletic Association, descrive come una crescente difficoltà di differenziare “tra uno studente che capitalizza la propria fama atletica ed essere un influencer sui social media”.

Una proposta di revisione da parte dell’associazione dello stato di New York, simile a una regola della California, consentirebbe agli atleti delle scuole superiori di trarre profitto dal proprio nome, immagine e somiglianza a condizione che non fosse fatto in associazione con una scuola, una squadra, una divisa o un logo.

“Se uno studente-atleta è in grado nei fine settimana o durante l’estate di lavorare in una concessionaria di auto e guadagnare 15 dollari l’ora lavando auto, perché lo stesso studente non sarebbe in grado di invogliare le persone ad acquistare un’auto da quella stessa concessionaria? e guadagnare $ 1,500?” ha detto Zaya.

Le nozioni consuete di dilettantismo sono diventate datate. Le Olimpiadi hanno abbandonato il divieto per i professionisti alla fine degli anni ’80. La medaglia d’oro nello skateboard da strada femminile ai Giochi di Tokyo appena conclusi, 13 anni Momiji Nishiya del Giappone, elenca più di una mezza dozzina di sponsor aziendali sul suo account Instagram.

Ewers e Williams non sono i primi atleti delle scuole superiori a diventare insofferente alle restrizioni del dilettantismo in America.

Olivia Moultrie, un fenomeno calcistico adolescente di Portland, Ore., ha ricevuto un’offerta di borsa di studio dalla Carolina del Nord all’età di 11 anni, ma invece è diventata professionista, firmando un contratto di sponsorizzazione con Nike a 13. A luglio, a 15 anni, è diventata la giocatrice più giovane di sempre nella National Women’s Soccer League dopo una sfida antitrust di successo a l’età minima richiesta dalla lega è di 18 anni.

“Non ho problemi con questa impazienza”, ha detto Anson Dorrance, che ha allenato la Carolina del Nord a 22 titoli di calcio femminile NCAA. “Sostengo questi ragazzi che vogliono usare il loro nome, immagine e somiglianza per generare reddito. Chi siamo noi per impedire loro di farlo? Stanno monetizzando la loro passione”.

Gli Stati Uniti sono uno dei pochi paesi in cui l’atletica giovanile è organizzata principalmente da scuole anziché da società sportive. Alcuni amministratori, allenatori e funzionari hanno espresso preoccupazione per il fatto che atleti famosi come Ewers e Williams potrebbero cavalcare la cresta di un’onda che potrebbe inondare i costumi e le norme degli sport sponsorizzati dalla scuola.

Joe Martin, direttore esecutivo della Texas High School Coaches Association, ha affermato che potrebbero svilupparsi diversi problemi se alcuni giocatori avessero contratti di sponsorizzazione: tensioni e gelosie negli spogliatoi che minano lo spirito di squadra e la coesione. Aumento dell’abuso delle regole di trasferimento mentre le scuole superiori potenti reclutano giocatori con la promessa che possono costruire meglio i loro marchi con una maggiore visibilità. Situazioni imbarazzanti in cui alcuni giocatori delle scuole superiori guadagnano più dei loro allenatori.

“Il ragazzo Ewers a Southlake sta facendo più di tutto lo staff tecnico, punto; pensaci», disse Martin. “È qualcosa che non abbiamo mai dovuto affrontare prima come allenatori”.

Tuttavia, il calcio e il basket delle scuole superiori ai massimi livelli sono diventati da tempo un grande business. Anche l’idea di una squadra scolastica ha subito in alcuni casi una metamorfosi radicale. Williams ha in programma di giocare a basket in questa stagione per la neonata Vertical Academy, con sede a Charlotte, NC, e fondata da suo padre. Giocherà un palinsesto nazionale e prevede di essere sponsorizzato da un’azienda calzaturiera. Vertical Academy è un team indipendente, non una scuola; Williams prenderà lezioni online o di persona in una scuola cristiana che ha frequentato in precedenza, Mahlon Williams, suo padre, ha detto al Charlotte Observer.

Il reclutamento è all’ordine del giorno, legalmente e di nascosto, nel calcio e nel basket delle scuole superiori. L’IMG Academy in Florida attira atleti da tutto il paese ea livello internazionale. I giochi vengono regolarmente trasmessi dalla televisione nazionale e i campi e i tornei per i giocatori d’élite sono sponsorizzati da aziende di scarpe. I migliori giocatori ricevono offerte di borse di studio universitarie già dall’ottavo anno.

