I camion superano le auto sulla strada dell’autonomia

Ma in questi giorni, i camion sembrano una scommessa più allettante. L’American Trucking Association afferma che gli spedizionieri hanno pagato $ 791 miliardi per spostare merci su camion nel 2019; al contrario, Aurora stima che il mercato annuo dei veicoli da corsa a grandine sia di 35 miliardi di dollari. Gli sviluppatori di tecnologia ragionano che se riducono i costi di spedizione, possono mantenere una parte dei risparmi. “C’è chiaramente bisogno di robotaxi nelle città dense, ma al di fuori delle città dense, dove tutti hanno la propria auto, è necessario creare domanda”, afferma Asad Hussain, che analizza le aziende di mobilità presso PitchBook.

I produttori di camion a guida autonoma affermano che la loro tecnologia farà risparmiare denaro agli spedizionieri. Embark afferma che la sua tecnologia di guida autonoma, che spera di vendere agli operatori di flotte come abbonamento, farà risparmiare 80 centesimi per miglio, dimezzando i costi rispetto ai camion a guida umana. I robot, dopotutto, non hanno bisogno di essere pagati e non hanno bisogno di pause. Non si arrenderanno, risparmiando la carenza di manodopera dei vettori. E i robot non hanno un sindacato. I conducenti umani potrebbero continuare a gestire lavori di autotrasporto a corto raggio, affermano le aziende, un lavoro più localizzato che consentirà loro di trascorrere più tempo a casa piuttosto che sulla strada.

La società Plus, che sta testando camion a guida autonoma in Cina e negli Stati Uniti, afferma che i suoi primi camion aiuteranno i conducenti umani a svolgere il proprio lavoro in modo più sicuro e raccoglieranno dati man mano che procedono. Alla fine, intorno al 2024, la società spera di mettere in pratica quei dati quando estrarrà l’essere umano dall’auto. Il processo “richiederà del tempo”, afferma il fondatore e CEO David Liu.

Il sindacato è scettico. “Abbracciare la tecnologia come una sorta di panacea per i problemi che affliggono l’industria non ha colto nel segno”, afferma Sam Loesche, rappresentante legislativo e politico senior dell’International Brotherhood of Teamsters.

Alcuni dei recenti entusiasmi degli investitori riflettono la ritrovata importanza della logistica in mezzo alle interruzioni legate alla pandemia, tra cui ingorghi nei porti e la carenza di conducenti che hanno portato a ritardo nella spedizioneS. “È l’effetto Amazon, dove tutti si sono sentiti a proprio agio nel ricevere tutto con il clic di un pulsante”, afferma Jim Scheinman, socio amministratore della società di venture capital Maven Ventures, che ha investito in Embark.

La frenesia degli investitori segue una serie di vivaci collaborazioni tra sviluppatori di tecnologia e camionisti e spedizionieri tradizionali. Embark sta lavorando con spedizionieri di grandi nomi come HP e ABInBev e con vettori come Werner Enterprises e Knight-Swift Transportation. TuSimple sta eseguendo progetti pilota con UPS e sta lavorando su un veicolo su misura con il produttore di camion Navistar. Aurora sta lavorando con i costruttori di camion di Paccar e Volvo. Tutto questo sembra aver convinto i soldi che i camion a guida autonoma sono il vero affare.

Eppure, non c’è ancora un vero camion senza conducente, e potrebbe non esserci mai. I camion a guida autonoma rappresentano un’allettante opportunità di sicurezza: la guida di camion è uno dei lavori più mortali negli Stati Uniti, secondo l’Assessorato al Lavoro—ma un missile da 80.000 libbre che si muove a 70 mph può causare molti danni. Poiché i camion a guida autonoma sono così pesanti e vanno più veloci delle auto sulle strade cittadine, devono essere in grado di vedere più lontano lungo la strada, non è un’impresa tecnica da poco. Finora, le aziende hanno eseguito dimostrazioni limitate e pilota della loro tecnologia, ma tutte hanno avuto autisti di sicurezza in cabina.

A differenza delle aziende automobilistiche a guida autonoma, che hanno mancato molte scadenze autoimposte, le aziende di autotrasporti non hanno ancora avuto tanto tempo per fallire. “Forse quando i tempi si allungano o ci sono arresti anomali, gli investitori diranno: ‘Oh, come mai non viene consegnato? Perché non sei sulla buona strada?’” dice Bruno Bowden, un ingegnere che ha lavorato per Aurora e ora è un angel investor. (Ha una partecipazione in Aurora.) La tecnologia sta diventando più saggia, un giorno potrebbero farlo anche gli investitori.


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