È una nuova serie mentre l’insetto delle lesioni torna a mordere le reti


MILWAUKEE — Quando la scorsa settimana i Nets si sono stabiliti nel loro hotel nell’Historic Third Ward della città, la serie di 2-0 contro i Bucks sembrava particolarmente comoda. Un vantaggio che ha raggiunto i 49 punti nella sconfitta in gara 2 dei Nets – senza l’infortunato James Harden – ha scoraggiato l’intera NBA.

Quando i Nets tornarono a casa domenica sera, dopo la seconda sconfitta consecutiva in trasferta e la perdita di un’altra superstar, furono improvvisamente costretti a considerare la possibilità che schierare una squadra al completo sia un lusso che questa stagione non potrebbe mai permettersi, no importa quanto riccamente si legge il roster.

Il piede destro di Kyrie Irving si è piegato bruscamente nel secondo quarto di domenica dopo aver trasformato un layup ed è caduto sul piede destro di Giannis Antetokounmpo. Antetokounmpo si era posizionato per un rimbalzo, ma ha lasciato poco spazio per l’atterraggio, e Irving è stato presto escluso per il resto della partita con una distorsione alla caviglia destra. Tutto ciò significava che Kevin Durant avrebbe dovuto cercare di tenere il passo con i Bucks incoraggiati insieme a un cast di supporto piuttosto limitato, mentre Harden è rimasto in piedi per tutta la partita per gridare istruzioni dalla panchina in abiti civili.

Milwaukee si è prevedibilmente tirato fuori per una vittoria per 107-96 in gara 4 che ha pareggiato questa serie al meglio di sette, secondo round in due partite ciascuna e che, insieme all’incertezza dello stato di Irving, ha cancellato ogni nozione di conforto che i Nets una volta sentivano . Irving ha lasciato il Fiserv Forum con le stampelle e con il piede destro in uno scarpone da passeggio dopo che i raggi X erano risultati negativi, secondo una persona informata sullo stato di Irving ma non autorizzata a discuterne pubblicamente.

“È stato un grande cambiamento stasera giocare senza di lui e James”, ha detto l’allenatore dei Nets Steve Nash, riferendosi a Irving e Harden. “Ma abbiamo avuto quel tipo di anno.”

Anche per gli standard di questa stagione dei Nets piena di infortuni, in cui Durant, Irving e Harden sono stati a malapena in grado di giocare insieme da quando Harden è arrivato in uno scambio a quattro squadre a metà gennaio, gli eventi di domenica pomeriggio hanno avuto la sensazione stridente di un nuovo Basso. Questo è stato l’inevitabile asporto senza nemmeno tener conto dell’allarme antincendio dopo il cicalino finale che ha costretto tutti gli occupanti dell’arena, comprese entrambe le squadre, ad essere evacuati per quelli che i Bucks hanno definito “motivi precauzionali”.

L’obiettivo originale dei Nets per questo viaggio a Milwaukee era vincere almeno una partita e organizzare Gara 5 martedì sera al Barclays Center di Brooklyn come opportunità di chiusura, consentendo a Harden di eliminare sostanzialmente la serie dopo aver aggravato un infortunio al tendine del ginocchio destro nel minuto di apertura di gara 1. Con la serie ora in parità, in quello che è stato annunciato in molti angoli come un matchup che potrebbe benissimo produrre il prossimo campione della NBA, Nash si è trovato a mettere in campo domande sull’urgenza di ripristinare Harden nella formazione martedì.

“Penso che sia un caso indipendente”, ha detto Nash, respingendo l’idea che la prognosi di Irving avrebbe influenzato il calendario di Harden. “Non voglio che James sia ricoverato di corsa.”

L’altro fattore, al di là della battuta d’arresto di Irving, che ha sollevato tali domande: Milwaukee aveva iniziato a causare problemi anche prima dell’uscita di Irving e assomigliava molto di più alla squadra che ha spazzato via i Miami Heat al primo turno. L’Antetokounmpo ha avuto la straordinaria linea di box-score con 34 punti e 12 rimbalzi, ma PJ Tucker è stata la scintilla indiscussa dei Bucks, allentando la pressione (almeno temporaneamente) sull’allenatore sotto tiro dei Bucks, Mike Budenholzer. Dopo aver segnato solo 9 punti nelle prime tre partite della serie, Tucker ha segnato tre punti da 3 dall’angolo, il suo posto preferito ben cronaca, e ha chiuso con 13 punti e 7 rimbalzi.

Avrebbe potuto essere ancora più efficace dall’altra parte, imponendo la sua fisicità a Durant proprio nel modo in cui i Bucks immaginavano quando lo acquistarono da Houston in uno scambio di marzo. Durant ha guidato i Nets con 28 punti e 13 rimbalzi, ma ha avuto bisogno di 25 tiri per raggiungere il suo punteggio totale. Quando Tucker era il difensore principale, Durant ha tirato 3 per 12.

Durante uno scontro verbale tra Tucker e Durant nella vittoria di misura di Milwaukee in gara 3, Antjuan Lambert, una guardia di sicurezza personale di Durant che è stata assunta dai Nets quando lo hanno firmato, è entrato in campo e ha spinto Tucker. I Nets sono stati informati sabato che Lambert era stato escluso dall’ufficio della lega da qualsiasi ulteriore coinvolgimento in campo nella serie.

Domenica in realtà ha portato un inizio positivo per i Nets, con Jeff Green che è stato autorizzato a fare il suo debutto in serie dopo aver saltato le prime tre partite con un ceppo alla fascia plantare sinistra. Il verde ha immediatamente disegnato una carica entrando in gioco alla fine del primo quarto, mettendo Antetokounmpo nei guai per fallo iniziale, ma l’atmosfera di speranza dei Nets è stata presto smorzata dalla vista di Irving che zoppicava verso lo spogliatoio dopo aver trascorso diversi minuti sul pavimento a riprendersi dal doloroso atterraggio.

Quando i Nets si sono finalmente arresi nel quarto periodo, tirando Durant a 4 minuti e 28 secondi dalla fine e i padroni di casa in vantaggio per 99-84, il pubblico di Milwaukee, che includeva il nativo del Wisconsin JJ Watt degli Arizona Cardinals, ha fatto irruzione in un “Bucks in six” canto.

Avresti faticato a trovare qualcuno, con o senza legami locali, che credesse che il risultato sarebbe stato possibile dopo l’umiliante sconfitta per 125-86 di Milwaukee al Barclays Center lunedì scorso in gara 2. In questi playoff, tuttavia, gli infortuni continuano a esercitare il più grande influenza. I problemi di salute per i fuoriclasse sono stati inesorabili per tutta la seconda metà di una stagione regolare condotta in condizioni di pandemia – e rimangono tali.

Ricordi l’avvertimento che abbiamo ricevuto dall’allenatore Doc Rivers dei Philadelphia 76ers all’inizio del secondo turno?

“Sarà la battaglia del più forte entro la fine di questa cosa”, ha detto Rivers. All’epoca non era sicuro di quanto bene il suo centro stella, Joel Embiid, se la sarebbe cavata cercando di giocare attraverso una leggera lesione al menisco del ginocchio destro nella serie del secondo turno dei 76ers contro Atlanta.

Embiid, per ora, è fiorente. Per i Nets e soprattutto Durant? All’improvviso non c’è nulla di lieve sulla loro carenza di registi o sul carico che dovrà portare.

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