Shohei Ohtani è solo il passatempo di cui ha bisogno la star americana


SEATTLE — Mentre scrivo questo messaggio dai solitari posti economici nell’alto ponte superiore del T-Mobile Park, sto ancora cercando di digerire ciò che ho appena visto.

Shohei Ohtani, il lanciatore dalle spalle larghe e battitore potente per i Los Angeles Angels – un giocatore unico come la Major League Baseball ha avuto da generazioni – ha appena scatenato un fuoricampo con una forza tale da lasciare l’intero stadio in uno stato di sbalordito rispetto .

La palla è volata verso il cielo, e oh intendo verso il cielo. Diversi membri dei Seattle Mariners, gli avversari di Ohtani in quella calda notte, allungarono il collo per seguirlo e poi fissarono tristemente il terreno. La folla emise un sussulto collettivo, un suono simile a quello dell’aria che viene rilasciata da un pallone.

“Oh mio Dio, è appena successo?” mormorò un fan ai suoi amici.

La palla è atterrata abbastanza vicino da poterla sentire sbattere contro un gradino di cemento. Un usciere si è chinato e mi ha detto che lavorava ai giochi dei Mariners da più di un decennio e non aveva mai visto una palla colpire così in alto e così forte.

Da dove ero seduto, sopra il campo, il piatto di casa sembrava essere a un miglio di distanza. Sembrava impossibile che un essere umano potesse colpire una palla così lontano.

Non avrei dovuto essere sorpreso. Shohei Ohtani ha passato tutta la stagione a piegare l’arco del possibile. Sembra in grado di fare qualsiasi cosa al piatto e dal monte di lancio. Questo non è discutibile: in questo momento, Shohei Ohtani, 27 anni, è uno dei più grandi spettacoli di tutti gli sport.

Lunedì, Ohtani sarà il protagonista dell’Home Run Derby al Coors Field di Denver. Martedì giocherà e lancerà nell’All-Star Game.

Si può sostenere che se continua così, completerà la più grande stagione di baseball che abbia mai avuto.

The Cliff’s Notes, per coloro che non stanno tenendo il passo: quel fuoricampo dal ponte superiore è stato il 33esimo della stagione di Ohtani. Guida la lega in fuoricampo e, se continua così, potrebbe minacciare il record stagionale di 73 stabilito da Barry Bonds. Sta riscrivendo i libri dei record e umiliando un gioco noto per sgonfiare anche i suoi praticanti più abili.

Ohtani ha fatto tutto questo dimostrandosi il primo giocatore a due vie in buona fede da generazioni. Ora è considerato uno dei migliori lanciatori di baseball. La scorsa settimana, quando ha dominato i Boston Red Sox dal monte per spingere il suo record a 4-1, quasi il 75% dei suoi lanci sono stati strike. Ha sparato palle veloci e mescolato in curve orbitali lente. Questo non era solo lancio. Era arte.

Dopo la partita, il suo manager, Joe Maddon, ha paragonato Ohtani all’icona delle icone del baseball, l’ultimo giocatore dominante nelle major league a star sul monte e come giocatore quotidiano al piatto. “Tutti noi romanticizziamo come sarebbe stato guardare Babe Ruth suonare”, ha detto Maddon. “Senti queste cose, ed è un concetto più ampio della vita. Ora lo stiamo vivendo. Quindi non sottovalutare quello che stiamo vedendo.”

Il baseball ha bisogno di Ohtani in questo momento. Il gioco è in lista. Come ha fatto per anni, il baseball sta lottando per il tipo di ampia popolarità di cui godeva negli anni passati, solo che ora lo fa mentre affronta la risacca di una pandemia.

Anche l’America ha bisogno di Ohtani in questo momento.

Ohtani, che è alto 6 piedi e 4 ed è straordinariamente veloce, ha recitato in Giappone e nel 2018 è stato nominato Rookie of the Year dell’American League con gli Angeli. Ma gli infortuni e la pandemia di coronavirus gli hanno impedito di prosperare completamente. Non avrebbe potuto cronometrare meglio questa, la madre di tutte le stagioni di breakout.

Le origini della pandemia in Cina hanno fatto uscire i pazzi. Di conseguenza, gli americani asiatici – immigrati recenti e famiglie che sono state negli Stati Uniti per generazioni, persone le cui radici provengono da ogni nazione del continente asiatico – vivono in un costante stato d’assedio. Hanno a che fare con un picco di crimini d’odio a volte mortali e brutte discriminazioni.

In questo orribile ambiente, cosa troviamo? Un atleta asiatico dominatore assoluto di uno sport che si propone ancora come passatempo americano.

“Sta assumendo e viene paragonato a Babe Ruth di tutte le persone”, ha detto Ron Wakabayashi, un appassionato fan di baseball, in pensione ora all’età di 76 anni dopo aver trascorso anni alla guida della Commissione della contea di Los Angeles sulle relazioni umane e prima ancora della Lega dei cittadini americani giapponesi . “Babe Ruth! Un ragazzo profondamente radicato nella psiche americana, voglio dire, wow. Ohtani, facendo quello che sta facendo, significa molto per questa comunità. Soprattutto adesso».

Ho parlato la scorsa settimana con una sfilza di appassionati di baseball americani asiatici e leader della comunità. Un prete buddista il cui tempio era uno dei tanti a Los Angeles è stato oggetto di atti vandalici quest’anno. Professori universitari amanti di Ohtani che studiano la lotta asiatica per la rappresentanza e l’appartenenza negli Stati Uniti. Madri e padri e famiglie all’interno dello stadio dei Mariners.

Ancora e ancora, ho sentito storie di paura e dolore legate all’aumento del pregiudizio.

Ma ho anche sentito qualcosa di speranzoso: come la stagione magistrale di Ohtani ha creato un effetto calmante e rafforzante.

Wakabayashi ha raccontato una storia che lo spiegava perfettamente. Ha detto che in questi giorni si guarda attentamente le spalle durante le frequenti passeggiate di tre miglia in una comunità dell’area di Los Angeles dove si sono verificati diversi attacchi anti-asiatici.

Ma in quelle passeggiate pensa a Ohtani. E quando lo fa, pensa al potere e al coraggio: il grande giocatore giapponese non si tira mai indietro, “non si tira mai indietro”, e fare tutto.

In un momento di grande turbolenza, la forza e la grinta di Ohtani, e il modo in cui si muove all’interno di un mondo del baseball con poche facce asiatiche, “sta rendendo la vita un po’ migliore”.

Lo sport può fare di più? di quello? Non credo.

Ohtani, che usa un interprete per comunicare con i media sportivi in ​​inglese, tace sulla crescente discriminazione e rabbia negli Stati Uniti. Nella tradizione dei molti famosi giocatori nati in Giappone prima di lui, è cauto su praticamente tutto tranne baseball, strike e fuoricampo.

Ma va bene. Non ha bisogno di parlare o parlare per fare la differenza. Il suo lancio e la sua battuta, e la fluidità aggraziata e bidirezionale che sta usando per dominare nelle major league dicono molto.

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