Come Facebook non è riuscito a arginare l’abuso razzista dei giocatori di calcio inglesi


Nel maggio 2019, Facebook ha chiesto agli enti organizzatori del calcio inglese di recarsi presso i suoi uffici londinesi al largo di Regent’s Park. In agenda: cosa fare per i crescenti abusi razzisti sui social contro i calciatori neri.

Durante l’incontro, Facebook ha fornito ai rappresentanti di quattro delle principali organizzazioni calcistiche inglesi – la Football Association, la Premier League, la English Football League e la Professional Footballers’ Association – quello che ritenevano fosse un rifiuto, hanno detto due persone a conoscenza della conversazione. I dirigenti dell’azienda hanno detto al gruppo che avevano molti problemi da affrontare, compresi i contenuti sul terrorismo e gli abusi sessuali su minori.

Pochi mesi dopo, Facebook ha fornito ai rappresentanti del calcio una guida alla sicurezza degli atleti, comprese le indicazioni su come i giocatori possono proteggersi dal fanatismo utilizzando i suoi strumenti. Il messaggio era chiaro: spettava ai giocatori e ai club proteggersi online.

Le interazioni sono state l’inizio di quella che è diventata una campagna di oltre due anni del calcio inglese per fare pressione su Facebook e altre società di social media per frenare l’incitamento all’odio online contro i propri giocatori. Da allora i funzionari di calcio si sono incontrati numerose volte con le piattaforme, hanno inviato una lettera aperta chiedendo il cambiamento e organizzato boicottaggi dei social media. I dipendenti di Facebook si sono uniti, chiedendo che faccia di più per fermare le molestie.

La pressione si è intensificata dopo il campionato europeo del mese scorso, quando tre dei giocatori di colore inglesi sono stati sottoposti a torrenti di epiteti razziali sui social media per aver mancato i calci di rigore nella sparatoria decisiva della partita finale. Il principe William ha condannato l’odio e il primo ministro britannico, Boris Johnson, ha minacciato regolamenti e multe per le aziende che hanno continuato a consentire abusi razzisti. All’interno di Facebook, l’incidente è stato portato a un “Site Event 1”, l’equivalente di un incendio a cinque allarmi a livello aziendale.

Tuttavia, mentre la Premier League, la massima divisione inglese, apre la sua stagione venerdì, i funzionari di calcio hanno affermato che le società di social media – in particolare Facebook, la più grande – non avevano preso abbastanza sul serio il problema e che i giocatori si stavano preparando di nuovo all’odio online.

“Il calcio è un mercato globale in crescita che include club, marchi, sponsor e tifosi che sono tutti stanchi dell’evidente mancanza di desiderio da parte dei giganti della tecnologia di sviluppare soluzioni in-piattaforma per i problemi che affrontiamo quotidianamente”, ha affermato Simone Pound, responsabile per l’uguaglianza, la diversità e l’inclusione dell’Associazione dei calciatori professionisti, il sindacato dei calciatori.

L’impasse con il calcio inglese è un altro esempio dell’incapacità di Facebook di risolvere i problemi vocali sulla sua piattaforma, anche dopo essere stata informata del livello di abuso. Mentre Facebook ha introdotto alcune misure per mitigare le molestie, i funzionari di calcio hanno affermato che erano insufficienti.

Le società di social media non stanno facendo abbastanza “perché il dolore non è diventato abbastanza per loro”, ha affermato Sanjay Bhandari, presidente di Kick It Out, un’organizzazione che sostiene l’uguaglianza nel calcio.

In questa stagione, Facebook ci riprova. La sua app di condivisione di foto su Instagram dovrebbe implementare nuove funzionalità mercoledì per rendere più difficile la visualizzazione di materiale razzista, secondo un documento interno ottenuto dal New York Times. Tra questi, uno consentirà agli utenti di nascondere commenti e messaggi potenzialmente molesti dagli account che non li seguono o li hanno seguiti di recente.

“La sfortunata realtà è che affrontare il razzismo sui social media, proprio come affrontare il razzismo nella società, è complesso”, ha dichiarato in una nota Karina Newton, responsabile globale delle politiche pubbliche di Instagram. “Abbiamo fatto passi da gigante, molti dei quali sono stati guidati dalle nostre discussioni con gruppi presi di mira dagli abusi, come la comunità calcistica del Regno Unito”.

Ma i dirigenti di Facebook riconoscono anche in privato che è probabile che i discorsi razzisti contro i giocatori di calcio inglesi continuino. “Nessuna cosa risolverà questa sfida dall’oggi al domani”, Steve Hatch, direttore di Facebook per Gran Bretagna e Irlanda, ha scritto il mese scorso in una nota interna che The Times ha recensito.

