I controlli della sostanza dell’arbitro mettono i lanciatori in posizioni imbarazzanti


La scena si svolge negli stadi della Major League Baseball, ma ricorda più da vicino un controllo di sicurezza aeroportuale: è obbligatorio, è un po’ imbarazzante e per favore preparatevi a cedere la cintura.

Da lunedì, quando il baseball ha iniziato a imporre linee guida più rigorose sul controllo della palla, i lanciatori sulla via del ritorno in panchina sono stati occasionalmente intercettati dagli arbitri. Come parte del giro di vite della MLB su cose appiccicose sulle palle lanciate dai lanciatori, è stato chiesto loro di presentare per l’ispezione i loro cappelli, guanti, dita e, se richiesto, altro ancora. (Almeno uno si è abbassato i pantaloni per la frustrazione.) Se vengono trovate sostanze illegali, la nuova politica prevede l’espulsione immediata e la sospensione di 10 partite.

Naturalmente, qualsiasi agente avvincente oltre alla colofonia è stato a lungo contro le regole del baseball. Ma la MLB ha in gran parte chiuso un occhio sul problema, consentendo intrugli fatti di cose come catrame di pino o colofonia mescolata con crema solare che, hanno detto i lanciatori, ha reso più facile per loro afferrare meglio una palla che è stata particolarmente incoerente nelle ultime stagioni. Nelle ultime stagioni, però, quella pratica si era trasformata in un potenziatore delle prestazioni, secondo MLB, grazie a super paste o altre sostanze viene utilizzato non solo per migliorare la presa, ma anche per aumentare lo spin, e quindi il movimento, dei lanci.

“Eravamo così stupidi come battitori, dicendo: ‘Oh, sì, è per il controllo. Semplicemente non vogliamo che ci colpiscano”, ha detto ai giornalisti questa settimana Kris Bryant, una star dei Chicago Cubs. “Era una tale scappatoia.”

Sapere quanta efficacia dei lanciatori attribuire alle impugnature gommose richiederà tempo per studiare, ma un lungo periodo di impotenza offensiva ha portato la lega e i suoi battitori alla ricerca di soluzioni. Entrando venerdì, la media battuta complessiva nel baseball (0,238) è stata la seconda più bassa della storia e il tasso di strikeout (8,93 per squadra a partita) il più alto.

Quindi, dopo che la MLB ha detto che gli avvertimenti sulle sostanze proibite nell’ultimo anno e mezzo non hanno cambiato i comportamenti dei lanciatori, e nella speranza di livellare il campo di gioco, ha autorizzato i suoi agenti TSA sul campo – arbitri – a intensificare l’applicazione del regole esistenti e ispezionare casualmente tutti i lanciatori in ogni partita. E proprio come facevano prima, anche se accadeva raramente, i manager avversari possono chiedere agli arbitri di controllare un lanciatore se qualcosa sembra sospetto.

Il deterrente della forza smussata sembra funzionare: nell’ultima settimana, i tassi di rotazione sono diminuiti e l’attacco è aumentato.

“I dati sembrano suggerire che stiamo spostando il gioco nella giusta direzione, che abbiamo trovato un problema che doveva essere affrontato e lo stiamo affrontando”, ha dichiarato al New York Times questa settimana il commissario MLB Rob Manfred.

Ma anche se molti lanciatori hanno pubblicamente alzato gli occhi al cielo durante le ispezioni e la maggior parte dei controlli è andata a buon fine, ci sono stati diversi momenti di tensione – o surreali – sul campo. Un lanciatore di stelle fissò con rabbia un manager avversario per aver richiesto un ulteriore assegno che puzzava di abilità nel gioco. Un soccorritore gli ha strappato la cintura e gli ha fatto cadere i pantaloni mentre gli arbitri gli si avvicinavano. E in un momento di comicità, Joe Musgrove dei San Diego Padres ha perso la presa su una mazza e Trevor Bauer dei Los Angeles Dodgers gli offrì un po’ di colofonia per puntellare la sua presa.

Per gli appassionati di spettacolo, questa prima settimana è stata un grande teatro. Ma per alcuni giocatori lo era imbarazzante non solo per loro ma per lo sport nel suo insieme.

“Se sono un ragazzino alla partita e chiedo a mio padre” ‘Beh, ehi, cosa sta succedendo? Perché vengono controllati?’” Il mitigatore degli Yankees Zack Britton ha detto ai giornalisti. “Cosa dirà? “Beh, pensano che tutti stiano barando.” È questo che vogliamo che sia il gioco, come se supponiamo che tu stia barando? Penso solo che sia un brutto aspetto.”

Nella partita di martedì contro i Philadelphia Phillies, Max Scherzer, l’asso dei Washington Nationals, tre volte vincitore del Cy Young Award e rappresentante sindacale dei migliori giocatori, è stato dichiarato pulito dopo essere stato controllato dagli arbitri dopo il primo e il terzo inning.

Ma durante la fine del quarto inning, con un corridore in base, gli arbitri si diressero di nuovo verso il monte su richiesta del manager dei Phillies Joe Girardi. In piedi di fronte al tumulo, uno Scherzer irritato gettò a terra cappello e guanto, slacciò la cintura e alzò le mani in segno di frustrazione prima di una terza perquisizione.

