La terza ondata di COVID in Sudafrica potrebbe essere la peggiore di sempre | Notizie sulla pandemia di coronavirus


Città del Capo, Sudafrica – Dalla sua clinica privata da 10 posti letto nella parte occidentale di Johannesburg, Bayanda Gumende è più abituato a curare le malattie renali rispetto al COVID-19. Ma con gli ospedali della città pieni, i pazienti che indugiano nei reparti di pronto soccorso per giorni e le ambulanze bloccate in attesa nei parcheggi, le cose stanno iniziando a cambiare.

Il ventisettenne capo tecnologo nefrologo afferma di essere stato sommerso dalle chiamate di pazienti alla disperata ricerca di ossigeno e che non riescono a trovarlo altrove. Ma con l’offerta limitata, è costretto a dare la priorità.

“Mi ha messo a dura prova. È molto emozionante vedere le persone esalare l’ultimo respiro. Alcune persone sono senza fiato. Non c’è letteralmente niente che tu possa fare al riguardo. Non puoi salvare tutti”, dice.

Il Sudafrica rappresenta quasi il 40% di tutti i decessi per COVID-19 nel continente, con 60.038 decessi ufficialmente registrati finora. Attualmente è nel mezzo di una terza ondata, guidata dalla rapida diffusione della variante Delta, rilevata per la prima volta in India, che sta rapidamente diventando il ceppo dominante.

Il professor Salim Abdool Karim, epidemiologo leader a livello mondiale ed ex copresidente del Comitato consultivo ministeriale del Sudafrica su COVID-19, ritiene che una mutazione correlata alla furina, un enzima che “scinde” la proteina spike, renda questa variante particolarmente pericolosa.

“Quel processo di taglio è fondamentale. Consente al virus di entrare più facilmente nelle cellule e quindi di diffondersi più velocemente”, afferma. “Questa variante è circa due volte più trasmissibile rispetto alle altre varianti preoccupanti”.

La scienza si è tradotta in politica. In un discorso televisivo di domenica, il presidente Cyril Ramaphosa ha annunciato una serie di nuove restrizioni, tra cui il divieto di tutte le vendite e le riunioni di alcolici, nonché un’estensione del coprifuoco dalle 21:00 alle 4:00.

Per Gumende, non era necessario che arrivasse a questo punto. “Aspettare che il virus si sia diffuso in modo incontrollabile ci ha costretti a passare a un blocco molto più duro di quanto fosse necessario”, afferma. “Sapevano che la variante Delta si stava diffondendo in tutta l’India. Avrebbero dovuto vietare i voli dall’India al Sudafrica».

Per ora, la provincia di Gauteng, sede del centro finanziario del paese, Johannesburg, e della sua capitale amministrativa, Pretoria, è stata l’epicentro di questa terza ondata, rappresentando oltre il 60% dei nuovi casi. A partire da lunedì, la provincia aveva 81.399 casi attivi.

Durante una conferenza stampa la scorsa settimana, il premier provinciale David Makhura ha dichiarato: “Stiamo lottando. Siamo sotto pressione estrema. La pandemia è ovunque».

La situazione a Johannesburg in particolare è stata aggravata dopo che l’ospedale accademico Charlotte Maxeke Johannesburg da 1.000 posti letto è stato costretto a chiudere a seguito di un incendio ad aprile. Ma molti credono che le autorità non siano del tutto innocenti.

“Dov’è la preparazione del sistema esistente riguardo a terapia intensiva, ossigeno, diagnostica e trattamento?” ha twittato Tlaleng Mofokeng, relatore speciale delle Nazioni Unite sul diritto alla salute.

Alcune grandi strutture sanitarie di Johannesburg, come l’ospedale da campo Nasrec e l’AngloGold Ashanti Hospital, sono vuote. “Ci sono molti medici e infermieri disoccupati”, afferma Gumende. “Mi sembra ridicolo che il governo non si sia preparato affatto”.

Se c’è ancora qualche dibattito su come il Sudafrica sia diventato il paese più colpito del continente, la via d’uscita da questa crisi è chiara, secondo Karim.

“La realtà è che la vaccinazione è una parte fondamentale del tentativo di controllare il virus. Dobbiamo combinare la vaccinazione con alcune delle nostre misure di prevenzione della salute pubblica”.

Mentre Ramapahosa è stata tra le principali voci globali che chiedono l’equità dei vaccini e la rinuncia ai brevetti di produzione, la campagna di vaccinazione del suo governo è stata lenta. Il Sudafrica ha finora somministrato solo 2,9 milioni di dosi, nonostante abbia ricevuto un totale di 7,4 milioni di vaccini. Meno del 5% della popolazione ha ricevuto una singola dose.

I critici del governo, compresi i partiti di opposizione, affermano che il lancio è stato lento a causa della scarsa pianificazione. Ma nel suo discorso di domenica, Ramaphosa ha alluso all’esitazione del vaccino.

“C’è ancora molta disinformazione in circolazione sul vaccino COVID-19. Si stanno diffondendo storie false sui gruppi WhatsApp, sui social media e sul passaparola sul vaccino COVID-19, sostenendo che il vaccino non è sicuro, che può farti ammalare o che non funziona”, il presidente ha detto.

“L’ho detto prima e desidero ripeterlo: per favore pensaci bene prima di premere condividi o invia”, ha detto ai sudafricani. “Stai diffondendo panico, paura e confusione in un momento in cui non possiamo permettercelo”.

Tuttavia, il lento lancio ha lasciato molti frustrati.

Celeste Bortz è un’insegnante di 59 anni di Johannesburg. Suo marito è stato in ospedale, sotto ossigeno, nelle ultime sei settimane.

“Mio marito ha 61 anni e di una settimana ha perso l’inizio del programma di vaccinazione. Se il governo fosse stato più al top del suo gioco, le cose avrebbero potuto andare molto meglio”, ha detto.

“In generale, mi piace Ramaphosa. L’anno scorso ha preso le redini e si è bloccato rapidamente. Ma penso che il governo avrebbe potuto gestire meglio questa terza ondata”.

Anche una serie di scandali di corruzione legati alla spesa per il COVID-19 ha scosso la fiducia del pubblico nella risposta del governo alla pandemia.

Nel settembre 2020, un rapporto (PDF) del revisore generale ha riscontrato “gravi carenze” nella gestione finanziaria delle iniziative del governo relative al COVID-19 – dall’approvvigionamento di dispositivi di protezione individuale, ai letti ospedalieri, alle sovvenzioni sociali.

All’inizio di questo mese, il ministro della Sanità Zweli Mkhize è stato messo in “congedo speciale” completamente retribuito dopo aver assegnato contratti a Digital Vibes, una società di comunicazioni composta dai suoi ex soci. È in corso un’indagine.

Se, secondo la presidenza, questa terza ondata potrebbe essere la più lunga finora, Karim afferma che non sarà certo l’ultima.

“Vedremo varianti più efficaci del Delta e poi passeremo alla prossima. Fondamentalmente sono gli umani contro il virus e le sue varianti. In questo momento, il virus sta prendendo il sopravvento. È in grado di tenerci un passo avanti».



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