Simone Biles e il potere del “no”


No.

Che parola piccola e semplice.

Che potere trasformativo possiede.

Simone Biles l’ha usato con il massimo effetto alle Olimpiadi di Tokyo questa settimana.

“Oggi è come, sai cosa, no”, ha detto, spiegando ai giornalisti la sua decisione di ritirarsi dalla competizione di ginnastica a squadre per proteggere la sua salute mentale e fisica.

È stato un “no” che ha scosso le Olimpiadi e ha messo in guardia il mondo dello sport. Ha anche dimostrato che l’empowerment degli atleti, un segno distintivo di questa era nello sport, continua a svilupparsi e crescere. Gli atleti sono più che pronti a schierarsi ora, non solo per la giustizia sociale ma anche per se stessi.

Biles è la ginnasta più grande e più decorata di tutti i tempi. Ha vinto quattro medaglie d’oro a Rio cinque anni fa e avrebbe dovuto portarne a casa almeno altre tre a Tokyo. Ma dicendo “no”, ritirandosi questa settimana e difendendo il suo benessere in un mondo sportivo che mercifica atleti e premi vinti a tutti i costi, supera tutti questi risultati in importanza.

Biles ha messo una chiave inglese nel sistema. Quello che dice quel “no” è davvero questo: basta.

Questo era un atto di resistenza individuale, che erigeva un muro solido tra lei e l’evidente fardello della competizione.

Condivide un lignaggio con i giocatori NBA e WNBA che annunciano che non avrebbero giocato a seguito delle sparatorie della polizia e con la sua collega olimpionica Gwen Berry che protesta durante l’inno nazionale da un podio.

Il ritiro di Biles dalla competizione a squadre di martedì è arrivato sulla scia della sconvolgente sconfitta di Naomi Osaka nel torneo olimpico di tennis. Osaka, ovviamente, ha aggiunto significativamente alla discussione sulla salute mentale degli atleti e sulla resistenza contro i governatori sportivi poco accomodanti, quando si è ritirata dagli Open di Francia questa primavera.

Osaka ha acceso il calderone olimpico durante la cerimonia di apertura dei Giochi, segnalando che era pronta a tornare alla ribalta alle sue condizioni. Ma il modo svogliato che ha perso questa settimana ha mostrato che le sue aspettative di essere perfette erano ancora gravose.

Se il ritiro di Osaka da un torneo di tennis del Grande Slam è stato un duro colpo per un mondo sportivo deciso a spingere gli atleti al loro punto di rottura, allora la decisione di Biles di dire “no” è stata un colpo dritto al mento.

Le Olimpiadi – anche questi Giochi travagliati, così tenui e sconcertanti che in televisione sembrano avvolti nel cellophane – sono un affare molto più grande degli Open di Francia. Nonostante tutti i noiosi discorsi sul fatto che non abbiano nulla a che fare con la politica, il simbolismo profondamente politico dei Giochi viene trasmesso a un vasto pubblico globale. Ogni atleta a Tokyo nutre speranze nazionali mentre si esibisce.

Biles è venuto ai Giochi chiaramente in conflitto sulla ginnastica e sugli organi organizzativi che governano gli sport.

“Sento davvero di avere il peso del mondo sulle spalle a volte”, ha scritto sulla sua pagina Facebook, notando in seguito che “Le Olimpiadi non sono uno scherzo”.

Questa non era la spumeggiante Simone Biles che ha fatto irruzione sulla scena mondiale ai Giochi di Rio.

Questa era un’atleta che si è affermata all’età di 24 anni.

Un’atleta disposta a parlare degli abusi sessuali che lei e tanti altri hanno dovuto affrontare per mano dell’ex medico statunitense di ginnastica Lawrence G. Nassar e del coaching punitivo verbalmente ed emotivamente abusivo che lei e tanti altri hanno sopportato sotto la tutela di Bela e Martha Karolii.

Un’atleta che ha spinto verso Tokyo invece di ritirarsi, in parte perché avrebbe costretto gli ufficiali di ginnastica a continuare a fare i conti con ciò che lei e tante altre ginnaste americane erano sopravvissute.

Un’atleta disposta a parlare con forza del razzismo, un argomento che conosce bene come una donna di colore che domina uno sport prevalentemente bianco.

Quindi, sì, porta un fardello pesante, uno che ricade su di lei e su altre atlete nere.

Tutto sembrava perfettamente programmato per far sì che Biles prosperasse di fronte a quel fardello. Avrebbe resistito al bagliore e vinto uno stuolo di altre medaglie, sottolineando il suo dominio competitivo, e poi si sarebbe ritirata.

Ma ha deciso, invece, di dire “no”. Ne ho avuto abbastanza. Ho finito.

Avrebbe sicuramente potuto prevedere cosa sarebbe successo dopo. I soliti ululati dei tirapiedi che vogliono che lo sport e la società rimangano bloccati in un passato in cui gli atleti non tradiscono mai il loro stoicismo. I critici raglianti – la maggior parte di loro sembrano essere uomini bianchi, nessuna sorpresa – che hanno detto che non era una vera campionessa perché non se l’è svignata.

Niente di tutto questo ha impedito a Biles di compiere l’atto più significativo di queste Olimpiadi.

Viviamo in una società che adora gli atleti come divinità magiche e li tratta allo stesso tempo come oggetti usa e getta.

Fan, giornalisti, leghe, organizzazioni globali come il Comitato Olimpico Internazionale, formano tutti un ecosistema in cui troppo pochi si preoccupano del dolore che gli atleti sopportano: le ossa rotte, le lesioni cerebrali e i problemi di salute mentale. Finché sono lì per il nostro divertimento, va tutto bene.

Ecco perché una delle scene olimpiche più iconiche è di Kerri Strug nella competizione a squadre di ginnastica del 1996. Con Bela Karolyi che la incitava a superare un infortunio alla caviglia – “Abbiamo bisogno di te ancora una volta, per l’oro!” – Strug fece come le era stato detto, correndo verso il volteggio e attaccando il pianerottolo. Poi fece qualche passo per affrontare i giudici e cadde in ginocchio. Karolyi l’ha portata sul podio della medaglia per ritirare il suo oro.

L’ombra di allenatori come Karolyi, di assistenti di squadra come Nassar, della pressione sfrenata per essere perfetti e afferrare medaglie d’oro in mezzo a uno tsunami di pressione, incombeva su Biles.

Ha resistito a tutto e ha detto “no”.

Era un atto di resistenza, semplice e coraggioso, più potente di qualsiasi mossa che avrebbe potuto fare in gara.

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