Come l’hockey pakistano è passato da campione del mondo ad assente olimpico Notizie sulle Olimpiadi


Shakeel Abbasi ricorda le volte in cui ha indossato la maglia della nazionale di hockey del Pakistan

Un tempo attaccante prolifico della squadra maschile, Abbasi ora sente di aver fatto un “grande errore” nell’intraprendere l’hockey come carriera quando, dice, molte opzioni erano aperte per lui come atleta promettente.

“Ho fatto un grosso errore preferendo l’hockey al cricket. Ero molto bravo in entrambi ma preferivo il nostro sport nazionale [hockey]. A volte, sento che è stato un grosso errore”, ha detto ad Al Jazeera Abbasi, tre volte olimpionico.

Il 37enne centravanti, un tempo considerato uno dei migliori giovani attaccanti dell’hockey mondiale, ora riesce a far quadrare i conti giocando in campionati professionistici di hockey in Inghilterra, Paesi Bassi e Malesia.

“Anche quei campionati non si stanno svolgendo a causa della pandemia di coronavirus. Questi sono sicuramente tempi di prova per me perché per sopravvivere servono soldi”, ha detto.

“Questo sta accadendo a un giocatore che ha servito il suo Paese per anni, ha giocato tre Olimpiadi, due Mondiali e otto Champions Trophy. Ho pietà dei bambini quando li vedo giocare a hockey”.

Abbasi, nato l’anno in cui il Pakistan ha conquistato l’ultima delle sue tre medaglie d’oro olimpiche (Los Angeles 1984), ha vinto diverse medaglie mentre rappresentava la squadra nazionale più di 300 volte dal 2003 al 2014.

Assente da Tokyo 2020

Ma lo stato dell’hockey in Pakistan è tale che l’ex capitano non è solo nelle sue lotte.

Il Pakistan ha subito un calo scioccante e continuo dall’essere costantemente tra i primi quattro a languire al 18° posto nell’ultima classifica.

Le Olimpiadi di Tokyo sono la seconda volta consecutiva che il Pakistan perde l’evento multisport. Inoltre, non è riuscito a qualificarsi per la Coppa del Mondo 2014 per la prima volta nella storia e ha concluso un lugubre 12 ° posto nell’edizione 2018.

Per un paese che ha vinto tre ori olimpici e un record di quattro titoli mondiali, perdere i Giochi Olimpici consecutivi è niente meno che una catastrofe per i seguaci.

“È straziante vedere l’hockey pakistano nel suo stato attuale”, ha detto ad Al Jazeera il fan di hockey Moezuddin Qureshi, 51 anni.

“L’inno nazionale del Pakistan suonato per onorare la squadra vincitrice dell’oro alle Olimpiadi rimane il mio miglior ricordo. Era motivo di grande orgoglio per noi. Siamo cresciuti giocando a hockey per strada, ma ora i nostri figli non sanno nulla di questo sport perché non siamo da nessuna parte in uno sport che abbiamo governato per decenni”.

L’ultima presenza olimpica del Pakistan è stata a Londra 2012 [Kai Pfaffenbach/Reuters]

Alcuni fan ed esperti hanno concluso che l’hockey pakistano è “morto” mentre altri, mostrando nel migliore dei casi un minimo ottimismo, lo considerano “su un ventilatore”.

Il Pakistan ha iniziato il suo viaggio olimpico con un argento a Melbourne 1956, prima di andare meglio quattro anni dopo a Roma, interrompendo la striscia di sei medaglie d’oro consecutive dell’India.

Due medaglie d’argento e un oro seguirono nelle successive tre Olimpiadi prima di un bronzo nel 1976 quando la squadra consolidò la sua posizione tra le superpotenze.

Il suo primo podio mancato arrivò a Seoul nel 1988 prima di vincere una medaglia di bronzo a Barcellona quattro anni dopo, l’ultima medaglia olimpica fino ad oggi.

“Mancato adattamento all’hockey moderno”

Il declino dell’hockey pakistano è iniziato negli anni ’80.

Alcuni esperti ritengono che l’introduzione dell’erba artificiale negli anni ’70 abbia iniziato a influenzare le prestazioni dei giocatori pakistani e indiani. Entrambi sono stati etichettati come i “re dell’erba”.

Il gioco si è evoluto nel corso degli anni, richiedendo una migliore forma fisica, ma gli analisti affermano che il Pakistan è stato lasciato indietro nella gara.

Anche il cricket, lo sport più popolare del paese, è accusato della caduta dell’hockey dopo che molte scuole e istituti di istruzione hanno sostituito gli abiti da hockey con il cricket.

I funzionari della Pakistan Hockey Federation (PHF) hanno affrontato accuse di appropriazione indebita e uso improprio di fondi governativi oltre a essere ampiamente criticati per la scarsa pianificazione.

Il Pakistan ha vinto l’ultima delle sue medaglie olimpiche nel 1992 [Kai Pfaffenbach/Reuters]

Le “leggende” che hanno portato il Pakistan alla gloria in passato sono state anche accusate di comportamento egoistico dagli analisti.

“I nostri ex giocatori si sono continuamente opposti alla nomina di allenatori stranieri, ma quando hanno avuto l’opportunità di allenare la nazionale, hanno fallito ripetutamente. Il nostro fallimento nell’adattarci all’hockey moderno ci ha influenzato molto”, ha detto ad Al Jazeera Sardar Khan, giornalista sportivo ed ex commentatore di hockey.

