Come il principale produttore mondiale di vaccini è inciampato nella sua dose drive COVID | Notizie di affari ed economia


In tutto il mondo, dal Bangladesh al Nepal al Ruanda, gli hotspot vulnerabili sono stati alle prese con programmi di vaccinazione contro il Covid-19 in stallo a causa dell’esaurimento delle dosi. Molte di queste carenze possono essere ricondotte a una singola azienda: The Serum Institute of India.

Il più grande produttore di vaccini al mondo, Serum è stato nominato l’anno scorso uno dei principali fornitori di vaccini Covid a Covax, l’iniziativa sostenuta dall’Organizzazione mondiale della sanità volta a garantire un’implementazione globale equa. Ma l’azienda indiana è stata perseguitata da battute d’arresto, dal divieto di esportazione all’incendio di una fabbrica, che hanno ostacolato la sua capacità di soddisfare gli ordini.

Covax si è impegnata a inviare iniezioni a circa 92 paesi, ma finora ha ricevuto solo 30 milioni dei 200 milioni di dosi minime che ha ordinato a Serum, che doveva fornire la maggior parte della sua fornitura iniziale. I travagli di Serum sono ora diventati un’illustrazione chiave di come lo sforzo di vaccinare contro il Covid abbia fallito nel mondo in via di sviluppo e un ammonimento per diventare troppo dipendenti da un produttore in mezzo a una crisi globale.

Le carenze arrivano quando l’OMS e gli esperti di salute pubblica avvertono che bassi livelli di vaccinazione nelle nazioni più povere potrebbero alimentare l’emergere di varianti pericolose e allungare la pandemia globale. Anche altri produttori hanno avuto difficoltà a raggiungere gli obiettivi o ad aumentare la produzione di iniezioni di Covid, tuttavia le carenze di Serum sono particolarmente consequenziali perché Covax e i paesi emergenti contavano così tanto su di esso.

La società non è stata in grado di inviare alcun vaccino all’estero da aprile, quando il governo indiano ha vietato le esportazioni di vaccini Covid durante la devastante seconda ondata del paese. Ma alcuni dei problemi di Serum sono iniziati molto prima.

L’anno scorso, l’amministratore delegato di Serum, Adar Poonawalla, ha promesso che il suo colosso produttore di vaccini avrebbe sfornato 400 milioni di dosi del coronavirus di AstraZeneca Plc per i paesi a basso e medio reddito entro la fine del 2020. Un mese nel 2021, ha affermato di aver ha prodotto solo 70 milioni di colpi perché la società era incerta su quando avrebbe ricevuto una licenza dall’India e non aveva abbastanza spazio nel magazzino.

Una serie di nazioni aveva anche stipulato contratti diretti con Serum e ora stanno correndo per trovare nuovi fornitori. In Nepal – che sta lottando con una grave epidemia che ha persino raggiunto il campo base del Monte Everest – il governo afferma di aver ricevuto solo la metà dei 2 milioni di colpi che ha ordinato direttamente da Serum, con sede nella città di Pune, nella vicina India. Gli altri sarebbero dovuti arrivare entro marzo.

“Stiamo lottando con la carenza di vaccini”, ha affermato Tara Nath Pokhrel, direttore della divisione per il benessere della famiglia presso il ministero della salute del Nepal.

In totale, la nazione di 28 milioni di persone afferma di aver ricevuto solo 2,38 milioni di dosi: 1 milione direttamente da Serum, un altro 1 milione in aiuti dall’India e il resto da Covax. Il Nepal si aspettava complessivamente 13 milioni di dosi da Covax. Ma quei flussi si sono prosciugati dato che Covax faceva molto affidamento sul siero per la fornitura e la società indiana non esporta più a causa delle restrizioni del governo.

La decisione di scegliere Serum come principale fornitore di Covax “si è basata, in gran parte, sull’enorme capacità di produzione dell’azienda, sulla capacità di fornire a basso costo e sul fatto che il suo vaccino è stato uno dei primi a ottenere l’elenco degli usi di emergenza dell’OMS”, ha affermato Seth Berkley, amministratore delegato di Gavi, la Vaccine Alliance, che ha facilitato Covax e aiutato a finanziare i suoi ordini.

Berkley afferma che la capacità di produzione di Serum è ora in espansione, il che aiuterà l’India. Tuttavia, Covax e molti paesi in via di sviluppo si stanno affannando per trovare nuove fonti di vaccini dopo che Serum ha affermato nelle ultime settimane che è improbabile che le esportazioni riprendano fino alla fine del 2021, date le esigenze della sua nazione sopraffatta.

È un vuoto che potrebbe essere potenzialmente riempito dai produttori di vaccini cinesi, con i colpi di Sinovac Biotech Ltd. e Sinopharm Group Co. entrambi recentemente approvati per un uso globale più ampio dall’OMS. Il Bangladesh ha smesso di distribuire le prime dosi di vaccinazione dopo la carenza di forniture di Siero e poi ha interrotto l’intera campagna. Dopo l’arrivo di una fornitura limitata di vaccini cinesi da Sinopharm, il paese dell’Asia meridionale ha ripreso le vaccinazioni per gli operatori in prima linea e di emergenza, ma deve ancora avviare un programma di vaccinazione di massa.

Famiglia miliardaria

La situazione in cui si trova ora Serum è un’inversione di tendenza rispetto a un anno fa. Quindi, i suoi proprietari – la famiglia miliardaria Poonawalla, che ha fondato l’azienda nel 1966 per diversificare la propria attività lontano dall’allevamento di cavalli da corsa – sono stati portati sotto i riflettori globali dopo aver accettato di produrre in serie il vaccino di AstraZeneca, che si chiama Covishield in India.

