I frattoni, la materia più strana, potrebbero fornire indizi quantistici

La tua scrivania è costituito da singoli atomi distinti, ma da lontano la sua superficie appare liscia. Questa semplice idea è al centro di tutti i nostri modelli del mondo fisico. Possiamo descrivere cosa sta succedendo nel complesso senza impantanarci nelle complicate interazioni tra ogni atomo ed elettrone.

Così, quando fu scoperto un nuovo stato teorico della materia le cui caratteristiche microscopiche persistono ostinatamente a tutte le scale, molti fisici si rifiutarono di credere alla sua esistenza.

“Quando ho sentito parlare per la prima volta dei frattoni, ho detto che non poteva essere vero, perché sfida completamente il mio pregiudizio su come si comportano i sistemi”, ha detto Nathan Seiberg, fisico teorico presso l’Institute for Advanced Study di Princeton, nel New Jersey. “Ma mi sbagliavo. Mi sono reso conto di aver vissuto nella negazione”.

La possibilità teorica dei frazioni fisici sorpresi nel 2011. Di recente, questi strani stati della materia hanno condotto i fisici verso nuove strutture teoriche che potrebbero aiutarli ad affrontare alcuni dei problemi più crudi della fisica fondamentale.

I frattoni sono quasiparticelle, entità simili a particelle che emergono da complicate interazioni tra molte particelle elementari all’interno di un materiale. Ma i frattoni sono bizzarri anche rispetto a altre quasiparticelle esotiche, perché sono totalmente immobili o in grado di muoversi solo in modo limitato. Non c’è niente nel loro ambiente che impedisca ai fratti di muoversi; piuttosto è una loro proprietà intrinseca. Significa che la struttura microscopica dei frattoni influenza il loro comportamento su lunghe distanze.

“È assolutamente scioccante. Per me è la fase più strana della materia”, ha detto Xie Chen, un teorico della materia condensata presso il California Institute of Technology.

Particelle Parziali

Nel 2011, Jeongwan Haah, allora studente laureato al Caltech, era alla ricerca di fasi insolite della materia che fossero così stabili da… potrebbe essere usato per proteggere la memoria quantistica, anche a temperatura ambiente. Usando un algoritmo informatico, ha scoperto una nuova fase teorica che è stata chiamata il codice Haah. La fase catturò rapidamente l’attenzione di altri fisici a causa delle quasiparticelle stranamente immobili che la compongono.

Sembravano, individualmente, come semplici frazioni di particelle, capaci di muoversi solo in combinazione. Presto sono state trovate più fasi teoriche con caratteristiche simili, e così nel 2015 Haah, insieme a Sagar Vijay e Liang Fuconiato il termine “frattoni” per le strane quasiparticelle parziali. (Un precedente, trascurato carta di Claudio Chamon è ora accreditato con la scoperta originale del comportamento frattonico.)

Per vedere cosa c’è di così eccezionale nelle fasi frattoniche, considera una particella più tipica, come un elettrone, che si muove liberamente attraverso un materiale. Il modo strano ma consueto in cui alcuni fisici capiscono questo movimento è che l’elettrone si muove perché lo spazio è pieno di coppie elettrone-positrone che entrano ed escono momentaneamente dall’esistenza. Una di queste coppie appare in modo che il positrone (l’antiparticella di carica opposta dell’elettrone) si trovi sopra l’elettrone originale e si annichiliscano. Questo lascia l’elettrone della coppia, spostato dall’elettrone originale. Poiché non c’è modo di distinguere tra i due elettroni, tutto ciò che percepiamo è un singolo elettrone in movimento.

Ora invece immagina che coppie di particelle e antiparticelle non possano nascere dal vuoto ma solo quadrati di esse. In questo caso, potrebbe sorgere un quadrato in modo che un’antiparticella si trovi sopra la particella originale, annichilando quell’angolo. Un secondo quadrato esce quindi dal vuoto in modo che uno dei suoi lati si annichili con un lato del primo quadrato. Questo lascia il lato opposto del secondo quadrato, anch’esso costituito da una particella e un’antiparticella. Il movimento risultante è quello di una coppia particella-antiparticella che si muove lateralmente in linea retta. In questo mondo, un esempio di fase frattonica, il movimento di una singola particella è limitato, ma una coppia può muoversi facilmente.

Il codice Haah porta il fenomeno all’estremo: le particelle possono muoversi solo quando vengono evocate nuove particelle in schemi ripetitivi senza fine chiamati frattali. Supponiamo che tu abbia quattro particelle disposte in un quadrato, ma quando ingrandisci ogni angolo trovi un altro quadrato di quattro particelle che sono vicine tra loro. Ingrandisci di nuovo un angolo e trovi un altro quadrato, e così via. Perché una struttura del genere si materializzi nel vuoto richiede così tanta energia che è impossibile spostare questo tipo di frattone. Ciò consente di archiviare nel sistema qubit molto stabili, i bit dell’informatica quantistica, poiché l’ambiente non può interrompere il delicato stato dei qubit.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.