L’unico obiettivo della macchina sportiva cinese: il maggior numero di ori, ad ogni costo


TOKYO — Sei giorni alla settimana da quando aveva 12 anni, con solo pochi giorni di distanza ogni anno, Hou Zhihui è stata guidata da una missione: sollevare più del doppio del suo peso corporeo in aria.

Sabato, alle Olimpiadi di Tokyo, la dedizione di Hou – sequestrata dalla sua famiglia, perseguitata da un dolore quasi costante – ha dato i suoi frutti. Ha vinto l’oro nella divisione dei 49 chilogrammi e ha infranto tre record olimpici, parte di una temibile squadra di sollevamento pesi femminile cinese che mirava a spazzare via ogni classe di peso che stava disputando.

“La squadra cinese di sollevamento pesi è molto coesa e il supporto di tutta la squadra è molto buono”, ha detto Hou, 24 anni, dopo aver vinto l’oro. “L’unica cosa a cui pensiamo noi atleti è concentrarci sull’allenamento”.

La catena di montaggio sportiva cinese è progettata per uno scopo: sfornare medaglie d’oro per la gloria della nazione. Argento e bronzo contano a malapena. Schierando 413 atleti a Tokyo, la sua più grande delegazione di sempre, la Cina punta ad arrivare in cima al conteggio delle medaglie d’oro, anche se il pubblico cinese è sempre più diffidente nei confronti dei sacrifici fatti dai singoli atleti.

“Dobbiamo assolutamente assicurarci di essere primi nelle medaglie d’oro”, ha detto Gou Zhongwen, capo del Comitato olimpico cinese, alla vigilia delle Olimpiadi di Tokyo.

Radicato nel modello sovietico, il sistema cinese fa affidamento sullo stato per esplorare decine di migliaia di bambini per la formazione a tempo pieno in oltre 2.000 scuole sportive gestite dal governo. Per massimizzare il suo raccolto d’oro, Pechino si è concentrata su sport meno importanti che sono sottofinanziati in Occidente o sport che offrono più medaglie d’oro olimpiche.

Non è un caso che quasi il 75% degli ori olimpici che la Cina ha vinto dal 1984 sia in soli sei sport: tennis da tavolo, tiro a segno, tuffi, badminton, ginnastica e sollevamento pesi. Più di due terzi degli ori cinesi sono arrivati ​​per gentile concessione di campioni femminili e quasi il 70 percento della sua delegazione a Tokyo sono donne.

Il sollevamento pesi femminile, che è diventato uno sport da medaglia ai Giochi di Sydney del 2000, era un obiettivo ideale per la strategia della medaglia d’oro di Pechino. Lo sport è una ricerca di nicchia per la maggior parte delle potenze atletiche, il che significa che le sollevatrici in Occidente devono lottare per i finanziamenti. E con più classi di peso, il sollevamento pesi offre quattro potenziali ori.

Per gli zar dello sport di Pechino, non importava che il sollevamento pesi non avesse un fascino di massa in Cina o che le ragazze preadolescenti incanalate nel sistema non avessero idea dell’esistenza di uno sport del genere. Al centro di allenamento della squadra nazionale di sollevamento pesi a Pechino, una gigantesca bandiera cinese copre un’intera parete, ricordando agli atleti che il loro dovere è verso la nazione, non verso se stessi.

“Il sistema è altamente efficiente”, ha affermato Li Hao, capo della squadra di sollevamento pesi ai Giochi di Rio de Janeiro 2016 e attuale direttore del dipartimento antidoping presso il Centro per sollevamento pesi, lotta e judo presso l’Amministrazione generale di Sport della Cina. “Probabilmente è per questo che il nostro sollevamento pesi è più avanzato rispetto ad altri paesi e regioni”.

La maggior parte dei paesi è desiderosa di gloria olimpica. Gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica hanno usato i Giochi come un campo di battaglia per procura della Guerra Fredda. Ma l’ossessione di Pechino per l’oro è legata alla fondazione stessa nel 1949 della Repubblica Popolare Cinese, che era vista come una forza rivoluzionaria che avrebbe invertito secoli di decadenza e sconfitta da parte di potenze straniere.

Il primo saggio scritto dal presidente Mao Zedong, il leader della rivoluzione comunista, riguardava la necessità di sviluppare i propri muscoli in un paese liquidato come “il malato dell’Asia”.

Per decenni, tuttavia, la politica ha ostacolato il successo olimpico. Poiché il suo rivale Taiwan ha gareggiato ai Giochi come Repubblica di Cina, Pechino ha boicottato i Giochi estivi fino al 1984, quando Taiwan è stata ribattezzata Taipei cinese per la competizione olimpica.

Nel 1988, la Cina ha vinto cinque ori olimpici. Due decenni dopo, quando Pechino ha ospitato i Giochi, ha superato gli Stati Uniti per superare il conteggio dell’oro.

Londra 2012, tuttavia, è stata una delusione e Rio 2016 una delusione maggiore, poiché la Cina è arrivata terza dietro gli Stati Uniti e la Gran Bretagna.

Tornati a casa, i funzionari sportivi hanno raddoppiato i loro sforzi, anche se un numero crescente di genitori della classe media non era disposto a consegnare i propri figli allo stato per essere arruolati come atleti. La Cina non era più un paese disperatamente povero dove la promessa di ciotole di riso riempite rendeva allettanti le scuole sportive governative. Pechino ha riconosciuto che lo sport non dovrebbe essere riservato agli atleti d’élite, che ogni bambino meritava di correre, giocare e calciare un pallone.