Adar Poonawalla a novembre ha parlato di una terza fabbrica che le avrebbe permesso di aumentare le forniture [File: Dhiraj Singh/Bloomberg]

Il siero è stato a lungo un fornitore di inoculazioni per morbillo e poliomielite nei paesi in via di sviluppo e Adar Poonawalla, che è diventato CEO nel 2011, si è divertito nella sua posizione al centro dello storico lancio del vaccino contro il Covid. Alla fine di novembre, ha parlato di mostrare al primo ministro Narendra Modi una terza fabbrica presso la sede dell’azienda a Pune, che presto consentirebbe all’azienda di sfornare più di un miliardo di colpi di Covid all’anno.

Tuttavia, con il mutare delle circostanze, anche le proiezioni di Poonawalla nei forum pubblici e nei media sono cambiate.

In un’intervista a novembre, ha affermato che Serum mirava ad avere 100 milioni di dosi pronte in riserva entro la fine di dicembre, solo un quarto della somma promessa entro la fine dell’anno. A gennaio, lo ha abbassato ulteriormente a 70 milioni.

Poonawalla ha dichiarato a Bloomberg all’inizio di gennaio che le carenze erano dovute alla mancanza di spazio di magazzino per conservare le fiale dopo approvazioni normative più lente del previsto in India. La società ha presentato la domanda per una licenza di emergenza all’inizio di dicembre. Negli ultimi mesi Poonawalla ha anche citato le politiche statunitensi per alcuni dei problemi della sua azienda, guidando lamentele contro un divieto di esportazione americano de facto imposto su alcune materie prime cruciali per i vaccini.

Nel frattempo, a gennaio, è scoppiato un incendio in uno degli stabilimenti di Serum. Il produttore in un primo momento ha minimizzato il suo impatto e Poonawalla ha twittato che l’incendio non avrebbe rallentato la produzione. Ma ha portato a perdite di attrezzature e ritardi nell’installazione di linee di produzione aggiuntive, frenando l’espansione, secondo una persona che ha familiarità con la questione che non voleva essere nominata mentre discuteva di affari interni dell’azienda.

“In questo momento penso che siano davvero, davvero bloccati: questo è un duro colpo per Covax”, ha affermato Cleo Kontoravdi, membro del Future Vaccine Manufacturing Research Hub e del Vaccine Research Network dell’Imperial College di Londra.

Fattori esterni

Serum non ha risposto a un elenco di domande di Bloomberg e un portavoce ha affermato che Poonawalla non era disponibile per un’intervista.

All’interno dell’azienda, c’è frustrazione per l’impatto sulla produzione, ha affermato la persona che ha familiarità con le operazioni di Serum. Uno dei motivi principali per cui gli impegni non sono stati mantenuti è stato perché il panorama globale dei vaccini Covid continuava a cambiare, con cambiamenti nei regolamenti, nelle approvazioni e in altri controlli governativi dell’India dopo l’annuncio di ciascun obiettivo, ha affermato la persona. Le mani della società erano legate dal divieto di esportazione dell’India e da altri regolamenti governativi, ha detto la persona.

Mentre una devastante seconda ondata si è diffusa in tutta l’India, la domanda di vaccini è aumentata [File: Dhiraj Singh/Bloomberg]

Ci sono state carenze anche in India. Inizialmente, le difficoltà di approvvigionamento di siero non erano evidenti perché la campagna di immunizzazione è iniziata lentamente. Anche il governo di Modi non era chiaro su quanto alla fine avrebbe ordinato da Serum, lasciando l’azienda con poca lungimiranza su quanta capacità fosse necessaria.

Il foglio degli ordini iniziali dell’India a gennaio era parsimonioso: solo 11 milioni di colpi in un primo momento dopo che Poonawalla ha tentato di negoziare pubblicamente sui prezzi con il governo. Ma quando la seconda ondata di coronavirus ha travolto il paese, la domanda è aumentata e le forniture hanno iniziato a diminuire.

Con i suoi due principali fornitori attualmente a rischio, l’India fa affidamento su un secondo ciclo di vaccini nazionali e importati per alleviare questo ceppo. Gli scatti di Biological E., Cadila Healthcare Ltd. e Novavax Inc. potrebbero portare a un aumento quasi triplo del lancio a 271 milioni di dosi al mese entro ottobre, secondo le stime di Investec Plc. Modi questa settimana ha annunciato vaccinazioni gratuite per tutti gli adulti.

Il siero non è l’unico produttore di vaccini che non ha rispettato i suoi impegni. AstraZeneca non è stata in grado di raggiungere gli obiettivi promessi all’Unione Europea a causa di problemi di produzione. L’altra società che fornisce il lancio dell’India, Bharat Biotech International Ltd., ha anche fornito solo circa 27 milioni di un miliardo di dosi annuali promesse del suo colpo. La Russia, che ha iniziato a spedire lotti di Sputnik V in India solo il mese scorso, aveva affermato che avrebbe potuto iniziare a consegnare un ordine di 100 milioni di dosi entro dicembre dello scorso anno.

“Tutti hanno promesso troppo e questa tendenza continua”, ha detto Malini Aisola, il co-organizzatore dell’organismo di vigilanza sulla salute pubblica con sede a Nuova Delhi, All India Drug Action Network, ha detto dei produttori di vaccini del paese. “La domanda è molto più grande di ciò che le aziende possono produrre”.



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