Brillantezza e crepacuore: la storia della carriera di Chris Paul


In sconfitta, Devin Booker ha detto che i giovani Phoenix Suns avevano sperato di saltare molti dei brutali blocchi stradali che possono sconfiggere rapidamente una squadra con aspirazioni di campionato.

Come una mano rotta. O un tendine del ginocchio finnicky. O imbattersi in un colosso di una squadra guidata forse dal più grande tiratore di sempre.

Il veterano compagno di squadra di Booker, Chris Paul, le ha vissute tutte. La sconfitta nelle finali NBA di questa stagione ha rappresentato l’ultima e più acuta delusione della sua brillante carriera.

“Faccio un ottimo lavoro nel rimanere nel momento”, ha detto un preveggente Paul dopo che i Suns avevano preso quello che molti pensavano fosse un vantaggioso 2-0 in serie sui Milwaukee Bucks nelle finali. “Forse molti dei ragazzi della nostra squadra, è la loro prima serie di playoff, non conoscono il dolore o il crepacuore. Sono solo là fuori a giocare. Quindi, per me, so quanto velocemente possono cambiare le cose. So come un possesso o una giocata possono cambiare le dinamiche di un’intera serie”.

La prestazione generazionale di Giannis Antetokounmpo per Milwaukee ha deluso le speranze di Phoenix per il suo primo campionato più di qualsiasi gioco o possesso. Paul, giocando nelle sue prime finali NBA, si è comportato superbamente durante la maggior parte della serie e nei playoff, arrivando dolorosamente a non assicurarsi l’unica omissione del suo curriculum di carriera.

In Gara 6 delle finali, di fronte all’eliminazione, Paul ha mostrato una disperazione canalizzata, la sua abilità di sparare alla fine quasi da sola mantenendo Phoenix a distanza di tiro.

“Per me significa solo tornare al lavoro”, ha detto Paul dopo la sconfitta per 105-98 di martedì che ha sigillato il campionato per i Bucks. “Ritorno al lavoro. Niente di più, niente di meno. Non ci sono vittorie morali o cose del genere. Abbiamo in qualche modo visto cosa serve per arrivarci, e speriamo di vedere cosa serve per superarlo”.

Questo è un momento cruciale per Paul, 36 anni, in una carriera che ne ha avuti così tanti. Ha vissuto abbastanza avversità per sopravvivere ai suoi 16 anni NBA, con New Orleans, i Los Angeles Clippers e Houston, sapendo in prima persona che un infortunio dal nulla può far deragliare una franchigia. Era la sua mano rotta e il tendine del ginocchio con i Clippers; il tendine del ginocchio, di nuovo, (e le riprese di Stephen Curry di Golden State) a Houston.

La sconfitta in finale è stata la quarta volta che una delle squadre di Paul ha permesso a un avversario di recuperare da uno svantaggio di 2-0.

“È dura”, ha detto Paul. “Grande gruppo di ragazzi, una stagione infernale, ma questa farà male per un po’”.

Paul ha la possibilità di rimanere a Phoenix per 44,2 milioni di dollari. Può anche esplorare il libero arbitrio, dove il suo gioco probabilmente gli è valso un altro contatto redditizio a lungo termine, uno scenario improbabile solo un paio di anni fa.

Ancora fresco dell’ultima perdita, Paul ha rifiutato di rivelare eventuali piani futuri con i giornalisti prima di fare una dichiarazione.

“Non mi ritirerò, se è questo che stai chiedendo”, ha detto. “Questo è fuori. Quindi, torna al lavoro”.

Ci è voluto molto perché le stelle si allineassero finalmente e allo stesso tempo rimanessero inattive per Paul.

Sulla strada per il campionato, i Suns hanno estromesso una squadra dei Los Angeles Lakers con un Anthony Davis limitato, una squadra dei Denver Nuggets senza Jamal Murray e i Clippers senza Kawhi Leonard.

Attraverso ogni serie, Paul ha accumulato una stagione regolare in ripresa degna di essere candidata per il premio Most Valuable Player definendo l’attacco e integrando il punteggio di Booker.

Ha sfrecciato oltre i difensori primari, sfruttando le discrepanze, nella caccia abituale del suo saltatore di fascia media pane e burro.