Girardi ha insistito sul fatto che non aveva mai visto Scherzer togliersi il cappello e toccarsi la testa così tanto, il che aveva spinto la sua richiesta. Secondo la politica della MLB, un manager può essere sanzionato per aver fatto una richiesta in malafede, ad esempio per interrompere un lanciatore in un momento critico della partita.

Scherzer in seguito ha spiegato che normalmente si lecca le dita durante le partite ed era stufo di assaggiare la colofonia, l’unica sostanza che i lanciatori possono usare. Quindi ha cercato l’unica umidità che poteva trovare in una notte non così calda – il sudore sotto il cappello – da mescolare con la colofonia per migliorare la sua presa sulla palla. Ha detto che afferrare la palla era stata una sfida e ha notato che aveva lanciato un lancio vicino alla testa di un battitore nell’at-bat prima della richiesta del terzo controllo.

Quando Scherzer lasciò la partita un inning più tardi, fissò la panchina dei Phillies. Girardi è emerso, ha gridato e ha fatto cenno ai Nazionali di avvicinarsi a lui – ed è stato immediatamente espulso. Dalla sua panchina, Scherzer ha sollevato il guanto e il cappello mentre i suoi compagni di squadra e gli allenatori hanno schernito Girardi.

“Dovrei essere uno sciocco assoluto per usare qualcosa stasera quando l’antenna di tutti è accesa”, ha detto Scherzer.

In un’intervista radiofonica la mattina dopo la partita, il direttore generale dei Nationals Mike Rizzo ha definito Girardi “un artista della truffa”. Rizzo, noto per la sua focosa personalità, in seguito ha detto ai giornalisti che rispettava Girardi e i Phillies, e stava semplicemente difendendo il suo giocatore.

“Non volevo offendere nessuno”, ha aggiunto Girardi. “Devo solo fare ciò che è giusto per il nostro club”.

Dopo l’esame pubblico di Scherzer, Romo, un sollievo per gli Oakland Athletics, ha fatto un ulteriore passo avanti quella notte in Texas. Quando un arbitro si avvicinò a Romo dopo aver terminato un inning contro i Rangers, il lanciatore gettò il cappello e il guanto nella direzione dell’arbitro, gli tolse la cintura e gli tirò giù i pantaloni.

“È un ragazzo giocoso”, ha detto ai giornalisti il ​​manager dell’atletica Bob Melvin della performance di Romo. “Non credo che volesse dire niente con questo.”

Finora c’è stata almeno un’espulsione correlata all’ispezione: un cappello scolorito. Quando Castillo, un mitigatore per i Tampa Bay Rays, è entrato nella partita di mercoledì contro i Boston Red Sox nel nono inning, gli arbitri hanno esaminato l’equipaggiamento di Castillo e gli hanno chiesto di passare a un altro cap.

Dopo la partita, il manager dei Rays Kevin Cash e il manager dei Red Sox Alex Cora hanno detto che era semplicemente perché il cappello era scolorito piuttosto che appiccicoso. Ancora, Cora era confusa perché un cappello potrebbe essere abbastanza discutibile da essere cambiato senza l’espulsione del lanciatore. Indipendentemente, Cash ha dovuto portare un nuovo cappello a Castillo sul tumulo.

“L’unica cosa che davvero non mi piace è che ogni lanciatore che arriva sul monte sembra un colpevole fino a prova contraria”, ha detto ai giornalisti questa settimana Treinen, un sollievo per i Dodgers.

Treinen si è chiesto se l’intero sforzo fosse una facciata o un sincero giro di vite, ha suggerito che gli arbitri ispezionassero i lanciatori in panchina invece che davanti a tutti e si è chiesto se i battitori fossero osservati con lo stesso rigore sulle regole che si applicano a loro. “Nessuno controlla ogni singolo pipistrello o ogni posizionamento di catrame di pino sul pipistrello”, ha detto Treinen.

Lanciatori di stelle come gli Yankees Gerrit Cole e lo Scherzer dei Nationals hanno chiesto esasperatamente alla MLB di riesaminare la politica parlando con i giocatori, o hanno sostenuto che ci sono modi migliori per eliminare le sostanze estranee. Ma Kelly, un sollievo per i Dodgers, era tra i lanciatori ad applaudire la nuova pratica.

Quando gli arbitri lo hanno fermato nella partita di martedì contro i Padres, il soccorritore non solo gli ha consegnato il cappello e il guanto, ma anche gli occhiali.

“Non volevano controllarli, ma ho detto: ‘Dovresti controllarli comunque, perché sono malati'”, ha raccontato Kelly. “E hanno riso. Non è nel regolamento, ma volevo solo assicurarmi che li controllassero in modo che potessero vedere cosa indossavo.

Immagina di essere un arbitro e di dover passare le dita attraverso il cappello, la testa, le mani o i guanti umidi di qualcuno. Snell, il vincitore dell’American League Cy Young Award 2018, è stato controllato due volte durante la sua partenza martedì e ha detto che non aveva problemi con questo. Era, dopo tutto, dalla parte ricevente.

“Non troveranno cose appiccicose su di me”, ha detto. “Troveranno solo sudore. Se vogliono toccarlo, sono più che benvenuti”.

Gli assegni non erano un grosso problema per due giocatori nel bel mezzo di stagioni da sogno.

Ohtani, la stella a due vie dei Los Angeles Angels, ha riso e sorriso mentre gli arbitri gli controllavano il cappello, il guanto e la cintura quando è uscito dal monte dopo il secondo inning di mercoledì.



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