Salvo ricorsi, Nneka Ogwumike della WNBA salterà le Olimpiadi


Gli appassionati di basket potranno vedere un sacco di Nneka Ogwumike sul grande e piccolo schermo quest’estate. È un membro del malvagio Goon Squad nel film “Space Jam: A New Legacy”, presentato in anteprima venerdì. Ed è apparsa nel documentario ESPN “144”, che racconta la vita all’interno della bolla la scorsa stagione per i 144 giocatori della WNBA.

Ma un posto in cui Ogwumike potrebbe non essere visto è in campo alle Olimpiadi di Tokyo, a meno che la FIBA, l’organo di governo internazionale dello sport, non conceda un appello dell’undicesima ora in una disputa su quale squadra nazionale può giocare.

Dopo che a Ogwumike è stato negato un posto nella squadra degli Stati Uniti, una decisione che ha sbalordito il mondo del basket, Ogwumike e sua sorella Chiney, entrambe ex scelte al draft n. 1 della WNBA e sono nigeriane-americane, hanno fatto domanda per competere per la Nigeria .

La FIBA ​​ha negato la richiesta di Nneka, citando il suo “coinvolgimento significativo” con USA Basketball. Chiney Ogwumike, che ha trascorso molto meno tempo con la squadra nazionale degli Stati Uniti, è stato autorizzato a giocare per la Nigeria come cittadino naturalizzato.

Erica Ogwumike, un’altra sorella di Nneka e Chiney ed ex fuoriclasse della Rice che ora frequenta la facoltà di medicina, è stata autorizzata a giocare per la Nigeria senza condizioni.

Nneke Ogwumike, che era ancora fuori con una distorsione al ginocchio quando è stata annunciata la selezione della squadra di USA Basketball, è l’unico vincitore del Most Valuable Player Award della WNBA che non ha fatto una squadra olimpica.

Le sorelle Ogwumike, nate e cresciute in Texas, hanno la doppia cittadinanza perché i loro genitori, Peter e Ify, sono nati in Nigeria.

“Ho preso in giro Nneka e ho detto: ‘Ehi, ragazzi, giocate per la Nigeria, chiamatemi e io allenerò'”, ha detto VanDerveer, l’allenatore con il maggior numero di vittorie nel basket universitario femminile. “Non potrebbe esserci un giocatore migliore da avere nella tua squadra di un Ogwumike. Sono vincitori assoluti. Non ho mai avuto una brutta giornata ad allenare nessuno dei due e sono stato duro con entrambi. Sono solo persone incredibili e giocatori incredibili”.

Dentro e oltre i circoli WNBA, il sentimento è lo stesso.

“Penso che Nneka meriti tutto ciò che si impegna a fare, che si tratti di continuare con la pallacanestro USA in futuro o con la squadra nazionale nigeriana”, ha detto Sue Bird, che sta giocando alla sua quinta Olimpiade. “C’è nobiltà in entrambi i modi e se conosci Nneka seguirà il suo cuore, avrà tutte le buone intenzioni e sarà la mossa giusta per lei e penso che tutti noi lo supportiamo, non importa quale.”

La smentita della FIBA ​​alla richiesta di Nneka è una pillola difficile da ingoiare per la famiglia. Nonostante abbia dato così tanto alla squadra nazionale degli Stati Uniti, potrebbe guardare entrambe le squadre competere da casa.

L’appello di Ogwumike si basa sui regolamenti dell’organo di governo che consentono eccezioni “nell’interesse dello sviluppo del basket”. La Nigeria è attualmente classificata n. 17 nel mondo e l’aggiunta degli Ogwumikes renderebbe il paese un contendente alla medaglia, ha affermato Dawn Staley, l’allenatore della squadra statunitense. Darebbe anche una spinta enorme a un continente che non ha mai vinto una medaglia olimpica nel basket maschile o femminile.

