I Milwaukee Bucks vincono il campionato NBA


MILWAUKEE — Mezzo secolo fa, Kareem Abdul-Jabbar — un giovane golia allora noto come Lew Alcindor — guidò i Milwaukee Bucks al loro primo campionato. Per decenni, è stata l’unica volta che il franchise ha raggiunto quell’altezza.

Cioè, fino ad ora.

Martedì sera, i Bucks hanno coronato il loro ritorno alla grandezza. Sono ancora una volta guidati da un colosso con abilità uniche, questo un giocatore di 26 anni dalla Grecia soprannominato il Greek Freak, Giannis Antetokounmpo. Sul campo di casa, Milwaukee ha sconfitto i Phoenix Suns, 105-98, in gara 6 delle finali NBA per vincere il suo secondo campionato e completare un’estenuante stagione NBA di infortuni e interruzioni della pandemia di coronavirus.

“Questo dovrebbe indurre ogni persona, ogni bambino, chiunque nel mondo a credere nei propri sogni”, ha detto dopo la partita un esultante Antetokounmpo, anch’egli di origini nigeriane. Ha aggiunto: “Spero di dare alle persone di tutto il mondo dall’Africa, dall’Europa, dare loro la speranza che si possa fare. Otto anni e mezzo fa, prima di entrare in campionato, non sapevo da dove sarebbe arrivato il mio prossimo pasto. Mia madre vendeva roba per strada”.

Antetokounmpo si è trasformato in una delle più grandi prestazioni nella storia delle finali NBA, segnando 50 punti – un record in carriera nei playoff – e aggiungendo 14 rimbalzi. Come ha fatto per la maggior parte della sua carriera, Antetokounmpo si è fatto strada verso il canestro usando una serie di film spin e la forza bruta. Anche dalla linea di tiro libero, dove ha faticato, è stato un quasi perfetto, 17 su 19. È stato anche una forza sulla fascia difensiva, bloccando cinque tiri. Quando suonò il cicalino finale, non c’erano dubbi su chi sarebbe stato nominato il giocatore più prezioso della serie.

“Non permettere a nessuno di dirti cosa non puoi essere o cosa non puoi fare”, ha detto Antetokounmpo. “La gente mi ha detto che non posso fare tiri liberi. Ho fatto i miei tiri liberi stasera. E io sono un fottuto campione”.

I Suns hanno mantenuto competitiva la partita decisiva nel secondo tempo. Chris Paul, 36 anni, playmaker stella di Phoenix, ha chiuso con 26 punti. Devin Booker, la dinamo segnapunti dei Suns, ha faticato, segnando 19 punti su 22 tiri. Per Paul, la perdita è stata particolarmente devastante, essendo un perenne All-Star alla sua sedicesima stagione ancora alla ricerca del suo fantomatico campionato.

“È dura”, ha detto Paul. “Grande gruppo di ragazzi, una stagione infernale, ma questa farà male per un po’”.

Bobby Portis, un attaccante di riserva per Milwaukee e un beniamino dei fan noto per le sue esortazioni dimostrative, ha segnato 16 punti dalla panchina. La folla cantava il suo nome ogni volta che segnava.

Il campionato è stato l’apice di una notevole ascesa per Antetokounmpo, due volte vincitore del premio Most Valuable Player Award della lega. È entrato nella NBA come una prospettiva magra, arruolato al di fuori delle prime 14 scelte, un raggruppamento noto come la lotteria che è visto come un segno di imminente celebrità. Da allora si è affermato come uno dei migliori giocatori nella storia dei Bucks.

Nel la sua ottava stagione, il campionato riempie l’ultimo vuoto clamoroso in un curriculum che include cinque selezioni All-Star e un premio di difensore dell’anno. Le migliori stelle sono spesso giudicate dal numero di anelli del campionato che hanno e da come li hanno vinti. Antetokounmpo ha vinto il suo titolo con la franchigia che lo ha scelto, in un’era NBA in cui i migliori giocatori sono spesso in movimento.

Nelle due stagioni precedenti, i Bucks di Antetokounmpo hanno terminato la stagione regolare con il miglior record nella Eastern Conference e sono stati eliminati nei playoff prima delle finali, sollevando dubbi sul fatto che Antetokounmpo potesse essere quello che eleva veramente la squadra. Gli avversari hanno sfruttato la sua capacità di tiro al di sotto della media.

Entrando in questa stagione, c’erano mormorii che avrebbe potuto lasciare i Bucks in libertà. Invece, Antetokounmpo ha scommesso su Milwaukee a dicembre firmando una cosiddetta estensione super max del valore di quasi un quarto di miliardo di dollari. Ha poi consegnato una corsa ai playoff dominante, mettendo a tacere ogni dubbio sul suo status di superstar.

“Questa è la mia città. Si fidano di me. Credono in me. Credono in noi”, ha detto Antetokounmpo. “Anche quando abbiamo perso la serie, loro erano dalla nostra parte. Ovviamente volevo portare a termine il lavoro”.

Antetokounmpo ha poi parlato della decisione “facile” di alcune star NBA di partire in free agency o chiedere scambi per poter fare squadra con altre star.

“Potrei andare in un superteam e fare la mia parte e vincere un campionato”, ha detto, aggiungendo: “Ma questo è il modo più difficile per farlo”.