“Ci ha portato fin qui”, ha detto Deandre Ayton, il centro Suns del terzo anno. “Conosciamo il tipo di dettaglio che dobbiamo davvero enfatizzare per avere coerenza, per giocare a un livello così, e il tipo di concorrente che è, è stato contagioso. Conoscere il tuo avversario, sapere cosa piace alla squadra, sapere quali squadre ti lanciano, cose del genere, CP ha aggiunto all’arsenale di tutti.

Paul si è ripreso da un infortunio alla spalla per aiutare a eliminare i Lakers campioni in carica. Ha segnato 37 punti nella partita che ha concluso la stagione di Denver. Ha mandato a casa i Clippers segnando 31 dei suoi 41 punti nella seconda metà di gara 6 nelle finali della Western Conference dopo aver saltato l’inizio della serie a causa dei protocolli di salute e sicurezza del coronavirus.

Nessuno di quegli avversari presentava un difensore perimetrale come Jrue Holiday di Milwaukee, portato ai Bucks con lo scopo specifico di cercare di imbottigliare giocatori come Paul e Booker.

A volte, la pressione a tutto campo di Milwaukee su Paul è apparsa stancante, in particolare in gara 4 quando Paul ha commesso cinque costose palle perse durante una sconfitta chiave. Nella serie, Paul ha segnato una media di 21,8 punti e 8,2 assist.

Il coach dei Suns Monty Williams ha sostenuto che una carriera come quella di Paul dovrebbe essere apprezzata per quello che è, piuttosto che sezionata per quello che non è. I giocatori di oggi sono consapevoli dell’importanza di cementare la loro eredità con un campionato. I dibattiti del barbiere sono iniziati e finiti sull’argomento.

“È ridicolo quando parli di ragazzi come Chris che hanno avuto queste carriere irreali eppure vengono penalizzati perché non hanno vinto un titolo”, ha detto Williams, aggiungendo: “È già abbastanza difficile arrivare alla NBA, figuriamoci essere un grande di tutti i tempi, che è quello che è”.

Booker, ascoltando i commenti di Williams, ha aggiunto: “Questa è una totale assurdità per i veri hooper là fuori. Ma il nostro gruppo, abbiamo supportato Chris fino in fondo, ci ha guidato per tutta la stagione e questo è il nostro primo anno insieme”.

Lo slancio che ha alimentato la corsa dei Phoenix Suns verso le finali NBA è iniziato all’interno della bolla della scorsa stagione al Walt Disney World in Florida. Il record della squadra – 26-39 quando la stagione regolare si è interrotta nel marzo 2020 a causa della pandemia di coronavirus – ha a malapena qualificato i Suns per il riavvio della NBA quell’estate.

Uno sforzo per 8-0 a Disney World ha impressionato, eppure Phoenix non è riuscita a raggiungere i playoff, per la decima stagione consecutiva.

L’apparizione abbreviata ha convinto l’organizzazione che si trattava di una star veterana a corto di legittime contese per i playoff, e ha convinto Paul – sotto contratto con l’Oklahoma City Thunder – che Phoenix potrebbe essere una destinazione degna di considerazione.

A novembre, i Suns hanno ottenuto Paul in un accordo di successo con i Thunder, rinunciando a un pacchetto sostanziale.

A Phoenix, Paul si è riunito con Williams, che lo aveva allenato un decennio prima a New Orleans. La coppia puntava in alto le loro aspirazioni di ricongiungimento, una visione che pochi altri condividevano. Phoenix ha fatto poche aggiunte al suo nucleo giovane e non testato al di fuori di Paul e Jae Crowder.

Phoenix è quindi passato dal sorteggio alla lotteria al gioco in finale in pochi mesi.

“È un giocatore generazionale”, ha detto Williams. “L’ho detto 11 anni fa quando l’ho allenato a New Orleans. E ovunque è andato, la squadra ha vinto. Sono migliorati. È stato vicino. È stato un infortunio lontano dall’arrivare qui prima, ma lui insieme a Book, per guidare una squadra che non c’è mai stata fino a questo punto, dice molto sul loro talento, sulla loro dedizione, sulla voglia di vincere”.

È nelle mani di Paul se tornerà a Phoenix per ricostruire dal suo nuovo crepacuore.

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