Con l’avvicinarsi dei giochi, i paralimpici dicono di aver bisogno di più supporto


Mikey Brannigan, un corridore vincitore della medaglia d’oro con disabilità intellettiva, ricorda ancora lo stress e la confusione di perdersi in un aeroporto.

Nel 2016, Brannigan non aveva nessuno che lo accompagnasse mentre volava a un campo di addestramento della squadra prima delle Paralimpiadi di Rio. Il padre di Brannigan, Kevin Brannigan, ha detto che suo figlio ha perso la coincidenza e non ha trovato la strada per un altro volo per ore.

“È stato molto più difficile perché ho volato da solo”, ha detto Mikey Brannigan. “Mi sentivo in colpa per aver perso il mio volo, ed ero preoccupato di non arrivare alla formazione in California a Chula Vista.”

L’inquietante esperienza di Brannigan illustra il tipo di sfida che molti atleti con disabilità fisiche e intellettive incontrano mentre viaggiano per competere. Con le Paralimpiadi di Tokyo che inizieranno il 24 agosto, alcuni atleti americani e i loro sostenitori, inclusi membri del Congresso, stanno indicando storie come la sua mentre criticano il Comitato Olimpico e Paralimpico degli Stati Uniti per non aver fornito ciò che considerano il supporto necessario.

“Gli atleti con disabilità sono in grado di competere a questo livello solo quando hanno accesso ai supporti e agli alloggi necessari di cui hanno bisogno per avere successo”, ha scritto in una lettera al comitato la senatrice Maggie Hassan, democratica del New Hampshire. “Non dovrebbero essere costretti a navigare alle Olimpiadi di Tokyo senza il supporto di cui hanno bisogno, in particolare nel mezzo di una pandemia globale”. Il governatore ei due senatori statunitensi del Maryland, lo stato d’origine della campionessa di nuoto Becca Meyers, hanno fatto eco alle preoccupazioni di Hassan.

Il problema non è nuovo, ma ha guadagnato nuova attenzione il mese scorso quando la Meyers, una tre volte medaglia d’oro paralimpica sorda e cieca, si è ritirata dall’elenco delle squadre di nuoto paralimpico degli Stati Uniti perché a sua madre, Maria, non sarebbe stato permesso di accompagnare lei a Tokyo. Maria Meyers ha viaggiato regolarmente con la squadra statunitense per assistere sua figlia da quando Becca, 26 anni, ha avuto un’esperienza straziante ai Giochi del 2016 a Rio de Janeiro.

di Meyers ritiro il 20 luglio, segnalato per la prima volta da Il Washington Post, non è stato un drammatico tentativo disperato di ottenere l’approvazione per la madre per un viaggio a Tokyo. A quel punto, ha detto Meyers, aveva accettato di non avere il supporto di cui aveva bisogno per nuotare a Tokyo e aggiungere alla sua collezione di sei medaglie paralimpiche da Londra e Rio. Ora stava perseguendo un obiettivo più ampio: aumentare la consapevolezza sulle complicazioni che gli atleti d’élite con disabilità affrontano abitualmente e premere per soluzioni migliori per le loro esigenze.

“Sto parlando per innescare una conversazione in modo che possiamo effettuare il cambiamento e proteggere le generazioni future”, ha detto Meyers in un’intervista. “Nessuno dovrebbe mai avere paura nel Team USA”

Altri paralimpici americani, passati e presenti, e le loro famiglie hanno risposto all’annuncio di Meyers descrivendo le proprie difficoltà nell’ottenere risorse sufficienti per competere in sicurezza a un livello d’élite. La logistica ai Giochi è particolarmente impegnativa quest’anno a causa della pandemia di coronavirus, che ha portato al divieto di spettatori internazionali e alle restrizioni sulle dimensioni della delegazione di ciascun paese. Ma i paralimpici hanno affermato che il supporto dell’USOC agli atleti con disabilità mancava prima della pandemia.

L’USOC ha dichiarato in una nota: “Il nostro obiettivo è garantire che tutti gli atleti siano supportati all’interno della nostra struttura del personale”.

Alcuni atleti affermano che la struttura del personale può lasciare lacune sostanziali nel supporto.

Hannah McFadden, due volte corridore paralimpico statunitense in sedia a rotelle, ha affermato che lei e sua sorella Tatyana McFadden, cinque volte paralimpica, seguono una routine quando tornano a casa dalle competizioni internazionali. Aspettano dopo lo sbarco per assicurarsi che i loro compagni di squadra ipovedenti abbiano qualcuno che li guidi a un cancello di collegamento. In caso contrario, i McFadden aiutano.

“Molte volte avremo atleti ipovedenti che viaggiano da soli nella speranza di incontrare un compagno di squadra, quindi diventa un po’ folle”, ha detto Hannah McFadden.

L’USOC ha citato le restrizioni sulla dimensione delle delegazioni nazionali come motivo per negare a Maria Meyers un posto nella squadra in viaggio per le Paralimpiadi.

Eppure molti dei sostenitori di Becca Meyers hanno notato che le restrizioni non hanno costretto i golfisti olimpici a giocare senza caddie o concorrenti equestri a fare a meno degli stallieri che si occupino dei loro cavalli. La disparità nella definizione del personale essenziale, hanno affermato Meyers e altri paralimpici, riflette un persistente malinteso su ciò che costituisce un trattamento equo degli atleti disabili.

Linda Mastandrea, un’esperta legale sulla disabilità che è stata un’ex corridore paralimpico su sedia a rotelle, si è chiesta se atleti come Brannigan e Meyers stessero ottenendo ciò di cui avevano bisogno per essere al sicuro e prosperare secondo le leggi sull’alloggio per disabili.

