Ugo Udezue: da agente NBA a unificare l’Africa attraverso lo sport | Notizie di atletica leggera


Quando Ugo Udezue ha lasciato il suo lussuoso lavoro come agente della National Basketball Association (NBA) in una delle migliori aziende degli Stati Uniti quattro anni fa, non avrebbe mai immaginato che sarebbe diventato il pioniere della prima e unica azienda africana di abbigliamento sportivo a vestire ufficialmente una squadra ai Giochi Olimpici in Giappone quest’anno.

Almeno, questo non era il piano iniziale.

Sicuramente sarebbe stato più facile rimanere in California con un elenco di clienti che includeva giocatori dai Golden State Warriors ai Brooklyn Nets. Dopotutto, Udezue era negli Stati Uniti dalla metà degli anni ’90, quando una borsa di studio per il basket lo attirò dalla sua nativa Nigeria.

Ma dopo essere arrivato in America, la sua patria gli ha offerto nuove opportunità.

“Sono tornato in Africa con l’idea di avviare un campionato continentale che corrispondesse all’NBA”, ha detto ad Al Jazeera l’ex giocatore diventato agente. “Tutti i migliori talenti sportivi provengono dall’Africa, anche quelli come LeBron James possono far risalire il loro lignaggio alla madrepatria (sic).”

Udezue, che si definisce panafricano, è appassionato di unificare il continente attraverso gli affari e lo sport.

La squadra di basket olimpica nigeriana diretta a Tokyo è equipaggiata da AFA Sports [Courtesy of AFA Sports]

“È importante per gli africani mostrare l’opportunità nel continente, che l’Africa è redditizia per gli affari e che gli africani spenderanno soldi per un prodotto se è buono”, ha detto il 43enne.

Udezue era alle prese con la creazione della Continental Basketball League nel 2017 quando è germogliata la sua prossima impresa commerciale. All’epoca era semplicemente per soddisfare le richieste di kit e attrezzature in eccesso della lega, che si era estesa a 10 squadre in sei paesi africani.

“Quando abbiamo iniziato il campionato ho notato che i palloni da basket erano molto scivolosi perché erano fatti per palestre con aria condizionata e sappiamo tutti che non ce ne sono troppi in Africa”, ha detto Udezue in modo pratico, “quindi Sono andato in Cina e ho sviluppato un pallone che assorbe il sudore e di conseguenza abbiamo assistito subito a meno palle perse in partita”.

L’autodescritto disgregatore non si è fermato qui.

“Dalla mia esperienza di giocatore, mi sono reso conto che la maggior parte degli africani ha i piedi piatti, quindi abbiamo anche sviluppato la scarpa ‘Breeze’ che si adatta a questo per ridurre la necessità di solette separate”.

Ciò ha costituito la premessa di AFA Sports, che significa “Africa per l’Africa” ​​e che è cresciuta fino a diventare una delle aziende di abbigliamento e merchandising sportivo più in voga del continente.

“Il nostro slogan è ‘Questo è nostro'”, ha detto Udezue, in riferimento alla cultura comunitaria tradizionale all’interno del continente. “Stiamo cercando di costruire qualcosa che non sia individualistico”.

Infatti, il nome “LIV (54)” è stato addirittura iscritto su una delle prime righe dell’AFA, con 54 bandiere per rappresentare il numero di paesi del continente africano.

‘LIV (54)’ è stato iscritto su una delle prime righe di AFA Sports, con 54 bandiere per rappresentare il numero di paesi del continente africano [Courtesy of AFA Sports]

Ben posizionato per la pandemia

La visione di Udezue si è rivelata più che semplicemente idealistica. Era anche strategico.

Quando la pandemia di COVID-19 ha bloccato il commercio globale lo scorso anno, molte aziende si sono trovate a lottare per rimanere a galla. Ma AFA Sports era ben posizionata per capitalizzare l’improvviso cambiamento nei gusti dei consumatori, avendo lanciato nuove linee di abbigliamento da allenamento e da casa nel 2019.

“Quando è scoppiata la pandemia, tutti volevano restare a casa e fare esercizio”, ha detto Udezue.

Unicamente per il continente, AFA Sports ha anche costruito le proprie fabbriche a Lagos come parte della missione dichiarata di Udezue per abbassare l’incredibile tasso di disoccupazione della Nigeria, che ufficialmente supera il 32% ma è anche peggio se si tiene conto del vasto settore informale del paese.

