All’All-Star Game, un palcoscenico più fioco per i giocatori neri


Con la sua mazza, il suo guanto e il suo talento, Dave Parker si è inserito nel pantheon degli artisti di All-Star Game. Ha vinto il primo Home Run Derby, nel 1985 in Minnesota, sei anni dopo che il suo braccio da lancio gli è valso il premio All-Star come giocatore più prezioso a Seattle. Era il 1979, quando i suoi Pittsburgh Pirates ha vinto le World Series.

“Abbiamo assunto il ruolo di essere la squadra dei neri”, ha detto Parker, 70 anni, al telefono questa settimana. “Avevamo 12 diverse combinazioni di divise, avevamo giocatori sgargianti. Se colpiamo una palla e questa supera il prima base, faresti meglio a stare in difesa perché qualcuno prenderà la seconda base”.

I Pirates del 1979 avevano 10 giocatori neri nel loro roster delle World Series, anche più di quelli inclusi nella National League All-Star team in quella stagione. Era quasi l’apice della partecipazione afroamericana nelle major, che raggiunse il 19% nel 1986. Il giorno di apertura del 2021, secondo la Major League Baseball, quella cifra era scesa al 7,6%.

“Mi rattrista”, ha detto Parker, che mette in evidenza l’era passata nel suo libro di memorie, “Cobra: A Life of Baseball and Brotherhood”, pubblicato quest’anno dalla University of Nebraska Press.

“Mancano velocità. Hanno quel 24esimo o 25esimo uomo che non è un fratello, che era un fratello. Hai giocatori neri che possono fare più cose, non solo pizzicare, ma uscire e rubare una base, fare una giocata eccezionale. Penso solo che stiano ignorando il giocatore nero”.

L’assenza del giocatore afroamericano sarà netta all’All-Star Game di martedì a Denver. Dei 32 All-Star nominati nel roster originale della NL, solo uno è Black — Mookie Betts dei Los Angeles Dodgers. Betts è stato anche l’unico giocatore di colore tra i 55 che hanno partecipato alle World Series lo scorso autunno tra i Dodgers ei Tampa Bay Rays.

“È incredibile”, ha detto Al Oliver, 74 anni, sette volte All-Star negli anni ’70 e ’80. “Non me ne rendevo conto. c’è uno.”

Oliver, che ha giocato la maggior parte della sua carriera con i Pirates, è nato sei mesi prima che Jackie Robinson infrangesse la barriera cromatica del baseball nel 1947. Cresciuto in Ohio, ha detto Oliver, è attratto dal baseball perché “hai visto qualcuno che ti assomigliava”. Al suo primo All-Star Game, nel 1972, Oliver aveva 11 compagni di squadra neri nel roster della NL, tra cui Nate Colbert, Lee May, Fergie Jenkins e Billy Williams della Hall of Famer e molti altri diretti a Cooperstown.

“McCovey, Morgan, Stargell, Brock, Mays, Aaron, Gibson”, ha detto Oliver. “Era quasi una squadra all-Hall of Fame”.

La scomparsa di tanti giocatori di colore dal gioco moderno è uno dei problemi più critici per uno sport che cerca modi per stimolare l’azione in campo e aumentare il suo appeal attraverso le star crossover.

Il gioco è ricco di talenti dinamici, compresi quelli raffigurati sullo striscione di L’account Twitter di MLB: Ronald Acuna Jr., Shohei Ohtani, Fernando Tatis Jr., Jacob deGrom e Vladimir Guerrero Jr. Tutti sono attrazioni magnetiche, sebbene nessuna sia afroamericana – e quando uno sport perde circa il 60 percento di qualsiasi demografia in 35 anni, qualcosa di vitale deve mancante.

“La diversità nel nostro gioco è importante – lo è stata e continuerà ad esserlo – e l’atletismo nel nostro sport è importante”, ha affermato Tony Reagins, chief baseball development officer per MLB “Penso che queste due cose vadano di pari passo – anche la freschezza, la giovinezza, l’impatto sociale che il gioco, in termini di diversità, può avere sulla cultura stessa. Tutte queste cose si prestano all’importanza degli afroamericani, in particolare, di essere parte del gioco in modo significativo”.

