Martina Navratilova ha molto da dire


FORT LAUDERDALE, Florida — Questa primavera Martina Navratilova si è seduta in un ristorante portuale in Florida, indossando jeans logori, una camicia di jeans abbottonata che le pendeva larga in vita e un berretto 1619 che uno dei suoi cinque cani aveva rosicchiato. È il suo cappello preferito di questi tempi.

Il nastro atletico ha avvolto il pollice e l’indice, non per tamponare una racchetta da tennis, ma per coprire una condizione della pelle che causa scolorimento. Non gioca da un po’: la pandemia, le articolazioni doloranti, le solite scuse.

Una donna dell’età di Navratilova, che ha 64 anni, ha detto un “ciao” colpito da una stella mentre usciva dal ristorante. Ma una giovane cameriera non aveva idea di aver servito un piatto di insalata di tonno con contorno di asparagi a qualcuno che, quattro decenni fa, stava lavorando per diventare il modello per l’atleta moderno e socialmente consapevole.

Durante il periodo di massimo splendore di Navratilova negli anni ’80, il mondo non aveva molto appetito per una donna schietta e apertamente gay i cui partner romantici sedevano a bordo campo mentre lei dominava il suo sport come nessun altro aveva fatto – vincendo 18 titoli del Grande Slam e 59 in tutto, l’ultimo arrivato nel 2006, quando aveva 49 anni.

Al giorno d’oggi, quella combinazione di successo e coraggio può fare di te un’icona. Testimone dell’empatia nei giorni scorsi per Naomi Osaka, la quattro volte vincitrice del torneo del Grande Slam che si è ritirata dagli Open di Francia, citando preoccupazioni per la sua salute mentale, dopo che gli organizzatori del torneo hanno minacciato di squalificarla se non si fosse presentata alle conferenze stampa.

Navratilova — un entusiasta sostenitore di Osaka e un sostenitore vocale di cause tra cui il cambiamento climatico e il benessere degli animali, potrebbe semplicemente essere nato troppo presto. Dopo aver spianato la strada all’atleta moderna, Navratilova ha ancora molto da dire e il mondo sembra più disposto ad ascoltarla ora, anche se non tutti sono d’accordo con lei.

Ha affrontato il contraccolpo veemente da parte dei sostenitori LGBTQ quando ha sostenuto nel Sunday Times di Londra a sostegno delle regole per le atlete transgender che competono contro altre donne, ed è stata eliminata dal comitato consultivo di Athlete Ally, un gruppo focalizzato sul supporto delle atlete LGBTQ. E ancora, Navratilova vorrebbe che Twitter e Instagram fossero stati in giro nei suoi giorni di gioco, le conseguenze siano dannate.

Da bambina a Praga, Navratilova leggeva il giornale ogni giorno. Studiò l’atlante, immaginando dove la vita potesse portarla. Ora crede che vivere ad alta voce l’abbia aiutata a trasformarla nella più grande musicista del pianeta. Disertare dalla Cecoslovacchia a 18 anni le ha salvato l’anima, ha detto, e vivere come un’atleta superstar apertamente gay l’ha liberata.

Non le mancano i pensieri e le opinioni, solitamente espresse sui social, anche se il giorno dopo fornisce analisi esperte su The Tennis Channel dagli Open di Francia.

“Ho vissuto dietro la cortina di ferro”, ha detto, i suoi occhi ancora capaci del bagliore che terrorizzava gli avversari in campo. “Pensi davvero di potermi dire di tenere la bocca chiusa?”

Qualunque sia la cultura politica e sociale di cui si parla, Navratilova vuole un pezzo dell’azione. Lancia granate di Twitter da sinistra, preoccupandosi poco dei danni collaterali e talvolta autoinflitti. C’era questo sul Partito Repubblicano lo scorso mese. Non farla iniziare sulle teorie del complotto sui vaccini vaccine. E lei non ha resistito a pesare sulla rissa di Liz Cheney.

Le persone cambiano nel tempo o semplicemente diventano più simili a se stesse? Navratilova — che vive a Miami con sua moglie, la modella russa Julia Lemigova, le loro due figlie, cinque cani Malinois belgi, tartarughe e un gatto – di certo non è cambiato tanto quanto il mondo.

Come immigrata appena arrivata, Navratilova è stata definita “un delegato ambulante per un consumo cospicuo” dal New York Times nel 1975. L’articolo ha elaborato:

Indossa un cappotto di procione su jeans da 30 dollari e una camicetta floreale di Giorgio’s, la boutique di Hollywood. Indossa quattro anelli e altri gioielli assortiti, tra cui una collana d’oro con un inserto di diamanti a forma di figura 1. Le solite scarpe e borsa status symbol completano il guardaroba. Possiede una coupé sportiva Mercedes-Benz 450SL da $ 20.000.

