I Lakers eliminati dai playoff con la sconfitta in gara 6 contro Suns


Il breve regno dei Los Angeles Lakers è finito.

I Phoenix Suns hanno eliminato i Lakers dai playoff NBA giovedì sera con una vittoria per 113-100 in gara 6 della loro serie al primo turno, ponendo fine alle speranze di LeBron James di trascinare i Lakers ai campionati consecutivi.

È la prima volta che James, 36 anni, esce dai playoff al primo turno, ed è stata una squadra giovane ed emergente ad affrettare la sua partenza.

I Suns di seconda serie, che stanno facendo la loro prima apparizione dopo la stagione dal 2010, si sono appoggiati alla combinazione interno-esterno di Devin Booker, 24 anni, e Deandre Ayton, 22 anni, per tutta la serie.

“So solo che volevano partecipare a questo tipo di partite”, ha detto Monty Williams, l’allenatore dei Suns, prima della partita di giovedì. “E penso che non siano scappati dal momento, scappano dalle situazioni.”

Entrambi i giocatori, ha detto Williams, hanno avuto un assaggio dei riflettori la scorsa stagione, quando i Suns hanno vinto otto partite consecutive nella bolla della lega, una corsa che ha lasciato Phoenix a corto di qualificazione per la postseason ma ha reso il giovane nucleo della squadra desideroso di ottenere di più.

I Suns affronteranno ora i Denver Nuggets nelle semifinali di conference. I Nuggets hanno eliminato i Portland Trail Blazers giovedì.

I Lakers, che sono stati ostacolati da infortuni durante la stagione regolare, sembravano scollarsi contro i Suns dopo che Anthony Davis, il loro ala grande All-Star, si è stirato l’inguine prima dell’intervallo di gara 4. I Suns hanno continuato a vincere quella partita e poi ha schiacciato i Lakers martedì in gara 5 per prendere slancio.

Frank Vogel, l’allenatore dei Lakers, ha detto prima della partita di giovedì che Davis “molto” voleva giocare. Davis ci ha provato: era nella formazione di partenza ma stava correndo con cautela dalla punta e sembrava aggravare il suo infortunio mentre cercava di bloccare uno dei layup di Booker all’inizio del primo quarto. Davis è andato prontamente in panchina e non è più tornato in partita.

I Suns, nel frattempo, sono stati vulcanici, tirando 10 su 13 da oltre la linea dei 3 punti nel primo quarto in rotta verso un vantaggio di 22 punti verso il secondo. Booker ha chiuso con 47 punti e ha tirato 8 su 10 da 3 punti.

Da quando si è unito ai Lakers prima dell’inizio della stagione 2018-19, James ha vissuto alti e bassi. La sua prima stagione con la squadra si è disfatta quando si è infortunato all’inguine il giorno di Natale e i Lakers hanno perso i playoff. La scorsa stagione, ha progettato una rinascita, unendosi a Davis per guidare i Lakers al loro 17° campionato. Per James, la corsa è stata un coronamento: il suo primo titolo con i Lakers e il suo quarto assoluto con tre squadre.

Come previsto, i Lakers sono entrati in questa stagione con grandi obiettivi, ma hanno faticato. Dopo un ottimo inizio che sembrava posizionarlo come candidato per vincere il suo quinto NBA Most Valuable Player Award (e il suo primo dal 2013), James ha saltato un totale di 26 partite dopo essersi slogato la caviglia a marzo. E Davis, che è stato azzoppato da infortuni durante la sua carriera, è stato messo da parte per circa due mesi a causa di uno stiramento al polpaccio.

Il risultato fu che i Lakers, che erano stati considerati tra i favoriti della preseason per vincere un altro titolo, raramente erano integri e zoppicarono nei playoff come testa di serie n. 7 in Occidente.

Tuttavia, i Lakers non erano un incontro ideale al primo turno per i Suns – e il compito è diventato ancora più impegnativo per Phoenix quando Chris Paul, playmaker titolare della squadra e leader veterano, si è infortunato alla spalla destra nella prima partita della serie. Paul, tuttavia, ha superato il dolore ed è stato eccezionale nella vittoria di Phoenix in gara 4, un punto di svolta per un franchise in ascesa.

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