In Jae Crowder, i Suns hanno un Enforcer con un po’ di stile Fla


I Phoenix Suns hanno avuto un vantaggio crescente mercoledì sera quando Aaron Gordon dei Denver Nuggets ha cercato di spostarsi verso la linea dei 3 punti con un possesso offensivo. Ci ha sicuramente provato. Il problema era Jae Crowder aveva bloccato il percorso di Gordon con il suo telaio da 6 piedi e 6, 235 libbre. Ci furono spinte e discussioni, poi una raffica di fischi e una leggera rissa sembravano in pericolo di trasformarsi in una rissa in piena regola.

Non è stata una sorpresa, ovviamente, che Crowder, un attaccante che lavora al chiaro di luna come sicario residente dei Suns, fosse nel mezzo. Crowder e Gordon sono stati valutati falli tecnici.

“Onestamente, viene da me, non lo cerco”, ha detto Crowder dei suoi extracurriculari. “Le altre squadre cercano solo di essere fisiche con me, cercano di farmi arrabbiare. Non so se lo sanno, ma mi piace quello stile di gioco. Mi piace parlare male. Mi piace tutto questo perché sicuramente mi fa andare avanti, e penso che la mia squadra si nutra sicuramente un po’ di questo, dell’energia che ne deriva”.

I Suns stanno maltrattando i Nuggets – e Nikola Jokic, il giocatore più prezioso appena coniato della NBA – nella loro serie di semifinali della Western Conference, andando a caccia di un paio di vittorie asimmetriche prima della gara 3 di venerdì a Denver.

E mentre i Suns sono alimentati dal loro tandem backcourt di Devin Booker e Chris Paul, Crowder ha aggiunto un ulteriore livello di grinta e di esperienza nei playoff. Il più delle volte, fa il suo lavoro negli angoli tranquilli del gioco: difesa, rimbalzo, schermatura. Ma quando se ne presenta la necessità, emergerà per colpire una tripla o affrontare un giocatore avversario. Non è stato un caso che TNT gli abbia messo un microfono addosso per la trasmissione della vittoria per 123-98 dei Suns in gara 2 a Phoenix.

“Jae non è mai turbato da nulla”, ha detto Paul.

In cinque vittorie consecutive ai playoff per i Suns, risalenti alla metà della loro serie al primo turno contro i Los Angeles Lakers, Crowder ha segnato una media di 13,8 punti e 5 rimbalzi a partita, tirando il 50 percento dal campo e il 46,2 percento da 3 punti. . Mercoledì, non ha messo numeri sgargianti – ha segnato 11 punti – ma ha scelto i suoi punti. Ha realizzato i primi due field goal della squadra, poi ha aperto il secondo tempo con una tripla che sembrava segnalare che si stava preparando uno scoppio.

“È così che proviamo a giocare”, ha detto Crowder. “Cerchiamo di imporre presto la nostra volontà”.

Il figlio di Corey Crowder, un ex giocatore NBA degli Utah Jazz e dei San Antonio Spurs, Crowder, 30 anni, è cresciuto fuori Atlanta (dove era un liceale appena reclutato). Ha frequentato due junior college prima di approdare a Marquette, dove è stato il Big East Player of the Year da senior. La sua vita nomade da basket continuò quando i Cleveland Cavaliers lo scambiarono con i Dallas Mavericks poco dopo averlo selezionato con la 34a scelta nel draft 2012.

Crowder ha giocato per sette squadre in nove stagioni, anche se potrebbe restare a Phoenix per un po’. Ha firmato un contratto triennale del valore di circa $ 29 milioni come free agent a novembre dopo aver lasciato Miami, e il suo valore è chiaro: fa un po’ di tutto, incluso difendere più posizioni e allungare il campo come una minaccia da 3 punti. E per una squadra giovane con grandi obiettivi, fornisce un livello di fisicità che arriva solo con l’esperienza.

Considera la serie dei Suns con i Lakers, che presentava qualcosa di una telenovela con Crowder e LeBron James. Durante le prime tre partite della serie, Crowder ha lottato con il suo jumper (cosa che può succedere), tirando 7 su 27 dal campo, e James è andato dritto verso di lui nelle ultime fasi della vittoria di gara 3 dei Lakers mentre i compagni di squadra di James lo incitavano sopra.

Altri giocatori potrebbero aver foldato come gli origami. Invece, Crowder è tornato per Gara 4 e ha segnato 17 punti – di fronte a una folla beffarda allo Staples Center, nientemeno – mentre i Suns pareggiavano la serie.

Nella vittoria finale dei Suns in gara 6, Crowder ha segnato 18 punti su 6 su 9 tirando dalla linea dei 3 punti (non ha tentato alcun tiro all’interno dell’arco). Durante una pausa di gioco a meno di un minuto dalla fine, Crowder salsa ha ballato direttamente davanti a James, una sorta di omaggio a un ballo che James esegue in una pubblicità a per Mountain Dew – ed è stato espulso. Crowder, che raramente è noioso, è corso negli spogliatoi come Usain Bolt.

In seguito, lui ha pubblicato un paio di foto di se stesso facendo la salsa sul suo account Instagram (@Bossmann99), insieme a una didascalia: “NON DIVERTIMENTO QUANDO IL CONIGLIO HA PRESO LA PISTOLA”. Come per chiarire abbondantemente che aveva realizzato lui stesso il post, lo ha firmato, “Big 99” – un riferimento al suo numero di uniforme.

“Mi sentivo come se fossimo un po’ mancati di rispetto nel gioco 3 o altro”, ha detto Crowder, “quindi ho fatto quello che dovevo fare nel gioco di chiusura”.

Mentre si impegnava a fare la salsa con i fan a Phoenix se i Suns vincessero il campionato, Crowder ha detto che stava cercando di esercitare un po’ più di moderazione con i giocatori avversari in questa fase dei playoff. Ha già pagato la sua parte di multe.

“Devo essere intelligente”, ha detto. “Non posso sempre abboccare all’amo e continuare a restituire soldi alla lega”.

Contro i Nuggets, i Suns stanno vincendo con equilibrio. In entrambe le vittorie, tutti e cinque i titolari hanno segnato in doppia cifra. Stanno passando la palla e stanno operando come un insieme collettivo, una macchina ad alta velocità con parti sincronizzate. Crowder è uno tra tanti, ma importante a modo suo.

“Rende il compito molto più difficile per il nostro avversario quando tutti stanno rotolando”, ha detto Crowder.



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