“Becca e gli atleti come lei richiedono servizi di assistente personale”, ha detto Mastandrea. “È uno strumento che consente loro di competere, proprio come un corridore guida per un atleta non vedente o un caddie per un giocatore di golf”.

Per Meyers, i Giochi Paralimpici di Rio 2016 sono stati un punto di svolta. L’USOC non ha assegnato un assistente personale alla squadra di nuoto, anche se la vista di Meyers era peggiorata da quando ha gareggiato alle Paralimpiadi del 2012 e c’erano altri nuotatori ciechi nella squadra.

L’USOC ha affermato in risposta alle domande inviate via e-mail che gli allenatori della squadra di nuoto, i membri dello staff e i compagni di squadra erano disponibili per supportare Meyers nel 2016. Ma Meyers ha affermato che erano troppo occupati o non abbastanza informati per aiutarla adeguatamente.

“Nessuno si è preso il tempo di orientarmi e dirmi dove andare”, ha detto. “Mi sentivo solo paralizzato”.

Meyers ha detto che ha avuto problemi a orientarsi nel villaggio paralimpico, in particolare nella sala da pranzo, e ha finito per mangiare a malapena per diversi giorni. A un certo punto, ha detto, stava singhiozzando sul pavimento della sua stanza con l’intenzione di ritirarsi dalla competizione e tornare a casa.

Non è stata in grado di mangiare correttamente e recuperare le forze fino a quando gli allenatori non le hanno permesso di lasciare il Villaggio Paralimpico e stare con i suoi genitori. L’esperienza ha spinto Meyers ad assicurarsi di avere sempre un assistente personale quando viaggiava per le competizioni.

Il nuotatore Larry Sapp, detentore del record americano con disabilità intellettiva, sta raccogliendo fondi online per pagare sua madre e solita compagna di viaggio, Dee Sapp, per accompagnarlo alle Paralimpiadi perché non fa parte della squadra.

“Larry ha bisogno che il suo accompagnatore e badante gli fornisca le cure di cui ha bisogno mentre è lontano da casa”, ha affermato il post di GoFundMe, spiegando che il costo sarà di circa $ 10.000.

“È un Everest finanziario”, diceva il post.

La famiglia ha rifiutato di parlare ulteriormente della questione.

Senza un compagno nel suo viaggio, Brannigan ha sperimentato più complicazioni anche dopo aver trovato il volo in coincidenza per il suo viaggio al campo di addestramento in California. Al campo, Brannigan ha erroneamente preso la bicicletta di un altro atleta per un giro e l’ha smarrita quando è tornato, creando una tensione che suo padre crede avrebbe potuto essere evitata se qualcuno fosse stato incaricato di supervisionarlo individualmente.

“Ha bisogno di molta attenzione, e loro sono davvero ignari di questo”, ha detto Kevin Brannigan.

Ha detto di aver preso in considerazione l’idea di ritirare suo figlio dai Giochi di quest’anno dopo aver appreso di recente che non avrebbe ottenuto la supervisione individuale costante che la famiglia considera essenziale per la sua sicurezza.

Dal 2016, la famiglia di Brannigan ha pagato un allenatore personale, Sonja Robinson, per stare con lui in ogni momento. Ma per le Paralimpiadi di Tokyo, il suo allenatore non è stato formalmente designato come parte della squadra. Invece, le è stato dato un lasciapassare che le permette di lavorare con Brannigan durante l’allenamento e la competizione, ma le proibisce di accompagnarlo nei suoi alloggi o nella sala da pranzo.

Questa distinzione, che hanno scoperto a metà luglio dopo aver chiesto che Robinson fosse incluso nello staff della squadra, significa che i Brannigans dovranno pagare le spese di Robinson. Hanno avviato una campagna GoFundMe chiedendo $ 15.000 in donazioni.

Kevin Brannigan ha detto che gli era stato detto che un allenatore dello staff della nazionale avrebbe guardato suo figlio quando Robinson non poteva stare con lui. L’USOC ha affermato che l’allenatore aveva lavorato e supportato con successo Brannigan in passato.

Ma l’allenatore, Rosalyn Clark, ha detto che sarebbe stata anche incaricata di supervisionare sua figlia, Breanna Clark, un’altra campionessa paralimpica di atletica con disabilità intellettiva. I bisogni di Brannigan sono diversi da quelli di sua figlia, ha detto Clark, e lei crede che entrambi dovrebbero avere il proprio custode.

“Non posso dire di essere qualificata per occuparmi di tutto ciò di cui Mikey ha bisogno, perché non lo conosco”, ha detto Rosalyn Clark.

Kevin Brannigan ha detto che suo figlio non dice sempre agli altri, specialmente alle persone con cui non è vicino, quando è ferito, al punto che le sue ferite possono non essere curate per giorni. I Brannigan una volta scoprirono tardivamente che il loro figlio si strappò un muscolo della gamba durante una competizione. Dopo aver detto ad altri, incluso il personale medico, che stava bene, Mikey Brannigan alla fine ha confidato al suo allenatore personale che stava soffrendo.

Nel caso di Meyers, si fida maggiormente di sua madre per aiutarla con i suoi bisogni. Per ogni competizione dal 2016, Meyers ha affermato che l’USOC aveva rifiutato di rendere sua madre una parte ufficiale della squadra e ha anche respinto le ripetute richieste di Meyers affinché sua madre l’accompagnasse come assistente personale informale, il che significa che Meyers ha dovuto pagare per lei le spese della madre per ogni viaggio.

“Ogni anno ho dovuto lottare per questo”, ha detto.

Gwen Knapp ha contribuito alla segnalazione.



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