“Spero che la FIBA ​​le permetta di giocare a causa di quanto ha dato al gioco e di quanto ha lavorato duramente per questo”, ha detto Staley. “Spero che sia in grado di spuntare di essere un olimpionico nella sua lista.”

Non c’è molto tempo, però. Gli Stati Uniti e la Nigeria si sono incontrati in una partita di esibizione domenica a Las Vegas e nella gara di apertura olimpica del basket femminile il 27 luglio. Anche l’avvocato delle giocatrici, Howard Jacobs, ha presentato ricorso alla Court of Arbitration for Sport, arbitro finale su controversie sportive globali, nel caso in cui la FIBA ​​non cambi la sua sentenza iniziale.

La FIBA ​​ha una storia di autorizzazione di giocatori americani per competere per altri paesi, come Becky Hammon per la Russia e Courtney Vandersloot per l’Ungheria, anche se nessuno dei due ha trascorso tanto tempo con la nazionale maggiore quanto Nneka Ogwumike con gli Stati Uniti.

Ogwumike, 31 anni, ha fatto parte di USA Basketball per quasi metà della sua vita. È stata votata MVP del torneo di qualificazione olimpica del 2020, è stata seconda nel Team USA per punteggio e rimbalzo dal 2019-20 e ha partecipato a tutti i training camp del Team USA negli ultimi anni. Molti credevano che avrebbe dovuto far parte della squadra olimpica nel 2012 e nel 2016.

Staley, che non fa parte del comitato di selezione dei cinque giocatori, ha detto che una distorsione al ginocchio sinistro, che Ogwumike ha subito il 2 giugno, è stata la ragione per cui non è entrata nella squadra. Tuttavia, in base ai tempi di recupero dall’infortunio, Ogwumike dovrebbe essere in buona salute per la competizione olimpica. La prognosi è stata simile per Diana Taurasi, che ha saltato quasi un mese a causa di una frattura dello sterno e di recente ha avuto un infortunio all’anca che l’ha tenuta fuori dalla partita di esibizione della squadra mercoledì, ma è stata comunque selezionata per partecipare alla sua quinta Olimpiade.

I giocatori e gli allenatori attuali ed ex WNBA e NBA hanno espresso la loro indignazione sui social media e nelle interviste dopo l’annuncio della squadra statunitense. Alcuni hanno criticato l’influenza che l’Università del Connecticut ha sul roster.

Candace Parker, una due volte olimpionica che si è allontanata dalla considerazione della squadra nazionale dopo essere stata esclusa dalla squadra del 2016, ha affrontato la situazione, dicendo: “Quante volte diremo che non è politica? Penso che lo sappiamo tutti.

“Ecco perché sto commentando a Tokyo”, ha aggiunto, riferendosi al suo ruolo come parte del team di trasmissione della NBC per le Olimpiadi.

Geno Auriemma, l’allenatore della squadra femminile di UConn, è membro del comitato di selezione e ha allenato la squadra olimpica nel 2012 e nel 2016. Cinque ex Huskies hanno fatto parte dell’attuale squadra di 12 persone, tra cui Bird, Taurasi, Breanna Stewart, Tina Charles e Napheesa Collier.

“Quello che ho trovato divertente è che le due volte in cui sono stato l’allenatore, era ‘politica UConn, pregiudizio UConn’ perché ero l’allenatore”, ha detto di recente Auriemma ai giornalisti.

Facendo notare che non è più l’allenatore, Auriemma ha aggiunto: “Ovunque io sia, la colpa è di chi se non ti piace chi c’è in squadra”.

VanDerveer ha detto che non crede che gli allenatori dovrebbero servire più di un ciclo olimpico o essere una parte continua del processo di selezione.

“Non credo che una persona dovrebbe avere così tanta influenza, controllo o potere nel prendere decisioni”, ha detto VanDerveer. “Perché poi le cose si inclinano. È USA Basketball e deve rappresentare gli Stati Uniti”.

Facendo riferimento ai colori di UConn, VanDerveer ha aggiunto: “È rosso, bianco e blu, non è bianco e blu”.

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