È Ashleigh Barty contro Karolina Pliskova nella finale di Wimbledon


WIMBLEDON, Inghilterra — Il Centre Court è tornato a pieno regime mentre l’Inghilterra allenta gradualmente le sue restrizioni sulla pandemia. I tifosi che tracannano allegramente Pimm’s nei loro costosi posti hanno certamente avuto due partite molto diverse per i loro soldi giovedì.

La prima semifinale femminile, tra Ashleigh Barty e Angelique Kerber, è stata una fiera dell’artigianato, piena di colpi di scena e scambi spesso lunghi. La seconda semifinale, tra Aryna Sabalenka e Karolina Pliskova, è stata heavy metal: servizi fragorosi, ritorni big-bang e le urla di Sabalenka.

Ma l’obiettivo era lo stesso per tutti i soggetti coinvolti, e quando finalmente il silenzio è tornato alla cosa più vicina a un tempio del tennis, i finalisti di Wimbledon erano l’attuale numero uno del mondo, Barty, e un ex numero uno, Pliskova.

Barty, che ha sconfitto Kerber, 6-3, 7-6 (3), punterà al suo primo titolo a Wimbledon sabato. Pliskova, che ha battuto Sabalenka, 5-7, 6-4, 6-4, punterà al suo primo titolo del Grande Slam.

Sebbene sia Barty che Pliskova abbiano servizi eccellenti, la finale sarà anche un contrasto di stili.

Pliskova, 29 anni, è una gemella identica angolare di 6 piedi-1 della Repubblica Ceca con colpi da fondo relativamente piatti e una serie di punti smussati che ha assunto e licenziato numerosi allenatori nella sua carriera professionale.

Barty, 25 anni, è un’australiana di 5 piedi e 5 con una corporatura solida e capacità diplomatiche che ha lavorato a lungo con Craig Tyzzer come suo allenatore e che tende a usare parole come “noi” e “nostro” quando si riferisce alle sue partite di tennis . Mentre Pliskova ama colpire rapidamente i suoi colpi sul rimbalzo, Barty si affida a forti effetti. Ha un dritto sferzante, ma il suo colpo caratteristico è un rovescio a una mano con chip che rimane basso su qualsiasi superficie ma è particolarmente difficile per i suoi avversari da scavare sull’erba.

Il colpo è stato decisivo nell’unico precedente match di Barty e Pliskova in una finale: Barty ha prevalso in due set a l’Open di Miami 2019, sulla strada per rivendicare la classifica n. 1 di fine anno.

“Penso che abbia un gioco estremamente difficile da giocare”, ha detto Pliskova. “Sarà difficile sull’erba a causa della sua fetta e solo del suo gioco in generale”.

Pliskova ha osservato che Barty può far “giocare male” i suoi avversari, ma non era certo questo l’aggettivo che riassumeva la sua semifinale con Kerber: un duello accattivante pieno di brillantezza da rete, frequenti cambi di ritmo e difesa di livello mondiale.

Barty e Kerber si sono accovacciati in basso, le ginocchia a volte raschiavano il tappeto erboso, e Kerber, la campionessa di Wimbledon del 2018, ha preso il sopravvento nel secondo set prima di essere spezzata in amore quando ha servito per questo sul 5-3. Barty ha proseguito da lì, vincendo i primi sei punti del tie-break mentre Kerber ha esitato prima di recuperare per vincere tre punti consecutivi. Ma l’ondata è arrivata troppo tardi per tenere Barty fuori dalla sua prima finale di Wimbledon.

“Non ero sicuro che sarebbe mai successo, onestamente”, ha detto Barty. “Penso che tu debba continuare a metterti in posizione. Penso che Wimbledon per me sia stato un fantastico luogo di apprendimento”.

Ha vinto il titolo femminile qui nel 2011 all’età di 15 anni, mettendo in chiaro che aveva il potenziale per essere una star. Ma anche se il suo gioco su tutto il campo sembra adatto all’erba – il rovescio sbandato, il servizio attento, le volée nitide – le ci sono voluti altri 10 anni per fare una corsa seria al titolo.

Nel 2018 è stata battuto al terzo turno di Daria Kasatkina. Nel 2019, settimane dopo aver vinto il suo primo titolo importante in singolare agli Open di Francia, è stata sconvolta al quarto turno da Alison Riske. L’anno scorso Wimbledon è stato cancellato a causa della pandemia.