“Quando il cittadino nigeriano [football] la squadra è andata alla Coppa del Mondo 2018 con la famosa maglia, sono stati fatti molti soldi dalla sua vendita in tutto il mondo ma non c’era produzione in Nigeria “, si lamenta. “Questa è un’enorme opportunità persa per un paese con un tasso di disoccupazione così alto”.

La decisione di produrre localmente piuttosto che esternalizzare all’estero ha dato i suoi frutti quando le catene di approvvigionamento globali si sono fermate lo scorso anno.

“Con la maggior parte degli spazi aerei internazionali chiusi in quel momento, l’importazione era ferma, quindi siamo diventati molto popolari perché eravamo gli unici a produrre e vendere abbigliamento sportivo a prezzi accessibili a livello locale”, ha affermato Udezue.

E Udezue prevede di continuare a capitalizzare su questo slancio.

Mentre molte aziende continuano a chiudere le operazioni, AFA Sports, che esporta in 20 paesi e ora ha due negozi a Lagos e uno ad Abuja, sta pianificando di espandere la produzione.

AFA Sports prevede di aprire una fabbrica di scarpe da ginnastica nel continente il prossimo anno, portando la sua produzione in Africa al 100% [Courtesy of AFA Sports]

“Attualmente realizziamo circa il 90% della nostra produzione in Africa e speriamo di raggiungere il 100% entro il 2022 quando apriremo ufficialmente la nostra fabbrica di scarpe”, ha affermato, aggiungendo che l’azienda ha creato circa 800 posti di lavoro dal suo lancio e prevede di avere un totale di 2.000 sarti entro la fine di quest’anno.

Sono in cantiere anche nuovi prodotti, tra cui il marchio afrileisure di AFA Sports, che africanizzerà l’abbigliamento per il tempo libero.

“Volevamo modernizzare qualcosa già esistente di cui gli africani sarebbero orgogliosi, quindi abbiamo lavorato su abiti tradizionali africani come il caftano e la jalamia”, ha detto ad Al Jazeera Sam Otigba, direttore creativo di AFA.

Per Udezue, che ha liquidato i suoi risparmi e venduto alcuni dei suoi beni per raccogliere capitale di avviamento per AFA Sports, le ricompense per l’assunzione di rischi sono ancora più dolci. Ma questo non vuol dire che non abbia incontrato la sua giusta dose di ostacoli.

Caso in questione: la mancanza di canali di distribuzione nel continente per facilitare il commercio transfrontaliero.

“È più facile spedire da Lagos a Londra che da Lagos a Nairobi, in Kenya”, ha spiegato.

Ci sono anche altre sfide infrastrutturali. La produzione di suole per scarpe richiede molta elettricità affidabile. La potenza della Nigeria è sporadica e il paese nel suo insieme produce solo la stessa quantità di elettricità dello stato americano della Carolina del Nord, anche se la sua popolazione – circa 200 milioni di persone – è 20 volte più grande.

Aiuto celebrità Celebrity

Ma Udezue ha altri vantaggi. Alcune delle più grandi star dell’intrattenimento africano, dal rapper ghanese Sarkodie al cantautore nigeriano Patoranking, sostengono AFA Sports.

“In realtà ho smesso di indossare altri marchi”, ha detto ad Al Jazeera il cantautore nigeriano Paul Okoye, noto anche come Rudeboy. “La natura del mio lavoro è simile allo sport perché mi muovo molto, quindi indosso AFA per i miei concerti perché è perfetto per il tempo qui.”

Il cantautore nigeriano Paul Okoye, noto anche come Rudeboy, sostiene AFA Sports [Courtesy of AFA Sports]

Okoye, ora artista solista con oltre 12 milioni di follower su piattaforme di social media, era la metà del duo musicale probabilmente più grande dell’Africa, P-Square.

Oltre a sponsorizzare la squadra nazionale di basket nigeriana legata alle Olimpiadi, AFA Sports prepara squadre in più di cinque paesi africani e sponsorizza diversi campionati di calcio, nonché campi sportivi e accademie.

“Lo sport può diventare una vera forza economica per l’intero continente”, afferma Udezue, che è stato recentemente nominato presidente dell’Anambra Basketball Association nell’ottavo stato più popoloso della Nigeria.

“Abbiamo tutto ciò di cui abbiamo bisogno qui: le risorse, le persone”, ha detto. “E speriamo di poter accendere un fuoco che risuonerà in tutta l’Africa”.



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