È Nadal contro Djokovic al Roland Garros, ma un turno in anticipo


PARIGI — Il Roland Garros si è animato mercoledì in tanti modi.

Dato che il governo francese ha allentato le restrizioni relative al coronavirus, consentendo a circa 5.000 fan di riempire Philippe Chatrier Court con cori entusiasmanti e cappelli panama taglienti, sembrava giusto che questo sarebbe stato il giorno in cui avrebbe organizzato una partita che è stata prevista per quasi due settimane.

Rafael Nadal e Novak Djokovic si incontreranno venerdì in semifinale del Roland Garros. Entrambi hanno vinto partite coraggiose mercoledì che sono state piene di tensione, rumore e ondate di slancio in ogni direzione.

La loro semifinale sarà l’ultima resa dei conti in un’epica rivalità e la seconda volta in meno di un mese che si affronteranno sulla terra rossa, la superficie preferita di Nadal. Djokovic, tuttavia, gli ha dato tutto ciò che poteva fare nella loro recente partita a tre set sulla terra battuta nella finale dell’Open d’Italia, che Nadal ha vinto per la decima volta.

“Sarà una partita speciale con un sacco di pubblico, proprio come lo è stato oggi”, ha detto Diego Schwartzman dell’Argentina, che combattuto valorosamente contro Nadal mercoledì solo per cadere in quattro set. “Tutti vogliono vederlo.”

Volevano anche vedere la fine del match dei quarti di Djokovic con Matteo Berrettini d’Italia. Ma è intervenuto un coprifuoco alle 23:00. Al cambio alle 10:54 locali, con Djokovic in vantaggio di un set e in vantaggio di 3-2 nel quarto, i giocatori si sono diretti verso gli spogliatoi come addetti alla sicurezza ha cancellato la folla, che era circa cinque volte più grande di qualsiasi giorno precedente e aveva passato buona parte di un’ora ad aiutare a sollevare Berrettini da una buca da due set.

Praticamente la stessa serie di eventi si era svolta durante una partita di Djokovic agli Australian Open a febbraio. Proprio come allora, mercoledì c’era ululato e un sacco di bighellonare alle uscite. Ma dopo circa 15 minuti, i giocatori sono tornati in uno stadio vuoto per completare l’attività della notte.

Djokovic ha poi terminato la nona testa di serie Berrettini, 6-3, 6-2, 6-7(5) 7-5, come un uomo che cerca disperatamente di risparmiare ogni grammo di energia per la sua prossima partita.

“Condizioni molto difficili”, ha detto un Djokovic esausto quando è finito.

Ora arriva la parte più difficile. Djokovic mantiene il vantaggio contro Nadal, 29-28, anche se Nadal è di gran lunga superiore sulla terra, con un record di 19-7 che attualmente sembra ancora più imponente. Si sta scaldando a Parigi, cuocendo l’argilla e facendo volare la palla proprio come piace a Nadal.

“Ci conosciamo bene”, ha detto Nadal dopo aver battuto Schwartzman, testa di serie numero 10, 6-3, 4-6, 6-4, 6-0. “Tutti sanno che in questo tipo di partite può succedere di tutto”.

Djokovic ha detto che interpretare Nadal agli Open di Francia è stato diverso da qualsiasi altra cosa nello sport.

“È la sfida più grande che puoi avere giocando contro Nadal su questo campo”, ha detto. “Ogni volta che ci confrontiamo, c’è quella tensione e aspettativa in più. Le vibrazioni sono diverse camminando in campo con lui”.

Eppure, a causa del modo in cui i giocatori sono testati nei tornei del Grande Slam, rigorosamente secondo la classifica attuale, il matchup arriva in semifinale, un round prima che praticamente chiunque conosca lo sport credesse che Nadal, il campione in carica, il n. 3 testa di serie e 13 volte vincitore di questo evento, dovrebbe giocare contro Djokovic, il numero 1 del mondo.

Ma Nadal ha saltato gli United States Open del 2020 a causa delle preoccupazioni per la pandemia, ha perso nei quarti di finale degli Australian Open e ha giocato un programma limitato dopo quel torneo, permettendo a Daniil Medvedev di conquistare il secondo posto nella classifica mondiale.

“Questa è una grande differenza”, ha detto Nadal mercoledì incontrando Djokovic in semifinale invece che in finale. “Il vincitore di quella partita deve andare avanti e c’è ancora molto lavoro da fare per cercare di raggiungere l’obiettivo finale qui”.

Nadal ha dovuto lavorare molto mercoledì per assicurarsi il posto in semifinale. Per un po’, con un sole intenso del tardo pomeriggio che rendeva le condizioni ingannevolmente gravose, Schwartzman ha tenuto Nadal alle corde.

