Gli isolani guidano un ritorno alla normalità negli sport di New York


Nove mesi fa, quando gli Islanders sono arrivati ​​alle finali di conferenza dei playoff della Stanley Cup per la prima volta in quasi 30 anni, il Nassau Coliseum era buio, vuoto e silenzioso.

Gli isolani stavano giocando al Tampa Bay Lightning, ma i giochi sono stati organizzati in una bolla sequestrata a Edmonton, in Alberta, dove gli spettatori sono stati esclusi a causa della pandemia di coronavirus.

Ma giovedì, le cose sono tornate in gran parte alla normalità nell’arena dove gli isolani hanno giocato la maggior parte delle loro partite casalinghe sin dal loro inizio nel 1972. Quasi 13.000 fan chiassosi, molti adornati con le maglie blu e arancioni dei loro giocatori preferiti, gremiti spalla a spalla in un vecchio fienile di cemento per dare il bentornato alla loro squadra a una finale della conferenza NHL – la prima volta in 28 anni che i fan di Islander sono stati in grado di testimoniarlo di persona.

“Sembra proprio che tutto sia tornato come dovrebbe essere”, ha detto George Pignataro, dirigente di banca in pensione della vicina Massapequa, prima di Gara 3, ancora una volta contro i Lightning, a Uniondale, il nuovo epicentro del vivace ritorno dello sport. nell’area metropolitana di New York, dopo mesi di chiusure a causa della pandemia.

Tampa Bay ha continuato a vincere, 2-1, e ha preso un vantaggio di due partite nella serie di semifinali della Stanley Cup. Gara 4 è sabato in quella che potrebbe essere l’ultima partita casalinga degli Islander di sempre al Coliseum. Tampa Bay, i campioni in carica della Stanley Cup, è 6-1 in trasferta nei playoff e ha mostrato il suo coraggio nel superare una ricezione carica.

“È stata la volontà a farci superare”, ha detto l’allenatore di Lightning Jon Cooper. “Avremo bisogno di riaverlo se vogliamo venire qui in gara 4 e fare la stessa cosa”.

Per Pignataro e sua moglie Barbara, abbonati per 42 anni, insieme a masse di appassionati isolani, il gioco e la serie rappresentano un doppio risveglio. Dopo mesi di isolamento e blocco, la vita sta tornando alla normalità nell’area di New York e le squadre sportive si sono unite accogliendo migliaia di fan.

Gli Yankees e i Mets hanno giocato davanti a un pubblico sempre più numeroso, con oltre 16.000 al Citi Field giovedì e più di 19.000 allo Yankee Stadium per una partita contro i Red Sox all’inizio di questo mese.

Al Barclays Center, la breve casa degli Islanders durante una mal concepita incursione a Brooklyn a partire dal 2015, i Nets hanno giocato contro i Milwaukee Bucks in una critica gara 5 della loro serie di playoff NBA davanti a 16.000 fan esuberanti.

Ma i Nets sono un fenomeno relativamente nuovo a Brooklyn (si sono trasferiti lì dal New Jersey nel 2012) e le loro radici non hanno scavato nel tessuto della comunità così saldamente come hanno fatto gli isolani a Long Island per quasi mezzo secolo.

Anche con 3000 fan in più al Barclays Center rispetto al Coliseum, sarebbe difficile immaginare che facciano più rumore dei fan degli Islander che sperano di rivivere l’antica gloria sotto i quattro striscioni del campionato che pendono da un soffitto basso che intensifica il tumulto sottostante.

Dal ritorno dei tifosi negli stadi nell’area di New York, nulla ha eguagliato l’intensità di ciò che sta accadendo a Uniondale.

“I fan dell’isola sono una razza diversa”, ha detto Billy Jaffe, un analista che copre la serie per la rete NHL. Jaffe ha anche lavorato come analista nelle trasmissioni di Islanders per cinque anni dieci anni fa. “È solo una base di fan unica e intensa, e lo aspettavano da molto tempo”.

Simile ai Pignataro, Jaffe si riferiva alla dualità di quell’attesa. Nel senso immediato, si trattava di tornare all’edificio per gridare, cantare, cantare e battere insieme sul vetro.

In senso più ampio, si tratta del riemergere dell’hockey di alto livello tra i segnali che è sostenibile sotto Lou Lamoriello, il presidente e direttore generale, e Barry Trotz, l’allenatore, entrambi i quali hanno vinto la Stanley Cup altrove.

Jaffe ha detto che gli Islanders sono una delle squadre più rispettate della NHL, e ora che sono tornati a Long Island per sempre – si prevede che apriranno la loro nuova arena a Elmont in autunno – il legame tra la squadra e il Long Island i fan sono stati rinnovati.

“Sembra che i fan degli Islanders abbiano di nuovo la proprietà della loro squadra”, ha detto Jaffe. “Sembra che sentano di poter essere investiti di nuovo”.

Come nella precedente serie di playoff contro i Boston Bruins, i fan smascherati hanno cantato l’inno nazionale così rumorosamente, e così intonato, che Nicole Raviv, la vera cantante nominata, ha gentilmente messo via il microfono e ha permesso al pubblico – dopo mesi di quieto isolamento – su cui tuonare, non che qualcuno avrebbe potuto sentirla, comunque.

“È intenso e rumoroso come una grande partita di calcio della Premier League”, ha detto Bruce Clouston, un dirigente di 28 anni di assicurazioni aziendali australiano, passando per Northumberland nel Regno Unito. Si è trasferito a Brooklyn tre anni fa ed è diventato un Tifoso isolano. È andato a due partite di stagione regolare dopo che la squadra ha aperto l’arena ai fan su base limitata il 18 marzo.

I numeri sono cresciuti fino a raggiungere quasi il pieno, meno circa 900 posti vuoti vicino alle panchine e dove le squadre entrano nel ghiaccio. La folla di giovedì comprendeva il presentatore di talk show Jimmy Fallon, l’attore Ralph Macchio e una schiera di giocatori di football dei Jets, che si sono uniti ai festeggiamenti.

È stata anche la sesta partita di playoff di Clouston quest’anno. Quando le Isole hanno segnato nel round precedente, ha abbracciato gli sconosciuti smascherati seduti accanto a lui. (Una manciata di uscieri portava cartelli che chiedevano educatamente ai fan di indossare maschere, ma quasi nessuno lo faceva.)

Giovedì, dopo essere sceso dal treno dei pendolari da Brooklyn, Clouston ha accettato un passaggio da un fan che aveva appena incontrato.

“Non sarebbe mai successo qualche mese fa”, ha detto.

Per quasi tutta la gara 3, Clouston e i suoi compagni fan hanno urlato per la loro squadra. Ma nell’ultimo minuto, mentre gli isolani pattinavano all’indietro mentre lottavano per posizionarsi nella zona offensiva, un certo numero di fan si è lamentato e ha fischiato la percepita mancanza di urgenza.

Gli Islanders hanno risvegliato la passione dei loro fan e tutto ciò che ne deriva.

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