Alcuni giocatori sembrano rassegnati all’abuso. Quattro giorni dopo la finale del Campionato Europeo, Bukayo Saka, 19 anni, uno dei giocatori di colore che hanno sbagliato i calci di rigore per l’Inghilterra, ha pubblicato su Twitter e Instagram che “le piattaforme potenti non stanno facendo abbastanza per fermare questi messaggi” e lo ha definito un “triste la realtà.”

Nello stesso periodo, i dipendenti di Facebook hanno continuato a segnalare commenti di odio al loro datore di lavoro sui post del signor Saka nel tentativo di farli rimuovere. Uno che è stato segnalato – un commento di Instagram che diceva “Fratello resta in Africa” – apparentemente non ha violato le regole della piattaforma, secondo il sistema di moderazione automatizzato. È rimasto in piedi.

Gran parte degli abusi razzisti nel calcio inglese sono stati diretti alle superstar nere della Premier League, come Raheem Sterling e Marcus Rashford. Circa il 30% dei giocatori in Premier League sono neri, ha affermato Bhandari.

Nel tempo, questi giocatori sono stati molestati negli stadi di calcio e su Facebook, dove agli utenti viene chiesto di fornire i loro veri nomi, e su Instagram e Twitter, che consente agli utenti di rimanere anonimi. Nell’aprile 2019, stufi del comportamento, alcuni giocatori e due ex capitani della nazionale, David Beckham e Wayne Rooney, hanno preso parte a un boicottaggio dei social media 24 ore su 24, pubblicando badge rossi su Instagram, Twitter e Facebook con l’hashtag #Abbastanza.

Un mese dopo, i funzionari di calcio inglesi hanno tenuto il loro primo incontro con Facebook e ne sono usciti delusi. Facebook ha affermato che “il feedback dell’incontro è stato preso in considerazione e ha influenzato ulteriori politiche, prodotti e sforzi di applicazione”.

Le tensioni sono aumentate lo scorso anno dopo l’omicidio di George Floyd a Minneapolis da parte della polizia. Quando la Premier League è ripresa nel giugno 2020 dopo una pausa di 100 giorni per il coronavirus, gli atleti di tutti e 20 i club hanno iniziato ogni partita mettendosi in ginocchio. I giocatori hanno continuato l’atto simbolico la scorsa stagione e hanno detto che si sarebbero inginocchiati anche in questa stagione.

Ciò ha alimentato più abusi online. A gennaio, il signor Rashford ha usato Twitter per chiamare “umanità e social media al suo peggio” per i messaggi bigotti che aveva ricevuto. Due dei suoi compagni di squadra del Manchester United, che sono anche neri, erano mirato su Instagram con emoji scimmia – che hanno lo scopo di disumanizzare – dopo una perdita.

All’interno di Facebook, i dipendenti hanno preso atto dell’ondata di discorsi razzisti. In un forum interno pensato per segnalare la stampa negativa al dipartimento delle comunicazioni, un dipendente ha iniziato a catalogare articoli sui giocatori di calcio inglesi che erano stati abusati sulle piattaforme di Facebook. A febbraio, l’elenco era cresciuto fino a circa 20 clip di notizie diverse in un solo mese, secondo un documento dell’azienda visto dal Times.

Le organizzazioni calcistiche inglesi hanno continuato a incontrarsi con Facebook. Quest’anno, gli organizzatori hanno anche inserito Twitter nelle conversazioni, formando quello che è diventato noto come l’Online Hate Working Group.

Ma i funzionari di calcio sono diventati frustrati per la mancanza di progressi, hanno detto. Non c’era alcuna indicazione che i massimi leader di Facebook e Twitter fossero a conoscenza dell’abuso, ha affermato Edleen John, che dirige le relazioni internazionali e gli affari aziendali per la Football Association, l’organo di governo inglese per lo sport. Lei e altri hanno iniziato a discutere di scrittura una lettera aperta a Mark Zuckerberg e Jack Dorsey, amministratori delegati di Facebook e Twitter.

“Perché non proviamo a comunicare e a organizzare incontri con le persone ai vertici dell’organizzazione e vedere se questo cambierà?” La signora John ha detto in un’intervista, spiegando il pensiero.

A febbraio, gli amministratori delegati della Premier League, della Football Association e di altri gruppi hanno pubblicato una lettera di 580 parole a Zuckerberg e Dorsey accusandoli di “inazione” contro gli abusi razziali. Hanno chiesto alle aziende di bloccare i contenuti razzisti e discriminatori prima che venissero inviati o pubblicati. Hanno anche spinto per la verifica dell’identità dell’utente in modo che i trasgressori potessero essere sradicati.

Ma, ha detto la signora John, “non abbiamo ricevuto risposta” da Mr. Zuckerberg o Mr. Dorsey. Ad aprile, organizzazioni calcistiche inglesi, giocatori e marchi hanno organizzato un boicottaggio dei social media per quattro giorni.

