Katie Ledecky sente il dolore di una prima sconfitta olimpica


TOKYO — Il momento in cui Katie Ledecky sapeva che sarebbe arrivato, anche se forse non così presto, è avvenuto a tre quarti dei 400 metri stile libero lunedì mattina al Tokyo Aquatics Centre.

Per 300 metri, Ledecky, detentore del record mondiale e medaglia d’oro in carica, ha guidato l’australiana Ariarne Titmus, che era stata più veloce di Ledecky a questa distanza per tutto l’anno. Ledecky era uscito in fretta, cercando di mettere Titmus in un buco e forse farle dubitare di se stessa.

È quello che fa un nuotatore quando sa che potrebbe non avere tanto quanto il concorrente accanto a lei, e ha quasi funzionato. Titmus ha detto che a metà gara ha visto Ledecky un mezzo secondo, quasi una lunghezza del corpo, davanti a lei e ha iniziato a preoccuparsi.

Ma poi, 100 metri dopo, fuori dalla curva, erano quasi pari e, con sorpresa di nessuno, Titmus ha tirato avanti per vincere in un tempo di 3 minuti e 56,69 secondi contro il 3:57,36 di Ledecky. Eppure era ancora scioccante vedere Ledecky venire a mancare a una distanza che, non molto tempo prima, si era aspettata di possedere durante la sua carriera.

Ai Giochi di Rio de Janeiro nel 2016, Ledecky ha vinto i 400 liberi di quasi cinque secondi. Eppure, ora, c’era Titmus che si agitava davanti a lei.

“Surreale”, disse Titmus, ancora respirando pesantemente diversi minuti dopo il trionfo. “È la cosa più grande che puoi fare nella tua carriera sportiva”.

È stato uno degli showdown più attesi dei Giochi di Tokyo. Sembrava la gara di Titmus da perdere in base ai suoi tempi superiori di recente, ma Ledecky non aveva mai perso una gara individuale alle Olimpiadi, una corsa che si è allungata fino alla sua vittoria a sorpresa come quindicenne nove anni fa a Londra.

Quel record olimpico imbattuto, combinato con il dominio di Ledecky nelle gare più lunghe di 200 metri, aveva reso la sua versione di nuoto di Serena Williams, un’atleta che quasi tutti nello sport si fermano a guardare quando colpisce l’acqua.

Mentre si svolgevano gli ultimi giri, il nuotatore australiano Kyle Chalmers stava guardando su un televisore nell’arena del nuoto, prendendo una pausa dal riscaldamento per la staffetta 4×100 metri stile libero maschile.

Mentre Titmus superava Ledecky, Chalmers sentì una sferzata di energia. “Davvero stimolante da guardare”, ha detto Chalmers. “Ti fa venire la pelle d’oca.”

In tutta onestà con Ledecky, la maggior parte dei campioni perde, anche nelle gare che dominano. Michael Phelps ha una medaglia d’argento nei 200 farfalla delle Olimpiadi di Londra, una gara che non avrebbe mai dovuto perdere (l’ha vinta di nuovo quattro anni dopo).

Entrando ai Giochi di Tokyo, Titmus era l’unico nuotatore che aveva battuto Ledecky in una gara di distanza in un incontro importante. Ma questo era ai campionati del mondo del 2019, quando Ledecky stava combattendo un virus. Tuttavia, Titmus aveva messo un bersaglio sulla schiena della sua rivale, dicendo alle prove olimpiche australiane che la campionessa statunitense e le sue compagne di squadra americane non avrebbero avuto tutto a modo loro a Tokyo.

Le parole sembravano profetiche lunedì. Gli uomini americani hanno espresso una dichiarazione vincendo la staffetta 4×100 metri stile libero, anche senza Phelps a portarli. Gli americani hanno portato filo a filo e hanno realizzato il terzo tempo di staffetta più veloce della storia. Caeleb Dressel ha dato agli Stati Uniti il ​​vantaggio iniziale e Blake Pieroni lo ha mantenuto fino a metà gara. Poi è stata la volta di Bowen Becker. Ha consegnato un vantaggio di mezza lunghezza a Zach Apple, che ha portato a casa gli americani.

“Il mio lavoro è facile quando ho questi tre ragazzi che mi guidano fuori”, ha detto Apple con la medaglia d’oro drappeggiata al collo.

Ma gli Stati Uniti non sono riusciti a salire sul podio nelle altre due finali di giornata. Margaret MacNeil del Canada ha vinto la farfalla dei 100 metri, con Torri Huske, la diciottenne della Virginia, quarta. Nei 100 metri rana, il britannico Adam Peaty ha difeso con successo il suo titolo, con Michael Andrew quarto.

Ma Ledecky contro Titmus era l’obiettivo.

Ledecky è stato a lungo considerato quasi intoccabile a qualsiasi distanza superiore a 200 metri. Ma il nuoto è lo sport per eccellenza dell’onestà. I record cadono con una frequenza sorprendente e Titmus ha inseguito Ledecky negli ultimi tre anni.

“Non sarei qui senza di lei,” disse Titmus di Ledecky quando tutto fu finito. “Ha stabilito uno standard incredibile.”

Ledecky si è trovata a fare qualcosa che raramente ha fatto: spiega come non è riuscita a superare, nonostante abbia nuotato il suo miglior tempo in gara dalle Olimpiadi del 2016, quando ha stabilito il record del mondo.

“Stai solo cercando di trovare ogni piccola parte per cercare di andare avanti”, ha detto. “Si è ribaltata un po’ in avanti arrivando agli ultimi 50. La vedevo e sapevo che non stava svanendo. Mi sembrava di essere ancora lì”.

“Ho avuto un digiuno negli ultimi 50”, ha aggiunto. “Ha appena avuto un ultimo 50 molto veloce.”

Peaty ha detto che era certo che Ledecky avrebbe continuato a ripetere la gara nella sua testa, chiedendosi se ci fosse qualcos’altro che avrebbe potuto fare.

C’era poco tempo per quello, tuttavia. Ledecky sta anche gareggiando in gare di stile libero a 200, 800 e 1.500 metri in questi Giochi, e ha avuto le manches preliminari nei 1.500 e nei 200 previsti per lunedì sera.

Dopo un po’ di tempo libero, aveva programmato di tornare in piscina nel tardo pomeriggio per la seconda metà della giornata in ufficio come pochi altri.

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