La Carroll High School di Southlake, fuori Dallas, gioca a football in uno stadio da 15 milioni di dollari. (Un’altra potenza dell’area di Dallas, la Allen High School, gioca in uno stadio da 60 milioni di dollari.) La potenza della stella di Ewers, ora non disponibile per la sua squadra del liceo, ha aiutato Carroll a essere prenotato suonerà il suo debutto stagionale il 26 agosto su ESPNU all’AT&T Stadium, casa dei Dallas Cowboys.

Ewers avrebbe preferito rimanere alla Carroll High se avesse potuto beneficiare di opportunità economiche lì, ha detto lui e i suoi genitori Pete Thamel di Yahoo Sports, che per primo riportò l’intenzione del quarterback di partire per l’Ohio State.

“Non abbiamo bisogno di soldi”, ha detto a Yahoo Sports Curtis Ewers, padre di Quinn e dirigente di petrolio e gas. “È solo il principio.”

Quinn Ewers e la sua famiglia non hanno risposto alle richieste di commenti del Times. Lunedì, prima di partire per l’Ohio State, ha annunciato il suo primo contratto di sponsorizzazione, con una società di bevande con sede a Dallas chiamata Holy Kombucha. È allineato con un programma di prevenzione del suicidio nelle scuole chiamato Hope Squad.

Un video di 45 secondi di Ewers lo mostrava mentre faceva girare un pallone da calcio al dito e imitava uno scatto dal centro con una lattina di tè fermentato. Entro giovedì, il video ha avuto più di 600.000 visualizzazioni. La società ha rifiutato di fornire dettagli sull’approvazione, tranne per dire che era per almeno un anno. Una persona che ha familiarità con l’accordo ha detto che avrebbe pagato a Ewers sei cifre, un numero che sicuramente attirerà l’attenzione tanto quanto le sue statistiche del liceo di 73 passaggi da touchdown, 6.445 yard e solo otto intercettazioni in due stagioni universitarie.

“Avremmo potuto scegliere qualsiasi altro atleta, con un nome più grande”, ha detto Theresa Pham, co-fondatrice e direttore operativo di Holy Kombucha. Ma data la giovinezza, la visibilità e l’influenza di Ewers sui social media – ha più di 123.000 follower combinati su Instagram e Twitter – la sua capacità di sensibilizzare alla prevenzione del suicidio e alle bevande dell’azienda ha reso il suo sostegno “una partnership perfetta”.

A luglio, Williams, una guardia di 6 piedi e 2 classificata come la prospettiva n. 7 tra i primi 100 giocatori di ESPN per la classe 2023, è diventato il primo giocatore di basket delle superiori a firmare un accordo per monetizzare il suo nome, immagine e somiglianza.

Nativo di San Diego, Williams ha segnato 77 punti in una partita da matricola alla San Ysidro High School. È un abile tiratore e un fragoroso schiacciatore. Ma forse la cosa più impressionante è il marchio accuratamente coltivato che ha sviluppato sui social media. Secondo quanto riferito, Williams è così popolare che aveva bisogno di una scorta della polizia in un recente torneo dell’AAU.

“È un’anomalia nella situazione di qualcuno che è un fenomeno delle scuole superiori”, ha affermato Matt Davis, vicepresidente di Excel Sports Management, che prevede di lanciare partnership globali con i marchi nei prossimi mesi. “È un creatore di contenuti. È un giocatore di basket eccezionale. Ha un grande seguito da più di qualche anno”.

Per la maggior parte degli atleti delle scuole superiori, tuttavia, monetizzare il proprio nome, immagine e somiglianza equivarrà a “un paio di centinaia di dollari al mese” utilizzando le proprie capacità di media digitali, ha affermato Blake Lawrence, co-fondatore e amministratore delegato di Opendorse, una società tecnologica che aiuta gli atleti a generare opportunità di sponsorizzazione.

“Queste non sono le approvazioni di tuo nonno” per apparire sui cartelloni pubblicitari o fare apparizioni pubbliche, ha detto Lawrence. “Questo è uno studente del secondo anno del liceo che trasmette in streaming su Twitch e fa sì che decine di migliaia di spettatori si sintonizzino in diretta. Cosa gli impedisce di rivolgere un grido a Subway o a un ospedale locale?”

Un senso di dilettantismo può essere mantenuto finché le scuole superiori stesse non pagano gli atleti per giocare, ha detto Lawrence. Per i fan che assistono alle partite di calcio e basket il venerdì sera, ha detto: “Sapere che un bambino guadagna un dollaro o due su YouTube o viene pagato per un autografo, non cambierà il modo in cui esultano”.

In effetti, Lawrence ha detto: “Se una scuola lo fa bene, celebrerà che i suoi atleti sono commerciabili e potrebbero vedere più fan sugli spalti”.



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