Twitter, che ha rifiutato di commentare, ha detto in un post sul blog sul razzismo martedì che era stato “sconvolto da coloro che hanno preso di mira i giocatori della squadra di calcio inglese con abusi razzisti dopo la finale di Euro 2020”.

A Facebook, i membri del team di policy, che stabilisce le regole su quali contenuti restano attivi o scendono, si sono opposti alle richieste dei funzionari di calcio, hanno affermato tre persone a conoscenza delle conversazioni.

Hanno sostenuto che i termini o i simboli usati per abusi razzisti, come l’emoji di una scimmia, potrebbero avere significati diversi a seconda del contesto e non dovrebbero essere completamente vietati. La verifica dell’identità potrebbe anche minare l’anonimato su Instagram e creare nuovi problemi per gli utenti, hanno affermato.

Ad aprile, Facebook ha annunciato un’impostazione sulla privacy chiamata Hidden Words per filtrare automaticamente messaggi e commenti contenenti parole, frasi ed emoji offensive. Tali commenti non possono quindi essere facilmente visualizzati dall’utente dell’account e verranno nascosti a coloro che seguono l’account. Un mese dopo, Instagram ha anche avviato un test che ha permesso a una fetta dei suoi utenti negli Stati Uniti, in Sud Africa, Brasile, Australia e Gran Bretagna di contrassegnare “linguaggio o attività razzista”, secondo i documenti recensiti dal Times.

Il test ha generato centinaia di report. Un foglio di calcolo interno che descriveva i risultati includeva una scheda intitolata “Dehumanization_Monkey/Primate”. Aveva più di 30 esempi di commenti che utilizzavano termini bigotti ed emoji di scimmie, gorilla e banane in relazione ai neri.

Nelle ore dopo che l’Inghilterra ha perso la finale del Campionato Europeo contro l’Italia l’11 luglio, i commenti razzisti contro i giocatori che hanno sbagliato i calci di rigore – Mr. Saka, Mr. Rashford e Jadon Sancho – sono aumentati. Ciò ha innescato un “evento del sito” su Facebook, innescando infine il tipo di emergenza associata a un’importante interruzione del sistema del sito.

I dipendenti di Facebook si sono precipitati nei forum interni per dire di aver segnalato emoji di scimmie o altri stereotipi degradanti. Alcuni lavoratori hanno chiesto se potevano offrirsi volontari per aiutare a ordinare i contenuti o moderare i commenti per account di alto profilo.

“Riceviamo questo flusso di bile totale ogni partita, ed è anche peggio quando manca qualcuno di colore”, ha scritto un dipendente su un forum interno.

Ma le segnalazioni dei dipendenti sui discorsi razzisti sono state spesso accolte con messaggi automatici che dicevano che i post non violavano le linee guida dell’azienda. I dirigenti hanno anche fornito spunti di discussione ai dipendenti che hanno affermato che Facebook ha lavorato “rapidamente per rimuovere commenti e account che indirizzano abusi ai calciatori inglesi”.

In un commento interno, Jerry Newman, direttore delle partnership sportive di Facebook per l’Europa, il Medio Oriente e l’Africa, ha ricordato ai lavoratori che l’azienda aveva introdotto la funzione Parole nascoste in modo che gli utenti potessero filtrare parole o simboli offensivi. Era responsabilità dei giocatori utilizzare la funzione, ha scritto.

“In definitiva, spetta a loro entrare in Instagram e inserire quali emoji/parole non vogliono mostrare”, ha detto Newman.

Altri dirigenti di Facebook hanno affermato che gli emoji delle scimmie non venivano generalmente usati in modo negativo. Se l’azienda filtrasse determinati termini per tutti, ha aggiunto, le persone potrebbero perdere messaggi importanti.

Adam Mosseri, amministratore delegato di Instagram, in seguito ha affermato che la piattaforma avrebbe potuto fare di meglio, twittando in risposta a un giornalista della BBC che l’app “erroneamente” ha contrassegnato alcuni dei commenti razzisti come “benigni”.

Ma anche Facebook si è difeso in un post sul blog. La società ha dichiarato di aver rimosso 25 milioni di contenuti di odio nei primi tre mesi dell’anno, mentre Instagram ha rimosso 6,3 milioni di contenuti, ovvero il 93% prima che un utente lo segnalasse.

Kelly Hogarth, che aiuta a gestire le attività fuori campo di Mr. Rashford, ha affermato di non avere intenzione di lasciare i social media, che rappresentano un canale importante per i fan. Tuttavia, ha messo in dubbio quanto dell’onere dovrebbe spettare agli atleti monitorare gli abusi.

“A che punto la responsabilità viene via dal giocatore?” si chiese. Ha aggiunto: “Non mi illuderei che saremo esattamente nello stesso posto, avendo esattamente la stessa conversazione la prossima stagione”.



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