Con sostanze estranee, la MLB affronta una crisi di propria iniziativa


Ecco cosa avrebbe dovuto dire Gerrit Cole degli Yankees la scorsa settimana quando gli è stato chiesto se avesse mai usato Spider Tack durante il lancio: “Seguo tutte le regole che il baseball è disposto a far rispettare”.

Ciò avrebbe messo l’accento a cui appartiene.

Martedì, la Major League Baseball ha annunciato ufficialmente “l’applicazione rafforzata” delle sue regole di vecchia data che vietano l’applicazione di sostanze estranee alle palle da baseball. Questo continua la tradizione dello sport di strizzare l’occhio agli schernitori fino a quando la situazione non diventa fuori controllo.

Pensiamo davvero che i Chicago White Sox del 1919 siano stati il ​​primo gruppo di giocatori a prendere soldi per aggiustare le partite? Jackie Robinson è stato il primo uomo di colore a qualificarsi per giocare nelle major? Nessuno ha mai preso steroidi prima che Ken Caminiti lo ammettesse? Gli Houston Astros del 2017 hanno inventato l’arte del furto illegale di insegne?

Ovviamente no. E proprio come in quegli episodi vergognosi, MLB sapeva cosa stava succedendo molto prima di fare storie.

“Sì, c’è una regola sui libri, ma non la fanno rispettare”, ha detto martedì il direttore generale degli Yankees Brian Cashman, aggiungendo che i lanciatori hanno approfittato dell’indifferenza della lega. “Il gioco ora sta iniziando a recuperare: questo è diventato troppo, questo è andato troppo oltre, e come lo correggiamo da solo? E l’unico modo per correggere tutto è far sì che le persone, immagino, si secchino e non usino ciò che hanno usato per generazioni”.

A partire da lunedì, gli arbitri controlleranno i guanti, i cappelli e i polpastrelli di ogni lanciatore che compare in una partita. Se quei lanciatori irrequieti sembrano sospettosi mentre si tirano le maniche, si alzano la cintura o si grattano la testa, possono aspettarsi una visita aggiuntiva dell’arbitro. Chiunque venga trovato con una sostanza estranea riceverà una sospensione di 10 partite (con pagamento) e la sua squadra non sarà autorizzata a sostituire il giocatore nel suo elenco attivo.

Se il baseball prosegue con la sua applicazione pianificata, aspettati un cambiamento importante nella cultura del gioco. Nel secolo da quando la lega ha vietato lo spitball, generazioni di lanciatori hanno usato agenti di presa sul monte, per lo più impunemente; era così diffuso che i manager avevano un patto non scritto di non controllare le brocche l’uno dell’altro. Coloro che venivano catturati e puniti avevano in genere violato le regole in modo così ovvio – pensa a Michael Pineda con il catrame di pino spalmato sul collo – che in pratica hanno spinto l’avversario a chiedere l’intervento di un arbitro.

Il problema ora è che i lanciatori sono passati dall’uso di catrame di pino a prodotti come Spider Tack, una pasta appiccicosa pensata per aiutare gli uomini forti competitivi a trasportare pietre che pesano centinaia di libbre. Avrebbe avuto senso approvare qualcosa oltre alla sacca di colofonia per dare ai lanciatori una sensazione e una presa coerenti; diciamo, un mix di crema solare e colofonia. Quando una palla da baseball si sente liscia, come spesso accade nelle notti fredde, in particolare, è un pericolo sia per i battitori che per i lanciatori.

Per prepararsi alla nuova applicazione, molti lanciatori avevano già abbandonato i loro soliti metodi. Tyler Glasnow, l’asso della curva a destra dei Tampa Bay Rays, ha detto di aver usato a lungo un mix di crema solare e colofonia, ma ha smesso di farlo all’inizio della scorsa settimana. Costretto ad afferrare la sua palla veloce e a curvare molto più stretta, ha detto, ha sviluppato dolore “in punti in cui non sapevo nemmeno di avere muscoli”. Nella sua prossima partenza, lunedì, Glasnow ha sentito il suo gomito schioccare. Gli fu diagnosticata una lesione parziale del legamento collaterale ulnare e uno stiramento dei flessori; anche se evita un intervento chirurgico, a Glasnow mancheranno mesi.

“Per dirci di fare qualcosa di completamente diverso nel metà di una stagione è folle”, ha detto. “È ridicolo. Ci deve essere un po’ di dare e avere qui. Non puoi semplicemente togliere tutto e non aggiungere qualcosa. I lanciatori devono essere in grado di avere una sorta di controllo o una sorta di presa sulla palla”.

Ora non possono, perché la MLB ha ignorato le prove che avrebbe dovuto raccogliere molto prima di questa stagione.

Quattro anni fa, il picchiatore di lunga data Jason Giambi ha parlato a lungo con me di l’evoluzione dei vari passi. Era logico, ha detto Giambi, che la tecnologia moderna avrebbe dissuaso i lanciatori dal modificare le palle da baseball.