“Sono stati assunti allenatori stranieri per aiutare il Pakistan ad adattarsi all’hockey moderno, ma non hanno avuto abbastanza tempo a causa dell’opposizione degli ex giocatori.

“Anche il PHF non ha gestito adeguatamente l’hockey. Non hanno dato opportunità ai giocatori per merito. mi ricordo che noi [the media] abbiamo dovuto alzare la voce anche per Sohail Abbas [record international goal scorer with 348 goals] per farlo entrare nella squadra”, ha detto Khan prima di escludere la popolarità del cricket come motivo della scomparsa dell’hockey in Pakistan.

“La popolarità del cricket non è in alcun modo una ragione perché il cricket ha sempre avuto più valore commerciale dell’hockey su prato”.

Nel frattempo, Samiullah Khan, che ha giocato nella “Golden Era”, ha ammesso che gli ex giocatori non erano in grado di servire bene l’hockey pakistano, ma ha delineato una serie di altri fattori per lo stato attuale di questo sport nel paese.

“Molti ex giocatori hanno contrattato per le posizioni [in the PHF] ma questa è solo la punta dell’iceberg”, ha detto ad Al Jazeera Samiullah, noto come il “cavallo volante”.

“Ci mancano funzionari dinamici per guidare il PHF. Nel nostro tempo come giocatori, siamo stati fortunati ad avere arbitri del genere che hanno lavorato sinceramente per il gioco. Anche la politica a livello di club ha rovinato lo sport.

“I fondi che riceveva PHF non sono stati utilizzati nel modo giusto. Non abbiamo attrezzature moderne. I luoghi nelle grandi città come Karachi erano centralizzati, rendendoli inaccessibili ai giocatori locali”.

Ma l’ex capitano rimane ottimista sul fatto che il Pakistan possa riconquistare il suo status perduto.

“Se lavoriamo sodo e gestiamo correttamente l’hockey, possiamo vedere risultati significativi entro quattro anni. Il talento esiste ancora, ma il governo deve patrocinare il gioco come in passato. I dipartimenti devono dare lavoro ai giocatori di hockey, che devono essere salvaguardati finanziariamente.

“C’è bisogno di avviare campionati di hockey nel nostro paese portando sponsor per garantire incentivi finanziari per i giocatori”.

Abbasi ha fatto eco a queste opinioni, definendo l’introduzione di leghe cruciale per il rilancio dell’hockey nel paese.

“Ha bisogno di sforzi da parte del PHF, ma per questo abbiamo bisogno di funzionari competenti al vertice, il che non è il caso in questo momento”, ha affermato.

Il brigadiere in pensione Khalid Sajjad Khokhar è l’attuale presidente del PHF, in carica dal 2015, mentre l’ex giocatore Asif Bajwa è segretario dal 2019, al suo secondo mandato in carica.

Nonostante i risultati, le prestazioni e la classifica, Bajwa, che ha rappresentato il Pakistan dal 1991 al 1996, ha sostenuto che l’hockey non è in uno stato senza speranza.

“Potremmo essere 18esimi sulla carta, ma tecnicamente siamo ancora una squadra numero otto”, ha detto Bajwa ad Al Jazeera.

“Il drammatico calo della classifica del Pakistan è stato causato dopo che i funzionari ad interim della PHF hanno deciso di saltare le partite della Pro Hockey League 2019. È stata una decisione disastrosa. Abbiamo ricevuto una penalità di punti e un’enorme multa dalla FIH [hockey’s world governing body] ecco perché non siamo riusciti a qualificarci per le Olimpiadi di Tokyo”, ha detto.

Ma Bajwa, che ha anche ricoperto lo stesso incarico dal 2008 al 2013, ha ammesso che è stato necessario molto lavoro per riportare il gioco in carreggiata.

“In primo luogo, i nostri giocatori hanno bisogno di un’esposizione internazionale che richiede viaggi. Abbiamo bisogno di fondi per questo, ma non siamo ricchi come la nostra tavola da cricket.

“Anche l’hockey è diventato uno sport costoso. Modifiche come la sostituzione di bastoncini di legno con bastoncini di grafite hanno aumentato i costi. Anche l’erba sintetica richiede molti finanziamenti.

“Molto è stato pianificato per elevare il nostro hockey domestico. Stiamo lavorando con i governi provinciali e stiamo lavorando alla creazione di centri a livello regionale. Presto inizieremo a lavorare sulla promozione del gioco nelle scuole.

“Abbiamo anche in programma di iniziare i campionati”, ha detto.

“L’hockey è nel nostro sangue. Una volta che questa pandemia sarà finita e le cose inizieranno a rimettersi in carreggiata, faremo sicuramente una svolta”.

Ma l’ex portiere del Pakistan Imran Butt, che ha giocato a hockey internazionale dal 2009 al 2018, rimane poco convinto.

“È giunto il momento di allontanarci dalle illusioni e accettare la realtà. Se avessimo giocato più partite, avremmo potuto scendere più in basso in classifica”, ha detto Butt ad Al Jazeera.

“Il PHF deve elaborare un buon piano a beneficio dei giocatori. Solo l’attuazione di un piano adeguato è la strada da seguire per noi.

“Il PHF deve funzionare per l’hockey perché solo il servizio a parole non ci porterebbe da nessuna parte”.



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