Vediamo gli altri online come umani?

Mi sono spesso chiesto se parte del motivo per cui c’è così tanto veleno su Twitter e altri social media è che è difficile riconoscere effettivamente pezzi di testo su uno schermo come provenienti da esseri umani reali e sensibili.

Sono stato spinto in questo pensiero da a recente Washington Post storia su Brianna Wu, che era stata oggetto di molestie estreme diversi anni fa durante la situazione GamerGate. Apparentemente viene contattata da alcuni ex membri di quel gruppo, che stanno inviando scuse e rimpianti per le loro azioni passate. La storia mi ha ricordato qualcosa che mi è successo molto tempo fa, ai tempi del BBS (bulletin board system).

Abbi pazienza con me per un paio di paragrafi mentre preparo la scena.

Innanzitutto, per coloro che potrebbero non saperlo, i BBS erano gruppi di discussione online basati su testo, molti dei quali locali, che erano popolari prima che il web diventasse dominante, soprattutto negli anni ’80 e all’inizio degli anni ’90. (L’Atlantico ha pubblicato una storia nel 2016 mi dava un’idea di cosa fossero le BBS.) Sono diventato un membro e poi un sysop (amministratore di sistema) di uno di questi gruppi di New York, chiamato Women’s BBS (o WBBS). Abbiamo cercato di creare un luogo in cui le persone potessero avere una conversazione ragionevole in un momento in cui le donne erano ancora viste come intruse in molti (forse la maggior parte) degli spazi online. Sebbene nella BBS vi fossero aree riservate alle donne, la maggior parte dei gruppi di discussione era aperta a tutti.

Naturalmente, abbiamo avuto la nostra parte di, beh, cretini. Coloro che sembravano in grado almeno di sostenere un qualche tipo di discussione, per quanto aspra, sono stati spostati in una sezione separata chiamata “The Battleground”, dove chiunque amava il confronto poteva urlarsi l’un l’altro a proprio piacimento. I post davvero brutti sono stati appena cancellati.

Il che mi porta (finalmente) alla mia storia. Un giorno, mentre stavo facendo il mio solito giro delle nuove voci, mi sono imbattuto in uno di questi post, una raccolta di oscenità piuttosto deboli. Stavo per cancellarlo, quando mi sono reso conto (dal tono generale e da alcuni errori di ortografia) che probabilmente era stato scritto da qualcuno nella sua adolescenza o anche più giovane. Così, invece, ho postato una risposta, qualcosa del tipo: “Ti rendi conto che alcune delle donne qui hanno la tua età? E che alcuni hanno l’età di tua madre? Diresti qualcosa di così offensivo a tua madre? O a qualcuno che conosci?”

Con mia grande sorpresa, ho ricevuto una risposta imbarazzata. Si è scoperto che la cattiveria piuttosto pomposa proveniva da un dodicenne che non aveva elaborato psicologicamente che le persone che leggevano il suo post fossero veri, veri esseri umani con personalità e vite. Per lui, erano solo nomi impersonali sullo schermo, nomi associati a un movimento che gli era stato detto essere ridicolo e malvagio da fumetti. Rispondendogli come una persona reale, ero diventato reale.

Abbiamo conversato avanti e indietro per circa un’ora, della sua vita, della scuola e di altri argomenti. Alla fine, gli ho chiesto di pensare sempre a chi avrebbe letto ciò che ha pubblicato online, perché erano reali quanto lui. Non so se la nostra conversazione abbia fatto qualche differenza per lui a lungo termine. Mi piace pensare che l’abbia fatto.

Naturalmente, da quei primi piccoli passi di interazione online, le cose sono cambiate radicalmente.

L'universo online è un luogo molto, molto più complesso e spesso frustrante in cui navigare.

L’universo online è un luogo molto, molto più complesso e spesso frustrante in cui navigare.
Illustrazione di William Joel / The Verge

Non solo servizi come Facebook e Twitter hanno reso la conversazione online parte della vita di tutti (piuttosto che un sottoinsieme dell’alfabetizzazione informatica), ma non ci stiamo più solo scambiando messaggi di testo. E penseresti che app come TikTok renderebbero ovvio che le persone che inviano i loro messaggi nel mondo sono, in effetti, persone.

O no. Nella mia esperienza, i video su TikTok e YouTube sembrano attirare tanto, se non di più, vetriolo quanto i messaggi di testo.

Così sono andato alla ricerca di risposte. Ci sono stati un sacco di articoli che hanno sottolineato la psicologia delle interazioni online e hanno ipotizzato varie teorie sul motivo per cui le persone sembrano sentirsi più libere di attaccare gli altri online. Uno, da Scienza del mosaico e ripubblicato dalla BBC, descrive diversi esperimenti comportamentali e postula che se sei cattivo online, nessuno che conosci nella “vita reale” vedrà. Un altro, di KQED, descrive il “effetto disinibizione online” che dice che essere online abbassa le tue inibizioni. E ancora un altro della Chicago School of Professional Psychology parla di come i social media influenzino negativamente la nostra immagine di noi stessi facendoci confrontare costantemente noi stessi con gli altri.

E quelli sono solo i primi tre che ho incontrato.

Poiché siamo umani, non ci sono risposte definitive. Il che significa che quando scruto Twitter, o controllo i commenti su TikTok, o le risposte agli articoli, e vedo il modo in cui le persone danno risposte furbe e cattive a post su situazioni tragiche o osservazioni relativamente innocue, me lo chiedo ancora. Lo fanno solo perché possono? Perché hanno avuto una brutta giornata e questo è un modo per sfogarsi? Perché alcuni di noi scambiano l’insulto per spirito? Perché esprimendo disprezzo per alcune persone, cercano l’approvazione e il sostegno di altre?

O è che, nonostante le foto e i video, potremmo ancora non vedere veramente quegli altri là fuori nell’etere come umani?

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