È stata etichettata come una piagnucolona e una piagnucolona (da Nora Ephron, nientemeno) e un pericolo per il suo sport, perché era molto meglio di tutti gli altri.

Dopo che Navratilova ha criticato il governo del suo paese adottivo, Connie Chung ha suggerito durante un’intervista alla CNN di tornare in Cecoslovacchia.

“Era sempre supponente e sempre di principi”, ha detto Pam Shriver, amica intima di Navratilova e partner di doppio di lunga data. “Sarebbe stato fantastico per lei e per i suoi fan non avere la sua voce filtrata”.

Mary Carillo, ex giocatrice e opinionista di tennis, ricorda di essere stata accanto a Navratilova negli spogliatoi da adolescente al West Side Tennis Club di Forest Hills e di aver notato braccia scolpite “con vene sollevate e muscoli nervosi che li tenevano a malapena tutti insieme”.

“Era intelligente, veloce, divertente ed emotiva, con un gioco così forte e deciso che sembrava che i fan sentissero automaticamente il bisogno di tifare per la donna attraverso la rete”, ha detto Carillo. “Come se il gioco di Martina non fosse… cosa? Femminile? Giusto? Questo mi ha fatto impazzire”.

Dai un nome alle qualità che consentono a un atleta professionista di trascendere il gioco. Autorità pubblicamente sfidante? Essere una superstar apertamente gay? Trasformare il modo in cui le persone giocano e si allenano per il loro sport? Navratilova ha selezionato ogni casella.

Era un quarto di finale di Wimbledon nell’estate del 1975, quando il governo comunista del suo paese stava decidendo se permetterle di partecipare agli United States Open a New York nello stesso anno. Odiava non essere in grado di dire quello che pensava, o di dire a qualcuno della sua attrazione sessuale per le donne.

Quando ha ricevuto il permesso di partire per il torneo, ha detto a suo padre, che era anche il suo allenatore, che non sarebbe tornata. Non l’ha detto a sua madre.

Dopo una sconfitta in semifinale contro Chris Evert, si è recata in un ufficio immigrazione di Manhattan per richiedere asilo. Tre ore dopo era libera. Quando si svegliò la mattina dopo al Roosevelt Hotel, la storia della sua defezione era sul Washington Post.

Navratilova ha tenuto privata la sua sessualità per altri sei anni, perché avrebbe potuto impedirle di diventare cittadina statunitense. Dopo essere stata naturalizzata, un giornalista sportivo l’ha rintracciata dopo una partita di esibizione a Monte Carlo e le ha detto che aveva intenzione di scrivere di una conversazione segreta che avevano avuto sul fatto che fosse lesbica.

Lei lo ha esortato a non farlo. Ha detto che le era stato detto che sarebbe stato un male per il tennis femminile. Il tour stava gestendo una recente controversia con Billie Jean King, che era stata citata in giudizio per palimony da un’ex fidanzata. King in un primo momento ha negato la relazione, poi lo ha riconosciuto durante una conferenza stampa con suo marito al suo fianco.

Il giornalista ha respinto la richiesta di Navratilova e, dopo anni di silenzio, si è trovata spinta fuori dall’armadio. Da quel momento in poi, però, Navratilova è apparsa con le amiche e ha continuato la sua vita come aveva sempre desiderato.

“Non dovevo più preoccuparmi”, ha detto. “Non ho dovuto censurarmi”.

Quel settembre, Navratilova ha perso un tie-break del terzo set contro Tracy Austin nella finale degli US Open e ha pianto durante la consegna dei premi. La folla ha urlato per Navratilova quel giorno, ma raramente in seguito, anche se ha vinto i successivi tre titoli del Grande Slam, e poi altri 13 dopo. Lungo la strada, Navratilova ha sostanzialmente cambiato non solo il modo in cui le persone giocavano, ma anche il modo in cui i giocatori di tennis, uomini e donne, si occupavano dei loro affari.

Non ci credi? Dai un’occhiata al fisico dei tennisti maschi prima che Navratilova diventasse Navratilova.

Questa evoluzione è iniziata nella primavera del 1981, quando Navratilova si trovava a Virginia Beach, casa della star del basket Nancy Lieberman. Ha chiamato Navratilova pigra e ha detto che poteva allenarsi molto più duramente.