“Probabilmente il 2018, il 2019, è stata una delle mie settimane più difficili di gioco”, ha detto Barty. “Ho imparato moltissimo da quelle due volte. Penso che la maggior parte delle volte la tua più grande crescita provenga dai tuoi momenti più bui. Penso che questo sia il motivo per cui questo torneo è stato così importante per me”.

Ha corso efficacemente il cronometro dopo essersi ritirata nel secondo turno degli Open di Francia il mese scorso a causa di un infortunio all’anca.

“Ad essere onesti, sarebbe stato un toccasana”, ha detto. “Tutto doveva essere a posto per darmi la possibilità di giocare senza dolore e di giocare sapendo che potevo fidarmi del mio corpo”.

Barty a volte è sembrata più dotata che grintosa durante la sua carriera, incline ai nervi saldi, ma ha dimostrato un’ampia capacità di recupero contro il risorto Kerber. Barty ha sorriso prima di prendere le palle per servire la prima partita, e sebbene abbia commesso un doppio fallo sul punto di apertura, è balzata in vantaggio all’inizio e ha mantenuto uno standard elevato.

“Penso che probabilmente la cosa più importante su questi campi sia che devi avere adattabilità”, ha detto. “I tribunali cambiano drasticamente dall’inizio dell’evento alla fine dell’evento. Imparare a giocare e regolare il modo in cui stai giocando mentre l’erba cambia è una parte importante. Diventa più veloce. Diventa più difficile. Si tratta anche di mantenerlo semplice, semplicemente uscire e godersi l’opportunità”.

Barty ha smesso di godersi il tour a un certo punto, prendendosi una pausa prolungata a partire dal 2014 mentre lottava per far fronte alle pressioni del viaggio e delle aspettative costanti. Ha anche trascorso la maggior parte del 2020 a casa in Australia a causa della pandemia, saltando gli US Open e gli Open di Francia. Ma ha abbracciato il ritorno alla competizione anche se ha significato mesi lontano da casa a causa delle restrizioni di quarantena in Australia.

Ora solo Pliskova le impedisce di diventare la prima campionessa australiana di singolare femminile di Wimbledon dopo il suo mentore Evonne Goolagong Cawley ha vinto nel 1980.

Pliskova, ottava testa di serie, è alta. Aveva bisogno di giocare e servire con coraggio per resistere all’assalto della seconda testa di serie Sabalenka giovedì. Sabalenka è forse la più grande battitore del gioco femminile, con uno stile implacabile simile a quello di Serena Williams e con prime e seconde di servizio mediamente più veloci di quelle di alcune delle protagoniste maschili.

Ma Pliskova è stata in grado di rompere il servizio all’inizio sia nel secondo che nel terzo set e poi mantenere il comando nonostante il trambusto e i muscoli di Sabalenka. Il servizio di Pliskova non è veloce o clamoroso come quello di Sabalenka, ma è stata l’arma più efficace. Ha vinto una percentuale maggiore di punti di prima e seconda di servizio rispetto al suo avversario bielorusso. Insieme, hanno combinato per il maggior numero di ace mai registrati in una partita femminile a Wimbledon: 32 (18 per Sabalenka, 14 per Pliskova).

Pliskova rimane la giocatrice attiva di maggior successo a non aver vinto un titolo del Grande Slam. Il più vicino a cui è arrivata è stato agli US Open del 2016, quando ha sconvolto la Williams prima di perdere contro Kerber, poi classificato n. 1, in finale.

“La mia seconda finale, la seconda volta che gioco contro un giocatore che è il numero uno”, ha detto Pliskova del suo match di sabato con Barty.

Sascha Bajin, il nuovo allenatore di Pliskova in questa stagione, ha un bel curriculum. Ha lavorato a lungo come partner di battuta della Williams e ha allenato Naomi Osaka quando ha vinto i suoi primi due titoli del Grande Slam. Ma non ha avuto gli stessi risultati con i suoi ultimi datori di lavoro, e la Pliskova ha lottato quest’anno fino a Wimbledon, scendendo al 13° posto in classifica. Lunedì rientrerà nella top 10, forse come campionessa maggiore.

“Quando abbiamo iniziato la nostra collaborazione insieme, non abbiamo avuto il successo che lei forse voleva o si aspettava”, mi ha detto Bajin giovedì. “Vieni misurato solo dal successo che hai. Non importa che bravo ragazzo sono, che io sia divertente o meno, non mi terrà in giro se non diamo risultati. Non potrei essere più felice in questo momento, ma ne abbiamo ancora uno da fare”.

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