Reagins, che è Black, è l’ex direttore generale dei Los Angeles Angels. È entrato a far parte della MLB nel 2015, con il compito di supervisionare lo sviluppo del baseball e del softball giovanile, con l’accento sull’incoraggiare la partecipazione dei neri. Reagins aveva sperato di vedere più progressi a livello di major league ormai.

“Quando sono arrivato per la prima volta sulla scena a New York e stavamo costruendo questo dipartimento, ho pensato che cinque anni fossero un obiettivo legittimo”, ha detto Reagins. “E una volta che inizi a tirare indietro gli strati della cipolla, c’è molto lavoro da fare.”

L’oleodotto è abbastanza promettente: dal 2012 al 2020, il 17,6 per cento delle scelte al primo turno (51 su 289) sono state identificate come nere o afroamericane. La lega ha diverse iniziative di diversità sul campo, tra cui un invito estivo, accademie giovanili urbane, una partnership con la Jackie Robinson Foundation e una donazione di $ 10 milioni – fatta con l’unione dei giocatori – alla Players’ Alliance, un gruppo focalizzato sul miglioramento la rappresentazione dei neri americani in campo e nel front office.

Col tempo, sembra logico che quegli sforzi produrranno più leghisti importanti. Ma Reagins ha delineato alcune cause fondamentali del declino che sono in gran parte fuori dal controllo del baseball.

“Anche l’economia è una parte importante, in termini di costi necessari per partecipare ad alcuni dei viaggi o dei tornei di presentazione e ad alcune delle attrezzature più costose che ci sono là fuori”, ha detto Reagins.

“Penso che il declino della chiesa nera ne sia parte. E uno degli altri problemi reali è la mancanza di borse di studio universitarie disponibili rispetto agli altri sport, calcio e basket».

In sostanza, il baseball presenta tre barriere finanziarie significative: il costo dell’attrezzatura (mazza, guanto, casco, punte); il costo dell’ormai irrinunciabile circuito viaggi e vetrine giovanili; e il costo del college, con i programmi di baseball della Division I consentiva solo 11,7 borse di studio, la maggior parte delle quali parziali. Le squadre di basket maschili ottengono 13 e le squadre di calcio 85.

“Penso che a molti ragazzi piacerebbe il baseball, ma non hanno nemmeno l’opportunità di provarlo in giovane età a causa di quanto sia costoso”, ha detto Ke’Bryan Hayes, il rookie della terza base dei Pirates e il figlio dello storico major leaguer Charlie Hayes.

“Tutto si riduce a far conoscere il gioco a quei bambini in tenera età”, ha continuato Hayes, 24 anni. “Quando arrivi alle scuole medie o superiori, è troppo tardi per provare a imparare il baseball, perché è uno degli sport più difficili. Crescendo, ho giocato con un gruppo di ragazzi che erano davvero, davvero bravi, ma non potevano permettersi di andare in quel college D-1. In alcune di queste scuole, anche se ottieni una borsa di studio del 40 o 50 percento, i tuoi genitori dovranno comunque provare a pagare $ 20.000 o $ 30.000 all’anno per andare.

Mentre la sua carriera va avanti, ha detto Hayes, spera di aiutare a creare opportunità per i bambini svantaggiati di giocare. Ha detto di essere incoraggiato da alcuni degli sforzi del baseball, citando la Players’ Alliance e la Breakthrough Series, un campo prospettico per giocatori di colore finanziato da MLB e USA Baseball.

Ma per ora, non si può dire quanto lo sport abbia perso, nell’eccitazione sul campo e nel fascino fuori dal campo, perdendo così tanto talento nero.

“Lo ha reso più competitivo”, ha detto Parker. “Giocando contro altri giocatori di colore, non gli abbiamo dato tregua. Siamo usciti, non abbiamo fatto compromessi. Se potessi prenderlo, porterei Ozzie Smith all’esterno sinistro con una diapositiva. Ci siamo semplicemente divertiti a gareggiare e ci siamo amati”.



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