Un giocatore accattivante che ha ottenuto il massimo da un corpo alto poco più di cinque piedi e mezzo, Schwartzman è un difensore di prim’ordine. Ciò che gli manca in termini di leva e potenza, lo compensa con più trucchi e giri nelle sue corde di quasi tutti gli altri giocatori del tour. Il suo pallonetto in topspin, che in qualche modo sembra sempre atterrare a pochi centimetri dalla linea di fondo, è il migliore possibile.

Ha fatto una delle cose più difficili in questo sport. Ha battuto Nadal sulla terra rossa agli Open d’Italia lo scorso anno. È un giocatore estremamente popolare nello spogliatoio, una figura di fascino tra i coetanei che in genere sono almeno mezzo metro più alti di lui e che sanno in prima persona quanto possa essere difficile da giocare, soprattutto sulla terra battuta. Schwartzman non ha paura ed è venuto a combattere mercoledì.

Dopo un set, ha lottato per rimanere in partita e ha avuto una folla del Roland Garros – che tratta Nadal come un amato figlio adottivo – che cantava il suo nome. Non ha deluso, scatenando il suo diritto potente, battendo Nadal tre volte nei primi due set e scuotendo la sua fiducia. Alla fine del secondo set, Nadal stava mandando deboli rovesci al centro del campo per Schwartzman per iniziare e ripetutamente non riusciva a mettere via le spese generali che di solito rimbalza sul campo.

Alla fine, però, nessuna parte del gioco di Schwartzman è migliore di quella di Nadal, con la possibile eccezione di quel pallonetto in topspin.

Sotto di 3-4 nel terzo set, Nadal sembrava improvvisamente ricordare dov’era e cosa aveva realizzato qui. Ha ottenuto vittorie nelle successive nove partite, finendo la partita in 2 ore e 45 minuti gestibili. Nel set finale, ha vinto 25 punti su 30.

“Alla fine, è Rafa e trova sempre la strada”, ha detto Schwartzman.

Dopo che Nadal ha finito, è stato il turno di Djokovic di mantenere la sua parte dell’accordo.

All’inizio, Djokovic è stato molto più clinico di quanto non fosse stato nella sua partita del quarto turno contro un altro italiano, Lorenzo Musetti, che ha preso i primi due set contro Djokovic.

Con probabilmente la migliore risposta che la partita abbia mai visto, Djokovic ha rotto il servizio solitamente problematico di Berrettini all’inizio dei primi due set e ha dato a Berrettini poche possibilità di rompere il suo.

Djokovic ha perso dopo essere salito di due set a zero solo una volta nella sua carriera. Ma senza margine di errore, Berrettini trova il solco sul suo servizio e fa scattare Djokovic solo per portare il bordo della sua racchetta sulla palla. Sotto pressione, Djokovic ha sprecato un’occasione per servire il tie-break del terzo set. Poi, con lo stadio vuoto e la rabbia traboccante, Djokovic ha battuto Berrettini per prevalere appena nel quarto, urlando come un uomo delle caverne quando l’ultimo tiro di Berrettini ha colpito il centro della rete.

Djokovic ha già visto versioni di questo film. In ottobre, è entrato in finale del Roland Garros contro Nadal con le migliori possibilità che mai contro un giocatore che non aveva mai perso la partita finale al Roland Garros. È apparso in forma e lo spostamento del torneo all’autunno a causa della pandemia ha significato condizioni di gioco fresche che hanno attutito le palle, impedendo loro di saltare nella zona di tiro preferita di Nadal.

Eppure Nadal ha battuto Djokovic, 6-0, 6-2, 7-5.

Goran Ivanisevic, il campione di Wimbledon del 2001 e allenatore di Djokovic, ha detto che la sconfitta aveva sconcertato Djokovic, soprattutto dopo la sua squalifica dagli United States Open a settembre, quando aveva inavvertitamente colpito un pallone in gola a un giudice di linea.

La vittoria ha regalato a Nadal il suo ventesimo titolo del Grande Slam, eguagliandolo con Roger Federer per il maggior numero nella storia del calcio maschile. Djokovic è arrivato a due di loro a febbraio, quando ha vinto il suo nono campionato Australian Open.

Ora lui e Nadal si stanno incontrando con solo un posto in palio nella finale di domenica, anche se potrebbe non sembrare proprio così. Nessuno degli altri due semifinalisti, Stefanos Tsitsipas e Alexander Zverev, ha vinto un titolo del Grande Slam.

Almeno, il grande incontro dovrebbe essere completato con un sacco di tempo prima del coprifuoco. I panama saranno in vigore.



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