Il cross-training era a malapena un concetto allora, ma presto Navratilova ha giocato un’ora di basket uno contro uno con Lieberman più volte alla settimana. Ha giocato a tennis fino a quattro ore al giorno, ha iniziato ad allenarsi con i pesi con una bodybuilder e ha fatto uno sprint ogni giorno su una pista locale.

Un nutrizionista ha messo Navratilova a dieta ricca di carboidrati complessi e povera di proteine ​​​​grasse. Il suo fisico è passato da un po’ bitorzoluto a scolpito.

Con l’aiuto di Renée Richards, un nuovo allenatore che ha giocato a tennis professionistico negli anni ’70 dopo aver subito un intervento chirurgico di transizione, Navratilova ha imparato un rovescio in topspin e un tiro al volo devastante. Il suo gioco, potenziato dal suo servizio letale per mancini, si è concentrato sull’aggressività, sull’attaccare l’avversario da ogni parte del campo.

Nel 1983, Navratilova ha giocato 87 partite e ha perso solo una volta. In tre finali del Grande Slam, ha perso zero set e solo 15 partite.

Presto Evert iniziò il cross-training e la prossima generazione di stelle somigliava molto di più a Navratilova. Hanno adottato il suo stile feroce in campo.

Le carriere del tennis in genere finivano intorno ai 30 anni. Navratilova ha vinto il titolo di singolare di Wimbledon a 34 anni nel 1990 e ha continuato a vincere campionati di doppio fino al 2006, diventando una pietra miliare nella longevità.

Non ha dubbi sul fatto che il suo dominio in campo e il suo stridore al di fuori di esso abbiano funzionato a braccetto. “Ti allevia la pressione”, ha detto. “È come vivere un’esperienza di pre-morte. Una volta che lo attraversi, abbracci la vita”.

Il commento sociale e politico, e il necessario contraccolpo, sarebbero arrivati ​​col tempo, iniziando quasi per caso.

Nel 1991, quando Magic Johnson annunciò che gli era stato diagnosticato il virus che causa l’AIDS, dicendo che era stato infettato dal sesso con donne, a Navratilova fu chiesto cosa ne pensasse. Ha messo in dubbio il motivo per cui le persone gay con AIDS non hanno ricevuto una simile simpatia, aggiungendo che se una donna si ammalasse di stare con centinaia di uomini, “la chiamerebbero una puttana e una troia, e le aziende la lascerebbero cadere come un pallone .”

Immagina di inserirlo nel tuo feed Twitter.

Nel 1992, ha fatto una campagna contro a provvedimento elettorale del Colorado che avrebbe messo al bando qualsiasi legislazione nello stato che vietasse la discriminazione basata sull’orientamento sessuale. Ha detto che il presidente Bill Clinton si era tirato indietro con la sua politica “non chiedere, non dire” per i gay nell’esercito. Ha chiesto parità di retribuzione per le donne e ha picchiato i genitori del tennis che si sono comportati male.

Il respingimento ha raggiunto la massa critica nel 2002, quando un giornale tedesco ha citato la donna dicendo che le decisioni politiche in America si concentrano sul denaro invece di “quanto soffrono la salute, la morale o l’ambiente”.

Quando Chung l’ha presa in carico alla CNN, Navratilova ha risposto: “Quando vedo qualcosa che non mi piace, parlerò perché puoi farlo qui”.

Ora i suoi occhi si illuminano quando parla di Coco Gauff, la diciassettenne stella del tennis in erba che ha parlato con forza a un raduno di Black Lives Matter vicino alla sua casa in Florida l’anno scorso dopo l’omicidio di George Floyd. E quando pensa a Osaka – che indossava una maschera che nominava una vittima nera di violenza razziale prima di ciascuna delle sue partite agli US Open l’anno scorso – Navratilova è certa che le maschere, e parlando, abbiano aiutato Osaka a vincere il campionato. Una protesta non ti toglie energia, ha spiegato Navratilova, fa il contrario.

Non sa mai da dove verrà il contraccolpo, e sa che non sarà sempre da destra. Continuerà a scrivere e twittare sulla sua convinzione che le atlete transgender d’élite dovrebbero sottoporsi a un intervento chirurgico di transizione prima di poter competere negli eventi femminili.

“Non può essere solo che dichiari la tua identità e basta”, ha detto. Si sente allo stesso modo per gli atleti intersessuali che si identificano come donne.

L’adesivo Black Lives Matter sulla sua auto raccoglie occasionalmente il fastidio. Navratilova ha detto che qualcuno ha recentemente visto una sua fotografia con il berretto del 1619, poi ha annunciato che si sarebbe ritirato da un campo di tennis dove era programmata per apparire.

Va bene, ha detto. Continuerà a indossare il berretto.



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