La carenza di chip probabilmente peggiorerà prima di migliorare

Uno dei maggiori problemi della tecnologia negli ultimi mesi è stato dovuto a uno dei suoi componenti più piccoli: i chip. Dopo mesi di carenza, gli effetti si sono diffusi ben oltre la difficoltà di acquistare una Xbox Series X o una PS5. Le case automobilistiche sono le più colpite e persino elettrodomestici potrebbe iniziare a vedere problemi con la fornitura.

All’inizio di quest’anno, le aziende si aspettavano di riordinare le catene di approvvigionamento e di riportare i prodotti sugli scaffali in modo più coerente entro l’estate, ma giugno è quasi finito e apparentemente non c’è fine in vista. E con l’imminente lista di grandi rilasci tecnologici e la stagione dello shopping natalizio in arrivo, aspettati che le cose peggiorino prima di migliorare.

“Pensavamo probabilmente sei o sette mesi fa, come tutti gli altri, che sarebbe stato relativamente a breve termine”. Jahmy Hindman, chief technology officer di John Deere, ha commentato The Verge’s decodificatore podcast. “Ma penso che ci occuperemo di questo per i prossimi 12-18 mesi.”

Non solo trattori e camion, però. Il CEO di Intel Pat Gelsinger ha espresso sentimenti simili, commentando in a giornale di Wall Street colloquio ad aprile che potrebbero volerci due anni prima che la produzione sia in grado di aumentare. “Ci vorrà del tempo prima che le persone possano mettere più capacità nel terreno”. E il CEO di AMD, la dottoressa Lisa Su notato a un evento per gli investitori di maggio che l’azienda era costretta a dare la priorità ai suoi chip di fascia più alta rispetto alle parti a bassa potenza a causa della carenza.

Ci sono due forze diverse al lavoro qui. Per alcuni prodotti c’è troppa domanda, il che ha un impatto sui chip di fascia alta come le GPU di una PlayStation 5 o una scheda grafica RTX 3080. Sebbene la carenza di chip abbia indubbiamente avuto un ruolo, ci sono anche semplicemente più persone che vogliono acquistare questi prodotti di quante ce ne siano abbastanza per andare in giro.

Prendi la PS5, per esempio, che è la console più venduta nella storia degli Stati Uniti nonostante la continua difficoltà di acquisto a un mese dal lancio. “Anche se ci assicuriamo molti più dispositivi e produciamo molte più unità della PlayStation 5 il prossimo anno, la nostra offerta non sarebbe in grado di soddisfare la domanda”, ha dichiarato il CFO di Sony Hiroki Totoki in un briefing privato con gli analisti, secondo Bloomberg.

Oppure prendi le GPU, che hanno finalmente ha iniziato a scendere di prezzo nelle ultime settimane, non perché Nvidia abbia magicamente scoperto come sfornare più parti, ma perché la domanda sta finalmente rallentando a seguito del crollo dei prezzi dei Bitcoin e della repressione cinese sulle criptovalute.

È nell’interesse dei produttori di chip continuare a provare a sfornare quelle parti: i chip più recenti sono più redditizi. Se sei TSMC o Samsung, è nel tuo interesse concentrarti sulla realizzazione (e sull’espansione) di quegli sforzi di produzione.

Il rovescio della medaglia, tuttavia, sono i problemi di fornitura, in particolare per i vecchi progetti di chip. A differenza di un nuovo iPhone o Xbox, un camion Ford o un trattore John Deere non ha bisogno di chip all’avanguardia che utilizzano TSMC o il processo a 5 nm di Samsung. Usano chip più vecchi, che sono meno potenti (e meno costosi) di quelli che utilizzano una tecnologia nuova di zecca.

L’impatto qui si fa già sentire. UN Bloomberg rapporto dal mese scorso rileva che le case automobilistiche stanno iniziando a saltare l’offerta di funzionalità premium come sistemi di navigazione o schermi aggiuntivi al fine di estendere ulteriormente la loro offerta di chip. Nvidia ha riproposto le vecchie GPU in speciali schede di mining di criptovaluta per liberare più offerta di nuove per i giocatori. Persino Apple ha notato che stava avendo problemi a procurarsi quei chip più vecchi, a causa della concorrenza extra. “La maggior parte del nostro problema riguarda la licenza di quei nodi legacy, ci sono molte persone diverse non solo nello stesso settore, ma in altri settori che utilizzano nodi legacy”, ha affermato Cook nei guadagni del secondo trimestre di Apple.

Revathi Advaithi, CEO di Flex, la terza più grande azienda produttrice di elettronica al mondo, ha notato un problema simile su decodificatore lo scorso mese. “I semiconduttori automobilistici sono stati piuttosto obsoleti”, spiega, osservando che le case automobilistiche devono investire nell’aggiornamento a tecnologie più recenti più alla pari con i dispositivi di consumo, o le fonderie devono costruire più capacità per quei chip legacy specifici – parti che non sono davvero utile per telefoni o laptop.

Ad aggravare il problema è che su una scala più ampia, l’industria dei semiconduttori si è sempre più consolidata. Nonostante la crescente importanza dei chip per computer praticamente in ogni prodotto hardware in più settori, il numero di aziende che producono questi chip, in particolare i chip specializzati nella fascia alta del mercato, è diminuito sempre di più.

TSMC da solo rappresenta il 92 percento della fornitura di chip all’avanguardia, mentre Samsung fornisce il resto, secondo a giornale di Wall Street rapporto. Secondo quanto riferito, la società produce circa il 60 percento dei chip per le case automobilistiche di tutto il mondo. Il che significa che quando quelle aziende esauriscono la capacità, non ci sono molti altri posti dove andare per ottenere quei processori.

Questo è anche il motivo per cui la carenza di chip probabilmente non colpirà alcuni dei dispositivi più grandi, come il prossimo iPhone di Apple o qualsiasi altra cosa l’ammiraglia autunnale di Samsung finirà per essere, almeno non così difficile come colpiscono i camion Ford o le GPU. Digitimes rapporti che TSMC è già dare la priorità agli ordini di Apple (insieme a quelli delle case automobilistiche) verso l’autunno. A causa delle dimensioni e della portata degli ordini di Apple – pensa a quanti iPhone vende ogni anno, tutti utilizzando chip all’avanguardia di TSMC – ha il potere di rimanere in prima linea.

La cattiva notizia è che la crisi probabilmente peggiorerà prima di migliorare. TSMC, Intel e Samsung stanno tutti investendo pesantemente nell’espansione e nella costruzione di nuovi fab. Anche l’amministrazione Biden sta cercando di aiutare, spingendo a pompare miliardi nella produzione di semiconduttori negli Stati Uniti. Ma come ha notato il CEO di Intel, ci vorranno mesi, se non alcuni anni, perché questi investimenti maturino.

E con l’avvicinarsi delle festività natalizie e una nuova ondata di prodotti da tutti i segmenti di mercato che lottano tutti per i chip, quasi sicuramente ci saranno più ritardi nei prodotti, tagli agli angoli, aumenti di prezzo e carenze di parti a venire.

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