Estinzione della faccia della cicuta orientale. Una piccola mosca potrebbe salvarli

Le foreste decidue sono costituite da molti tipi diversi di alberi che perdono le foglie ogni inverno: querce, betulle, frassini, aceri, pioppi. Quando un frassino scompare da una foresta decidua, perché è stato ucciso da una piralide di frassino smeraldo, forse, altri alberi frondosi si affollano sulla carneficina. Le foreste di cicuta sono dominate da un tipo di albero. Crescono in banchi massicci e ondulati di verde omogeneo che sono vibranti 365 giorni all’anno. Quando la cicuta scompare da una foresta di cicuta, non rimane molto alle spalle.

Gli Hemlock sono una specie fondamentale, nel senso che svolgono un ruolo fondamentale nella strutturazione delle comunità ecologiche. Il loro più grande contributo è l’ombra profonda che creano. Solo l’1% della luce solare che colpisce una chioma di cicuta riesce a raggiungere il suolo della foresta. I rami piumati degli alberi scendono verso terra invece che su verso la luce, creando una cupola ovattata. Le temperature sotto questa tenda verde possono essere fino a 10 gradi Fahrenheit più fredde rispetto al mondo esterno in cima all’albero e altri 5-10 gradi più fredde alla sua base.

In inverno, la tenda tiene la neve lontana da terra. I cervi si raccolgono nella circonferenza dei rami della cicuta, al riparo dalla neve profonda che si accumula sotto gli alberi decidui spogli. Il gallo forcello e il gufo sbarrato nidificano nei baldacchini superiori della cicuta. Le lepri con le racchette da neve rosicchiano i suoi rami verdi. I porcospini rosicchiano la sua corteccia ricca di tannini. In primavera, mentre il sole tramonta e scioglie neve e ghiaccio altrove, la cicuta conserva i cerchi di neve sui tronchi, che lisciviano lentamente nei ruscelli e nei torrenti vicini e li mantengono freschi. La trota di fiume dipende da queste infusioni rinfrescanti di acqua ghiacciata, così come molte specie di salamandra, rane, rospi e mosche.

Anche gli umani lo sanno, anche se non lo sanno. Le cicute usano l’acqua in modo più conservativo rispetto alle specie di alberi di latifoglie perché i loro rami densi creano microclimi umidi e freschi. “Se hai cicute lungo i corsi d’acqua che vengono sostituiti da legno duro che consuma più acqua, hai il potenziale per asciugare i corsi d’acqua, almeno in estate”, ha detto Orwig, l’ecologo della foresta di Harvard. Questi corsi d’acqua sono utilizzati per il nuoto, la pesca e la ricreazione, una parte importante del nord-est identità regionale. E non importa dove crescono, le cicute forniscono benefici finanziari ed estetici di cui godono gli esseri umani. UN studio che ha esaminato il declino della cicuta nel Connecticut centrale e nel Massachusetts nel corso di cinque anni in nove contee, ha riscontrato un calo dei valori delle proprietà di 105 milioni di dollari.

“La maggior parte delle persone guarda le cicute come questa cosa verde”, ha detto Whitmore, di Cornell. “Ma poi approfondisci ulteriormente e vedi tutti i tipi di funzioni ecosistemiche davvero importanti associate al raffreddamento e al clima che creano”.

E le cicute non sono buone solo per le creature e gli umani che vivono nelle vicinanze. Sono anche molto bravi a intrappolare l’anidride carbonica.

Gli Hemlock possono sequestrare circa 12 tonnellate di anidride carbonica per due acri e mezzo, secondo un studio del 2002 che paragonava la cicuta ad altre specie arboree. Questo è più CO2 rispetto alle querce e ai pini ponderosi analizzati dallo studio. Ma l’adelgide lanoso potrebbe trasformare le cicute da pozzi di carbonio in fonti di carbonio. È già successo nel 2014 nella foresta di Harvard. I ricercatori hanno documentato uno stand di cicuta che ha iniziato a produrre carbonio invece di sequestrarlo. “La foresta può comportarsi come una fonte di carbonio con la perdita della cicuta”, Orwig, che ha contribuito a documentare quel passaggio dal pozzo alla sorgente in un studio 2020, disse.

Un precedente Harvard studio ha mostrato che l’adelgide lanoso potrebbe assorbire l’8% delle capacità di sequestro del carbonio delle foreste nordorientali tra il 2000 e il 2040. Ma quello studio e altri prevedono che le specie di alberi di latifoglie, e in particolare un albero opportunista chiamato betulla nera, alla fine sostituiranno i morti e la cicuta morente, una tendenza che i ricercatori hanno già notato nei boschi del nord-est. Passato il 2040, lo studio di Harvard prevede che quelle betulle nere cattureranno il 12% Di più carbonio rispetto alle cicute che hanno sostituito. Ma a breve termine, quella diminuzione dell’8 per cento del sequestro del carbonio è un grosso problema, afferma Audrey Barker Plotkin, una scienziata senior presso la foresta di Harvard che ha trascorso anni a studiare l’impatto degli invasivi sulle cicute.

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