I cani, a differenza dei lupi, sono nati per comunicare con le persone

All’inizio di quest’anno, i ricercatori hanno trovato un nuovo supporto per questa seconda idea quando hanno misurato la misura in cui la capacità di seguire i gesti di puntamento funziona nelle famiglie di cani. I cuccioli che erano più strettamente imparentati tra loro hanno ottenuto punteggi più simili nel test di puntamento, il che indica che i loro punteggi potrebbero essere spiegato in parte dalla loro genetica.

La capacità dei cani di portare a termine questo compito potrebbe essere un prodotto dell’addomesticamento. Gli esseri umani, intenzionalmente o meno, avrebbero potuto spingere i cani a diventare comunicatori più efficaci; le persone avrebbero potuto allevare intenzionalmente i cani più amichevoli tra loro o, in alternativa, gli individui più amichevoli avrebbero potuto avere maggior successo nel vivere con gli umani. Oppure, l’abilità potrebbe essere ereditata dall’antenato comune dei cani e dei lupi moderni. Per distinguere tra queste due possibilità e per limitare l’influenza dei fattori ambientali, i ricercatori hanno cercato di confrontare i cuccioli di cane e di lupo allevati in modo simile. UN studio del 2008 scoprì che i cani facevano meglio dei lupi nel compito di puntamento, ma un articolo pubblicato l’anno successivo non è riuscito a replicare quella differenza.

Questo nuovo studio, che ha una dimensione del campione molto più ampia e confronta i lupi con Di più contatto umano con cani con meno contatto, consolida la conclusione che i cani sono davvero migliori in questo compito rispetto ai lupi, afferma Juliane Bräuer, capo del DogStudies Lab presso l’Istituto Max Planck per la scienza della storia umana. “Era un campione piuttosto grande, specialmente per i lupi”, dice. “Trovare lupi testabili è sempre una sfida.”

Le capacità dei cani di seguire i segnali di puntamento, quindi, sembrano essere un prodotto dell’addomesticamento: qui c’è un’importante differenza genetica tra cani e lupi. Ma proprio dove la genetica entra in scena rimane una questione aperta. Hare pensa che l’elemento chiave sia una riduzione evoluta della paura naturale che i lupi hanno nei confronti degli umani. (“I lupi sono giganti”, dice Callahan-Beckel.) Come cacciatori di branchi, i lupi devono essere in grado di coordinarsi con altri membri della loro specie. Hare crede che, durante il processo di addomesticamento, i cani abbiano ampliato il loro potenziale insieme di partner di coordinamento per includere le persone. “I cani hanno ereditato dai lupi la capacità di capire gli altri”, dice. “Quando la paura è stata sostituita da un’attrazione, quelle abilità sono migliorate”.

Ma forse i cani sono semplicemente più inclini a imparare dagli umani e lo fanno in modo incredibilmente rapido. A sostegno di questa seconda possibilità, Wynne osserva che i cuccioli di cane più anziani nello studio hanno ottenuto risultati migliori nel compito di puntamento rispetto a quelli più giovani, il che suggerisce che stava avvenendo un certo apprendimento.

In generale, Wynne trova difficile credere che i cani abbiano una capacità radicata di comprendere i gesti o le intenzioni umane. “È semplicemente assurdamente improbabile che i cani possano nascere con un’innata capacità di seguire i gesti di puntamento umani, quando i nostri figli non nascono con la capacità di seguire i gesti di puntamento umani”, dice.

Sia Hare che Wynne concordano, tuttavia, che esiste una differenza importante e sorprendente tra cani e lupi, indipendentemente da come vengono allevati: i cani sono molto, molto più attratti dagli umani. I lupi che Callahan-Beckel e Callahan allevano spesso, da adulti, lasciano che i loro allevatori si sfreghino la pancia e li grattano dietro le orecchie. Strani umani, tuttavia, sono una storia diversa. Nello studio, i cuccioli di cane avevano 30 volte più probabilità di toccare umani sconosciuti rispetto ai cuccioli di lupo.

Alcuni lupi vedranno Callahan-Beckel e Callahan come le loro mamme per la vita e li accoglieranno come un cane da compagnia potrebbe salutare il suo proprietario che torna a casa dal lavoro. Ma altri rivelano la loro storia genetica quando alla fine arrivano a vedere i loro allevatori come un leader da rovesciare. Questo è successo di recente per Callahan-Beckel, quando Adam, un lupo che aveva allevato, è diventato il capo del suo branco, e poi ha deciso che era anche il capo di lei.

“Amo ancora Adam. Lo amo ancora così tanto”, dice Callahan-Beckel. “E mi avvicino al recinto [saying], ‘Oh, Adam, quello è il mio bravo ragazzo,’ e colpisce il recinto più forte che può, ruggendo, con la coda alzata, cercando di uccidermi. Ed è proprio così che sono”.


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