“Non solo hai giocatori che lo guardano, hai il ragazzo del video giù nel tunnel, e poi gli altri tuoi ragazzi del video che gestiscono l’intera stanza al piano di sopra”, ha detto. “Quindi hai così tanti punti di vista su questi ragazzi, e soprattutto se vedono un lancio che sembra davvero anormale, il ragazzo lo riavvolge 5.000 volte: ‘OK, cosa ha fatto di diverso? Oh, è andato al lato dei pantaloni, è andato alla cintura, è andato in cima al suo cappello.’

“Poi iniziano a mettere insieme la cronologia di ogni volta che viene lanciato, quella palla fa la stessa cosa? E il suo ultimo inizio, il suo inizio prima? E prima che tu te ne accorga, l’hanno messo giù – va bene, vai a dire all’arbitro di controllare il suo cappello, o controlla il lato dei suoi pantaloni, o controlla dentro il suo guanto. Non puoi più nasconderti.”

Giambi aveva ragione: video e dati potevano, infatti, rilevare chi stava facendo cosa e quando. Ma i team non l’hanno usato per eliminare la pratica, decidendo invece di coltivare i propri spinmeister in laboratori di pitching organizzativi che offrono feedback istantanei tramite telecamere ad alta velocità.

“Il nostro laboratorio di pitching non è biomeccanico, testiamo tutte queste sostanze e vediamo quale materiale appiccicoso risulta essere il migliore”, ha detto Cashman del laboratorio di pitching degli Yankees a Tampa, in Florida, che è noto come “la stazione di servizio .” “Non ho mai sentito parlare di Spider Tack – Dio come mio testimone – fino a tre settimane fa.”

Una velocità di rotazione più elevata consente a un pitch di mantenere il suo piano più a lungo, creando l’illusione di salire e rendendo più difficile colpire. Conoscendo le loro precise velocità di rotazione, i lanciatori hanno un’idea migliore di cosa usare per sfruttare le debolezze dei battitori. L’impatto è stato impressionante.

Nella stagione 2016, ci sono stati 3.294 successi in più rispetto agli strikeout nelle major. Nel 2018, gli strikeout avevano superato di poco i successi. E se i numeri del 2021 continueranno ai ritmi attuali, ci saranno circa 5.200 strikeout in più rispetto ai successi di questa stagione.

Il baseball è rimasto a guardare e ha lasciato che ciò accadesse, a volte in modo comico. Nell’aprile 2017, Yadier Molina dei St. Louis Cardinals ha bloccato un campo nella terra battuta e l’ha cercato freneticamente, solo per vedere che era bloccato come velcro al suo pettorale. MLB ha stabilito che c’era nessuna violazione delle regole, e tutti si sono fatti una bella risata.

Trevor Bauer, ora con i Los Angeles Dodgers, ha visto cosa stava succedendo. Lo ha anche mostrato nel primo inning di una partenza nell’aprile 2018, con Cleveland, quando ha aumentato la sua velocità di rotazione di circa 300 giri al minuto. Bauer aveva citato quella cifra come l’aumento che un lanciatore poteva ottenere usando un agente di presa sulla palla.

“C’è un problema nel baseball in questo momento che ha a che fare con sostanze appiccicose e velocità di rotazione”, ha detto Bauer ai giornalisti allora. “Potremmo non aver avuto la tecnologia prima per misurare come le cose appiccicose influenzano la palla, come gira, come si muove. Ma tutta quella ricerca ora è chiara”.

Bauer ha aggiunto: “È lo stesso argomento che è stato utilizzato quando gli steroidi erano in corso nel gioco. Se guardi dall’altra parte e lasci che alcune persone lo facciano, le persone che hanno scelto di non farlo sono in svantaggio competitivo. Ed è quello che sta succedendo in questo momento”.

Come era nell’era degli steroidi, il baseball era più interessato alle apparenze che agli svantaggi competitivi. Quando i record di fuoricampo hanno iniziato a scendere – e il Congresso ha iniziato a chiamare – MLB e il sindacato dei giocatori sono stati finalmente motivati ​​a istituire test antidroga con sanzioni significative.

Ora, a quanto pare, il baseball è terrorizzato dal prodotto che è diventato. Sebbene sia difficile condividere la convinzione del prima base dei Mets Pete Alonso che la MLB cambi regolarmente il baseball in base alla prossima classe di free agent, il tasso di home run è aumentato significativamente nel 2015, subito dopo essere sceso al minimo di 22 anni. Quando gli home run aumentano, di solito seguono gli strikeout, ma ora ci sono troppi strikeout.

Il risultato è uno stile di gioco che molti osservatori di lunga data, dentro e fuori lo sport, riconoscono a malapena. È uno stile che la Lega ha promosso reagendo troppo tardi a una tendenza che era sempre stata chiara.

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