Perché il primo tentativo di perforazione su Marte di Perseverance si è rivelato vuoto?

La scorsa settimana, la NASA Il rover Perseverance ha sparato per una nuova pietra miliare nella ricerca di vita extraterrestre: perforare Marte per estrarre una spina di roccia, che alla fine verrà rispedita sulla Terra per essere studiata dagli scienziati. I dati inviati agli scienziati della NASA all’inizio del 6 agosto indicavano una vittoria: il robot aveva effettivamente perforato il Pianeta Rosso e una foto mostrava persino un mucchio di polvere attorno al pozzo.

“Quello che è seguito la mattina dopo è stato un ottovolante di emozioni”, ha scritto Louise Jandura, ingegnere capo per il campionamento e la memorizzazione nella cache presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA, in un post sul blog ieri descrivendo il tentativo. Sebbene i dati indicassero che Perseverance aveva trasferito una provetta per campioni nella sua pancia per la conservazione, quella provetta era in realtà vuota. “Ci sono voluti alcuni minuti prima che questa realtà venisse assorbita, ma il team è passato rapidamente alla modalità investigativa”, ha scritto Jandura. “È quello che facciamo. È la base della scienza e dell’ingegneria”.

Ormai, il team ha alcune indicazioni su cosa è andato storto in quello che Katie Stack Morgan, vice scienziata del progetto della missione Mars 2020, chiama “il caso del nucleo mancante”.

“Abbiamo dimostrato con successo il processo di memorizzazione nella cache dei campioni, eppure abbiamo un tubo senza core”, afferma. “Com’è possibile che abbiamo eseguito tutti questi passaggi perfettamente e con successo, eppure non c’è roccia, e no? nullanel tubo?”

Una teoria, ovviamente, era che il rover avesse semplicemente lasciato cadere il campione del nucleo. Ma non c’erano pezzi rotti sulla superficie. Inoltre, afferma Stack Morgan, il tubo era “molto pulito, nemmeno polveroso, il che suggerisce che forse non c’era nulla che fosse mai entrato nel tubo”.

Gli scienziati della NASA ora pensano che il nucleo sia stato effettivamente polverizzato durante il processo di perforazione, quindi sparso intorno al pozzo. “Questo spiegherebbe perché non vediamo alcun pezzo nel foro e perché non vediamo alcun pezzo sul terreno, perché sono praticamente diventati parte del taglio”, afferma Stack Morgan. “Quindi abbiamo iniziato a pensare al motivo per cui è successo, perché non è un comportamento che gli ingegneri hanno visto nel set di rocce di prova molto esteso che hanno scavato prima del lancio”.

La perseveranza sta trivellando nel cratere Jezero, che un tempo cullava un lago, e quindi potrebbe essere stato sede di un’antica vita microbica. (Si è affidato all’elicottero di Marte, Ingenuity, per esplorare in anticipo i punti da scavare.) Scavando nella roccia invece di campionare la polvere in superficie, il rover fornirà indizi vitali sulla storia geologica del pianeta. Anche il rover Curiosity, atterrato su Marte nel 2012, ha perforato, ma è stato progettato per macinare la roccia invece di estrarre i nuclei. Questa volta, gli ingegneri della NASA vogliono campioni che permettano loro di osservare la roccia così com’è stata posata in modo da poterla analizzare per i segni distintivi della vita: alcuni microbi, ad esempio, lasciano minerali caratteristici.

Per Perseverance, il processo di perforazione inizia effettivamente all’interno del rover, in una sezione chiamata assembly di memorizzazione nella cache adattiva. Qui, un braccio robotico prende un tubo dal magazzino e lo inserisce nel “carosello di bit”, un contenitore di stoccaggio per tutti i pezzi di carotaggio di Perseverance. La giostra quindi ruota, presentando il tubo, che ha all’incirca la stessa forma e dimensione come provetta da laboratorio—al braccio lungo 7 piedi che eseguirà effettivamente la perforazione. “Prendiamo quel pezzo di carotaggio e quello ha il tubo all’interno”, ha detto Jessica Samuels, responsabile della missione di superficie per Perseverance, in un’intervista prima del primo tentativo di perforazione. “E ora in quel momento siamo pronti per acquisire effettivamente il campione”.

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