Puoi riciclare un disco rigido? Google sta cercando di scoprirlo

Nel 2019 questi stakeholder pubblicato un rapporto identificare una serie di potenziali strategie, tra cui pulire e riutilizzare interi dischi rigidi, rimuovere e riutilizzare i gruppi magnetici, macinare i vecchi magneti del disco rigido e utilizzare la polvere per produrne di nuovi ed estrarre elementi di terre rare purificate da unità triturate. Ognuna di queste strategie ha le sue sfide: la rimozione manuale degli assemblaggi dei magneti richiede molta manodopera; l’estrazione di terre rare dalla tecnologia può richiedere un’elevata intensità di sostanze chimiche o energetiche e produrre rifiuti significativi e, affinché ognuna di esse venga ampliata, è necessario il consenso di numerosi attori nelle catene di approvvigionamento globali.

Effettuare anche le modifiche relativamente minori della catena di approvvigionamento necessarie per posizionare i magneti di terre rare usati o riciclati all’interno di nuove unità “è difficile”, ha affermato Jin. “E soprattutto quando devi iniziare da una piccola quantità con una nuova tecnologia.”

Tuttavia, alcune aziende hanno iniziato a muovere i primi passi. Nel 2018, Google, il produttore di dischi rigidi Seagate e il ricondizionatore di componenti elettronici Recontext (ex Teleplan) hanno condotto un piccolo progetto dimostrativo che prevedeva la rimozione dei gruppi magnetici da sei unità disco rigido e il loro inserimento in nuove unità Seagate. Questa dimostrazione, afferma Frost, è stata il “catalizzatore” per il più ampio studio del 2019 in cui sono stati estratti 6.100 gruppi magnetici dai dischi rigidi di Seagate in un data center di Google prima di essere inseriti nei nuovi dischi rigidi in uno stabilimento di produzione di Seagate. Frost, che ha guidato lo studio del 2019, ritiene che sia la più grande dimostrazione del suo genere mai fatta.

Il risultati, che sarà pubblicato in una prossima edizione della rivista Risorse, conservazione e riciclaggio, non solo ha mostrato che i magneti delle terre rare possono essere raccolti e riutilizzati su larga scala, ma che ciò comporta notevoli vantaggi ambientali. Nel complesso, secondo lo studio, i gruppi magnetici riutilizzati avevano un’impronta di carbonio inferiore dell’86% rispetto a quelli nuovi. Frost afferma che questa stima ha tenuto conto in modo prudente del mix energetico della rete elettrica locale in cui operava il data center. Considerando l’utilizzo di energia rinnovabile quasi 24 ore su 24 da parte di Google a questo particolare data center, l’impronta di carbonio dei magneti riutilizzati era ancora più bassa.

Google ha rifiutato di dire se ha qualche progetto di follow-up in lavorazione, ma ha indicato Grist verso il suo obiettivo annunciato pubblicamente di sviluppare un processo scalabile di riciclaggio dei magneti delle terre rare. Ines Sousa, responsabile del programma di impatto ambientale del fornitore presso Google e coautore del nuovo studio, afferma che ci sono alcune sfide che devono ancora essere superate prima che diventi realtà.

Questi includono la necessità di un’estrema pulizia durante il riciclaggio dei magneti “poiché i moderni dischi rigidi sono molto sensibili alle piccole particelle” e il fatto che i dischi rigidi cambiano costantemente, con il risultato di nuovi progetti di magneti ogni pochi anni.

“C’è un’opportunità per rendere il design del magnete costante tra le generazioni in modo che il processo di riutilizzo possa scalare”, ha affermato Sousa.

Il portavoce di Seagate Greg Belloni ha dichiarato a Grist che la società è “impegnata a lavorare per risolvere la complessità” del riciclaggio delle terre rare in “stretta collaborazione con i clienti”. Un altro dei suoi clienti, il produttore di computer Dell, sta esplorando un diverso approccio al riciclaggio.

Nel 2019, Dell ha lanciato un programma pilota con Seagate e Recontext per raccogliere i magneti dai dischi rigidi dei computer (raccolti tramite un programma di ritiro Dell), schiacciarli, estrarre le terre rare e usarli per creare nuovi magneti. Ad oggi, alcuni 19.000 sterline di magneti di terre rare sono stati raccolti per il riciclaggio tramite questa collaborazione. Il progetto “rimane un programma pilota mentre continuiamo a cercare modi per scalare all’interno delle nostre operazioni”, ha detto a Grist il portavoce di Dell Mel Derome.

Anche se potrebbero passare anni prima che i magneti di terre rare vengano riciclati in massa utilizzando qualsiasi approccio, l’amministrazione Biden potrebbe aiutare ad accelerare questi sforzi. Attraverso il Critical Materials Institute presso l’Ames National Laboratory, il governo federale già finanzia diversi progetti si è concentrato sullo sviluppo di processi più puliti ed efficienti per il riciclaggio di elementi di terre rare dai magneti. In un recente relazione sul rafforzamento della resilienza della catena di approvvigionamento, i funzionari dell’amministrazione hanno scritto che i 4.000 data center gestiti dal governo degli Stati Uniti rappresentano una “opportunità a breve termine” per raccogliere magneti di terre rare utilizzando questo tipo di ricerca e sviluppo finanziati dal governo federale.

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