Una “barriera a bolle” intrappola i rifiuti di plastica prima che possano finire in mare


“The Bubble Barrier” è stato sviluppato come un modo semplice per fermare l’inquinamento da plastica che scorre dai corsi d’acqua nell’oceano. Un compressore d’aria invia l’aria attraverso un tubo perforato che corre diagonalmente sul fondo del canale, creando un flusso di bolle che intrappola i rifiuti e li guida verso un sistema di raccolta.

Intrappola l’86% della spazzatura che altrimenti fluirebbe nel fiume IJssel e più avanti nel Mare del Nord, secondo Philip Ehrhorn, co-fondatore e chief technology officer di The Great Bubble Barrier, l’impresa sociale olandese dietro il sistema.

Commissionato dal comune di Amsterdam e dall’autorità idrica della regione, la Bubble Barrier è stata installata nell’ottobre 2019 in meno di cinque ore.

Ehrhorn dice che l’idea è quella di catturare la plastica senza avere una barriera fisica come una rete o un braccio che blocca il fiume, che potrebbe disturbare la vita acquatica o interferire con la navigazione.

La spazzatura viene sollevata in superficie e guidata ad un sistema di utenza.

Per ridurre al minimo il rumore, il compressore si trova a 50 metri di distanza dalla barriera, in un container riproposto, ed è alimentato dall’energia rinnovabile di Amsterdam.

Ehrhorn afferma che mentre la cortina a bolle può intrappolare la plastica fino a 1 millimetro di dimensione, il sistema di raccolta trattiene solo oggetti di 10 millimetri e più grandi. Secondo Ehrhorn, la piccola vita acquatica alla deriva può rimanere impigliata nella corrente della cortina di bolle, ma con il tempo è in grado di passare attraverso il sistema di raccolta. Aggiunge che una terza parte indipendente sta attualmente valutando il movimento dei pesci intorno alla Bubble Barrier.

“Come una vasca idromassaggio”

Con un background in architettura navale e ingegneria oceanica, Ehrhorn, tedesco, ha concepito per la prima volta la Bubble Barrier quando ha trascorso un semestre all’estero in Australia, studiando ingegneria ambientale. In un impianto di trattamento delle acque reflue, ha visto come le bolle di ossigeno sono state utilizzate per abbattere la materia organica.

“Era come una vasca idromassaggio”, dice Ehrhorn. “E quello che ho notato è che parte della plastica che le persone avevano buttato nel water si stava raccogliendo in un angolo”. Questa osservazione ha acceso la sua tesi e in seguito la tecnologia dietro la Bubble Barrier.

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All’insaputa di Ehrhorn, tre donne olandesi stavano lavorando alla stessa identica idea ad Amsterdam. Una sera Anne Marieke Eveleens, Saskia Studer e Francis Zoet erano in un bar per discutere di inquinamento da plastica quando hanno guardato le bolle nei loro bicchieri di birra e l’ispirazione ha colpito.

Per caso, un amico di Ehrhorn ha visto il video di presentazione di un concorso che invitava a soluzioni per rimuovere la plastica dall’ambiente.

“Ci siamo collegati e abbiamo scoperto di avere la stessa visione e missione”, ricorda Ehrhorn. “Così ho consegnato la mia tesi e il giorno dopo mi sono trasferito in Olanda”. Insieme, i quattro hanno trasformato una semplice idea in un vero e proprio pilota Bubble Barrier nel fiume IJssel di Amsterdam.

Le bolle guidano i rifiuti al sistema di raccolta, in basso a destra.