E c’era un crescente riconoscimento che per ogni campione olimpico, decine di migliaia di altri bambini non ce l’avrebbero fatta. Per questi atleti dismessi, la vita è spesso difficile: poca istruzione, corpi danneggiati, poche prospettive di carriera al di fuori del sistema sportivo.

Tuttavia, Pechino ha continuato con i suoi piani, producendo programmi di taekwondo, canoa, vela e altro ancora. I bambini che potevano impilare proiettili sul palmo delle mani venivano spediti al tiro con l’arco. Le ragazze di campagna con un’apertura alare impressionanti erano dirette al sollevamento pesi.

“I bambini provenienti da zone rurali o da famiglie che non sono così bene economicamente, si adattano bene alle difficoltà”, ha detto Li, il funzionario sportivo di Pechino, del candidato ideale per il sollevamento pesi.

L’attenzione di Pechino si è concentrata sugli sport che possono essere perfezionati con routine meccaniche, piuttosto che su quelli che comportano un’interazione imprevedibile di più atleti. A parte la pallavolo femminile, la Cina non ha mai vinto l’oro olimpico in un grande sport di squadra.

A Tokyo, la strategia di Pechino aveva consegnato, fino a mezzogiorno di giovedì, 14 medaglie d’oro, precedendo Stati Uniti e Giappone in testa alla classifica. La Cina ha conquistato il primo oro dei Giochi, con la carabina ad aria compressa da 10 metri femminile, e ha ottenuto la sua prima vittoria di scherma. (Gli sport in cui la Cina è dominante sono raggruppati nella prima settimana dei Giochi, mentre i punti di forza degli Stati Uniti sono sparsi.)

Ma in alcune delle tradizionali roccaforti cinesi, come il ping pong, le immersioni e il sollevamento pesi, le speranze di vittorie dorate non si sono concretizzate. Ci furono altre delusioni prima dell’inizio dei Giochi. Un grande nuotatore è stato squalificato a causa del doping. Le squadre maschili di calcio, pallavolo e basket non si sono qualificate.

I sacrifici fatti dagli olimpionici cinesi sono intensi. L’istruzione accademica nelle scuole sportive rimane misera e alcuni campioni del mondo condividono i dormitori con altri. Sono fortunati a vedere la loro famiglia un paio di volte all’anno.

Dopo che lunedì il sollevatore cinese Liao Qiuyun ha gareggiato nella categoria di peso da 55 chilogrammi, è stato un giornalista della sua provincia natale a passarle un messaggio dai suoi genitori.

Per le donne che sollevano pesi, i costi del sistema sportivo cinese sono molto maggiori. Mentre i subacquei e i ginnasti devono condividere i proventi degli accordi di sponsorizzazione con lo stato, almeno possono sfruttare il loro successo dopo il pensionamento. Ma gli inserzionisti non tendono ad essere attratti dalle donne che sollevano pesi.

In un caso, un’ex campionessa nazionale era così impoverita dopo il pensionamento che finì per lavorare duramente in un bagno pubblico. Si è fatta crescere la barba, che secondo lei era il risultato di un regime di doping impostole da giovane atleta.

Nel 2017, dopo che i vecchi campioni sono stati riesaminati, tre dei quattro ori cinesi di sollevamento pesi alle Olimpiadi di Pechino 2008 sono stati revocati perché i test hanno trovato sostanze vietate.

Il doping è dilagante nel sollevamento pesi e la Cina non è certo l’unico paese ad essere stato catturato. Ma un individuo che prende la decisione di assumere droghe non è la stessa cosa dei bambini che vengono indirizzati a farlo dallo stato.

Per la macchina sportiva cinese, tutti quegli anni di duro lavoro possono ancora essere sventati nel calore della competizione olimpica. Lunedì a Tokyo, Liao, il sollevatore di pesi nella categoria 55 chilogrammi, ha iniziato l’evento come campione del mondo in carica. Due giorni prima, in una classe più leggera, Hou aveva preso l’oro.

Liao è salito sul palco lunedì con un’espressione in bilico tra determinazione e rassegnazione. Negli ultimi istanti di gara, un rivale filippino l’ha superata per reclamare l’oro.

In seguito, Liao, 26 anni, è rimasta in piedi a piangere, il suo respiro affannato. Anche il suo allenatore avvolse il braccio intorno a Liao e singhiozzò. Alla fine, Liao, con gli occhi rossi, ha risposto alle domande dei giornalisti cinesi. Un argento è stato un grande risultato, ha detto un giornalista. Liao guardò il pavimento.

“Oggi ho fatto del mio meglio”, ha detto. Le lacrime scorrevano di nuovo.

Il trauma di tutti quegli anni di lotta contro la forza implacabile della massa e della gravità gravava sul corpo di Liao.

“Sono lì da anni”, ha detto delle sue ferite. “Ancora e ancora.”

Ma a differenza di Simone Biles o Naomi Osaka, olimpioniche di alto profilo che hanno parlato della tensione emotiva di tanta pressione, Liao non ha affrontato il costo mentale di ciò che ha fatto, giorno dopo giorno, da quando era una bambina.

Liao sospirò. Si asciugò gli occhi con la manica dell’uniforme. I Giochi Nazionali stavano arrivando, ha detto, e lei avrebbe rappresentato la sua provincia natale dell’Hunan. Il finanziamento dello sport per le province cinesi dipende in parte da come ciascuna si comporta nei Giochi Nazionali.

Le Olimpiadi erano finite per lei. Aveva un nuovo lavoro da fare.

Amy Chang Chien ha contribuito alla segnalazione.

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