Batté sul tavolo per dare enfasi.

Ha aiutato il fatto che Milwaukee abbia giocato e scambiato per Jrue Holiday, un giocatore versatile e ben considerato senza il pedigree delle perenni apparizioni All-Star. I Bucks hanno inviato un pacco a New Orleans tipicamente riservato a una star in buona fede, inclusi più veterani e diverse scelte al draft. La scommessa ha pagato: Holiday ha fornito ad Antetokounmpo un forte aiuto su entrambi i lati della palla quando i Bucks ne avevano più bisogno, in particolare con una prestazione di 27 punti e 13 assist in gara 5.

Durante la stagione regolare, i Bucks finirono terzo in Oriente, dietro ai Nets e ai Philadelphia 76ers. Milwaukee è stato aiutato in parte dalla salute dei suoi giocatori chiave, che hanno in gran parte evitato lesioni gravi e infezioni da coronavirus. A marzo, i Bucks hanno scambiato con Houston per acquisire PJ Tucker, un attaccante esperto con la reputazione di difensore tenace e tiratore affidabile.

Tuttavia, la corsa ai playoff di Milwaukee è sembrata sull’orlo del collasso in diverse occasioni. Ancora una volta, Coach Mike Budenholzer, nel suo terza stagione con i Bucks, è stato sottoposto a un esame minuzioso sulle sue lotte per apportare modifiche contro difese forti o per trovare modi più creativi per utilizzare Antetokounmpo. E Khris Middleton, due volte All-Star, ha ancora una volta affrontato domande sul fatto che fosse un vice abbastanza bravo per Antetokounmpo, dato il suo tiro incoerente nella postseason.

“È difficile trovare più parole per descrivere ciò che fa Giannis”, ha detto Budenholzer, aggiungendo: “È fuori classifica”.

Nella semifinale, i Bucks hanno affrontato i Nets, guidati dal trio superstar composto da Kevin Durant, Kyrie Irving e James Harden. Milwaukee ha perso le prime due partite della serie, inclusa una sconfitta di 39 punti in gara 2. Ma i Nets sono stati ostacolati dagli infortuni di Irving e Harden, e Antetokounmpo si è trasformato in una performance da star per estendere la serie a sette partite. Nella partita finale, un tiro in sospensione di Durant alla fine del regolamento è arrivato a un centimetro dalla fine della stagione dei Bucks: la sua punta era sulla linea dei 3 punti, rendendo il tiro che valeva solo un pareggio di 2 punti e non un game vincente 3. Invece, con i 40 punti e 13 rimbalzi di Antetokounmpo, i Bucks hanno vinto la partita decisiva per la serie ai supplementari a Brooklyn.

In gara 5 delle finali della Eastern Conference contro l’emergente Atlanta Hawks, con la serie legata a due partite ciascuno, Antetokounmpo è atterrato goffamente ed è caduto a terra tenendosi il ginocchio sinistro, sollevando timori che sarebbe stato l’ultimo di una serie di stelle NBA perdere tempo a causa di un grave infortunio. Con la sua data di ritorno incerta, i Bucks si affidarono a Holiday e Middleton per vincere le partite 5 e 6 e mandare Milwaukee alle sue prime finali NBA dal 1974.

L’infortunio di Antetokounmpo si è rivelato essere solo un’iperestensione, permettendogli di tornare per il round di campionato. In finale, i Suns vinsero le prime due partite in casa, segnando la terza serie consecutiva in cui i Bucks si trovarono in svantaggio. I 41 punti di Antetokounmpo durante gara 3 a Milwaukee hanno contribuito a ribaltare le sorti della vittoria dei Bucks, 120-100.

In gara 4, i Bucks, sono tornati da 9 punti in meno nel quarto trimestre e hanno pareggiato la serie dietro i 40 punti di Middleton. Ma quella partita sarà ricordata soprattutto per il blocco a fine partita di Antetokounmpo sul centro dei Suns Deandre Ayton, una delle giocate difensive più significative nella storia delle finali NBA.

Con lo slancio saldamente alle loro spalle, i Bucks sono tornati a Phoenix e hanno messo i Suns sull’orlo in gara 5, evidenziati da un alley-oop ad Antetokounmpo di Holiday alla fine della partita. Entrando in gara 6, Antetokounmpo stava facendo la media 32,2 punti, 13 rimbalzi e 5,6 assist a partita in finale.

Dopo la sirena di martedì, un emozionante Antetokounmpo ha abbracciato l’ex guardia dei Bucks Brandon Jennings, che ha giocato nella NBA dal 2009 al 2018 ed è stato per breve tempo compagno di squadra di Antetokounmpo. È stato Jennings che una volta ha predetto con entusiasmo che Milwaukee avrebbe sconfitto i Miami Heat più talentuosi in sei partite in una serie di playoff del 2013. La previsione selvaggiamente imprecisa è diventata un grido di battaglia per la base di fan di Milwaukee e ha reso Jennings una sorta di eroe di culto.

I fan hanno cantato “Bucks in six!” tutta la serie. Quei canti erano assordanti dopo la partita, poiché il pubblico era euforico che la profezia di Jennings si fosse, in qualche modo, avverata.

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