Il problema della plastica

Fino all’80% si pensa che la plastica oceanica provenga dai fiumi e dalle coste. Ehrhorn afferma che gran parte della plastica nel canale Westerdok di Amsterdam proviene da sacchi della spazzatura che i residenti lasciano fuori dalle loro case. Se i sacchi si strappano, vento e pioggia possono portare immondizia nel canale.
Globalmente, 11 milioni di tonnellate dei rifiuti di plastica sfocia ogni anno negli oceani, dove può soffocare e intrappolare alcune specie acquatiche. Anche i detriti di plastica di lunghezza inferiore a cinque millimetri, noti come microplastiche, possono influenzare la vita marina. Spesso scambiato per cibo, le microplastiche vengono ingerite e sono state trovate nello zooplancton, nei pesci, negli invertebrati e nell’apparato digerente dei mammiferi.
Stephanie B. Borrelle, ecologista per la conservazione degli uccelli marini, è il coordinatore regionale per la marina e il Pacifico per BirdLife International. La sua ricerca sull’inquinamento da plastica ha scoperto che anche con “ambiziosi impegni attualmente fissati dai governi”, potremmo rilasciare 53 milioni di tonnellate di rifiuti di plastica negli ecosistemi marini e di acqua dolce del mondo entro il 2030.
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In qualità di membro del Plastic Pollution Emissions Working Group, un team di “scienziati, esperti di politica e professionisti della conservazione”, Borrelle ha anche studiato la Bubble Barrier.

“È stato davvero interessante per noi da esaminare, soprattutto perché altri tipi di barriere poste negli ambienti acquatici possono essere un po’ problematici nel modo in cui interagiscono con il funzionamento ecologico e gli animali che si muovono attraverso quel sistema”, afferma.

Borrelle ha qualche riserva sulla tecnologia; si chiede quanto sarebbe adatto il sistema per ampi fiumi e nelle economie in via di sviluppo, con una pompa che necessita di elettricità continua e manutenzione occasionale, e osserva che pesanti pezzi di plastica potrebbero non essere sollevati dalle bolle.

“Inoltre, se c’è una grande quantità di traffico che attraversa, ciò interromperà l’accumulo di plastica”, afferma Borrelle, aggiungendo che le barche che solcano la barriera potrebbero potenzialmente trascinare la plastica.

“Ci sono alcune limitazioni, ma per come la vedo io, è una parte importante della cassetta degli attrezzi che abbiamo per affrontare la plastica che è già nell’ambiente”, dice. “Il problema dell’inquinamento da plastica è che non esiste un’unica soluzione per risolverlo. Una volta che è nell’ambiente, si tratta di cercare di ottenerlo da ogni angolazione possibile”.

Per il momento, il team della Great Bubble Barrier collabora con l’autorità idrica di Amsterdam e la ONG della Plastic Soup Foundation per analizzare quale tipo di plastica è stata catturata e identificarne le fonti, per aiutare a sviluppare nuove politiche sui rifiuti di plastica.

L’autorità idrica di Amsterdam svuota il cesto di 1,8 metri per 2 metri del sistema di raccolta tre volte alla settimana. Il contenuto viene inviato a un trasformatore di rifiuti per lo smistamento e i materiali idonei vengono riciclati. Ehrhorn afferma che la pandemia significa che non sono stati in grado di quantificare la quantità di plastica catturata dalla Bubble Barrier fino ad oggi.

La startup, a scopo di lucro, prevede di installare più Bubble Barriers nei Paesi Bassi, in Portogallo e in Indonesia. Dice che il costo di installazione e il consumo di energia dipendono dalla posizione e dal flusso del fiume.

Oltre a tenere la plastica dai nostri oceani, il sistema potrebbe aiutare a cambiare gli atteggiamenti. Poiché i rifiuti all’interno del sistema di raccolta sono facilmente visibili ai passanti, Ehrhorn crede che aiuti le persone a rendersi conto di quanti rifiuti finiscono nei nostri corsi d’acqua; in questo modo la barriera funge anche da strumento educativo per scoraggiare sprechi e rifiuti.

“Si concentra sulla spazzatura che altrimenti scorrerebbe invisibile e persino sott’acqua”, dice. “Porta letteralmente in superficie, [that] che altrimenti non si sarebbe mai visto.”

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