Sydney McLaughlin batte Dalilah Muhammad in 400 ostacoli


TOKYO — A Sydney McLaughlin piace dire che “il ferro affila il ferro” quando si tratta della sua relazione con Dalilah Muhammad. Sono le prime praticanti del loro mestiere, le due donne più veloci di sempre a correre i 400 metri a ostacoli.

Il più sottile dei margini ha separato i due americani, e non è stato diverso dal momento che hanno tagliato il traguardo nella finale dei Giochi di Tokyo mercoledì mattina. Mentre Muhammad si avvicinava al decimo e ultimo ostacolo, aveva un leggero vantaggio. Ma Muhammad ha anche capito che non c’era margine di errore, non con McLaughlin a tre corsie alla sua sinistra.

Ed è bastato questo, davvero: un piccolo passo falso. Muhammad sentiva che stava portando troppa velocità nel suo ultimo ostacolo, e ha dovuto accorciare il passo prima di superarlo, il che ha rallentato il suo slancio.

Maometto si è comunque ritrovato a correre il secondo tempo più veloce della storia. Ma contro McLaughlin, non è stato abbastanza veloce.

Un tempo prodigio, McLaughlin, 21 anni, ha battuto il suo record mondiale vincendo il suo primo oro olimpico, finendo in 51,46 secondi e superando Muhammad, il campione olimpico in carica, di 0,12 di secondo.

Femke Bol dei Paesi Bassi ha vinto il bronzo in un momento che sarebbe stato un record mondiale meno di due mesi fa.

“Non mi ha ancora colpito”, ha detto McLaughlin.

Il mondo sta assistendo a una rinascita ad ostacoli grazie a un gruppo di atleti che stanno facendo cose che un tempo erano considerate incomprensibili. McLaughlin e Muhammad, 31 anni, sono arrivati ​​per la loro gara con freschi ricordi della finale dei 400 metri ostacoli maschili di martedì, una gara vinta dal norvegese Karsten Warholm che ha riscritto il libro dei record.

“Sicuramente ha scatenato un po’ di energia e adrenalina”, ha detto McLaughlin di aver visto cadere il record maschile.

“Travolgente”, ha detto Muhammad.

Pista veloce? Scarpe eleganti? I tempi veloci a queste Olimpiadi sono probabilmente il risultato di una combinazione di fattori, anche se gli atleti stanno “spingendo i confini di ciò che è possibile”, ha detto McLaughlin.

Nel processo, McLaughlin ha soddisfatto le aspettative smisurate che l’hanno adombrata sin da quando era un’adolescente nel New Jersey. Il suo percorso non è stato sempre agevole. Cinque anni fa, prima delle Olimpiadi del 2016, McLaughlin aveva 16 anni e sentiva l’immensità della sfida quando disse ai suoi allenatori che era troppo ansiosa per correre alle prove degli Stati Uniti.

E mentre trovava ancora la forza per competere lì e qualificarsi per la sua prima squadra olimpica, in seguito si è sentita travolta da tutto ciò che stava accadendo intorno a lei a Rio de Janeiro e non è riuscita a superare la sua semifinale.

Da allora McLaughlin ha trovato conforto attraverso la sua fede, ha detto. Si è anche affermata come la migliore nella sua professione quando ha battuto il record mondiale di Maometto alle prove olimpiche a giugno. A Tokyo, si è isolata evitando i social media e creando una routine familiare. Rimase nella sua stanza. Ha parlato con amici e familiari. Si è concentrata sui suoi obiettivi.

“Penso che quando arrivano molte voci esterne, può sicuramente alterare ciò che accade internamente”, ha detto. “Più riesco a prendere le distanze da questo, più riesco a rimanere il più calmo e rilassato possibile.”

Muhammad ha affrontato la sua parte di avversità. Dopo aver superato la McLaughlin ai campionati del mondo del 2019, il suo allenamento è stato ostacolato da lesioni ai muscoli posteriori della coscia. Poi, a febbraio, è risultata positiva al coronavirus.

“È stato un periodo così folle”, ha detto, “solo con Covid e cercando di combatterlo, e non sapendo se sarei stata in grado di arrivare qui. Col senno di poi, penso che avrebbe potuto essere d’aiuto perché mi ha fatto spingere ancora di più”.

Muhammad sapeva che ripetersi come campione olimpico avrebbe richiesto un tempo assurdo. Il suo allenatore, Lawrence Johnson, noto come Boogie, le ha detto in allenamento che credeva di poter correre la gara in 51.70, un miglioramento di due decimi di secondo rispetto al record mondiale esistente della McLaughlin.

“E io ero tipo, ‘È abbastanza veloce?'”, ha ricordato.

I suoi dubbi si rivelarono profetici. McLaughlin e Muhammad hanno reso un’era difficile per tutti gli altri. Anna Cockrell, la loro compagna di squadra americana, è stata squalificata per essere uscita dalla sua corsia. Ma per il resto la razza le sembrava familiare.

“È come la terza gara da record mondiale in cui ho partecipato”, ha detto Cockrell, “quindi sarebbe più bello essere più vicini ai primi”.

A modo suo, McLaughlin potrebbe riferirsi. Ha trascorso la prima parte dell’anno a perfezionare la sua tecnica correndo gli ostacoli da 60 e 100 metri per volere del suo allenatore, Bob Kersee. In testa con il suo piede libero, che era un’altra direttiva di Kersee, si è piazzata per ultima in la sua prima gara indoor della stagione.

“A volte devi perdere per vincere”, ha detto.

Ha lentamente acquisito esperienza e fiducia, e la sua forma è migliorata. Soprattutto, ha detto, l’idea era di “sentire il ritmo della corsa più veloce”.

Mercoledì è stata la più veloce di sempre.

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