Anche LeBron James non è eterno


La sua stagione non era finita – non ancora, comunque – quando LeBron James si è seduto all’estremità della panchina dei Los Angeles Lakers martedì sera a Phoenix. Di tanto in tanto si avvicinava a un compagno di squadra o a un assistente in modo da potersi avvicinare per una conversazione unilaterale. Ma per il resto sembrava rassegnato alla realtà della situazione. I Lakers venivano sconfitti dai Suns in gara 5 della loro serie di playoff del primo round, e James – una forza così indomabile durante la sua carriera di 18 anni – era stranamente impotente a fermarlo.

Forse c’era speranza, in qualche angolo lontano di Lakerland, che potesse raccogliere più della sua magia familiare per aiutare la squadra a evitare l’eliminazione due giorni dopo a Los Angeles. Invece, i Lakers erano destinati più o meno allo stesso modo: fuochi d’artificio più offensivi dai Suns, più delusione e ancora più domande sul loro futuro.

La sorpresa non è stata tanto che i Suns, seconda testa di serie, hanno vinto la serie al meglio delle sette, aggiudicandosi un viaggio alle semifinali della Western Conference con la vittoria per 113-100 in gara 6 giovedì sera. Piuttosto, è stato il modo in cui lo hanno fatto: vincendo le ultime due partite della serie contro i campioni NBA in carica in modo così convincente.

Per i Lakers, è stata una cupa conclusione del loro breve regno in cima alla lega.

“È stato estenuante”, ha detto James, riferendosi agli ultimi 18 mesi. “Mentalmente, fisicamente, spiritualmente, emotivamente drenante”.

Con qualsiasi misura oggettiva, i Lakers hanno affrontato la loro parte di ostacoli. La loro corsa al campionato della scorsa stagione è arrivata nel bel mezzo di una pandemia e si è protratta fino a ottobre. La stagione 2020-21 è iniziata circa due mesi dopo. Nonostante la breve pausa, i Lakers sono partiti bene, andando 21-6 prima che gli infortuni li bloccassero. Alla fine sono scivolati nei playoff come testa di serie n.7.

“Penso solo che l’intera cosa sia stata una sfida, giocare fino a ottobre e iniziare la stagione velocemente come abbiamo fatto noi”, ha detto l’allenatore Frank Vogel. “Sarebbe stata una battaglia in salita”.

C’è un grande “e se”, ovviamente: e se Anthony Davis, la loro ala grande All-Star, fosse rimasto in salute contro i Suns? I Lakers erano in vantaggio per 2-1 quando Davis si è stiracchiato l’inguine in gara 4. Percependo debolezza, i Suns si sono lanciati alla pari della serie. Davis era in abiti civili per Gara 5, che i Suns vinsero per 30, poi trascorse 5 minuti e 25 secondi in campo per Gara 6 prima di uscire dolorante, fatto per la notte e per la stagione.

Davis ha un talento straordinario e ha contribuito ad alimentare il campionato dei Lakers, ma nessuno lo accusa di essere il giocatore più robusto della lega. Incline agli infortuni per gran parte della sua carriera, ha perso circa due mesi in questa stagione a causa di uno stiramento al polpaccio e i suoi problemi nei playoff sono costati ai Lakers nel momento peggiore.

“Avevamo i pezzi”, ha detto Davis. “Semplicemente non riuscivamo a rimanere in salute. Molto di questo dipende da me”.

Neanche James, 36 anni, è stato immune da lesioni. Si è slogato la caviglia destra a marzo e ha perso un totale di 26 partite prima dei playoff. Giovedì, ha cercato di riportare i Lakers da uno svantaggio di 29 punti, contribuendo a ridurlo a 10 nel quarto periodo. Ha chiuso con 29 punti, 9 rimbalzi e 7 assist, ma ha riconosciuto che la caviglia gli dava ancora fastidio. Ha detto che non vedeva l’ora di iniziare un’intera off-season.

“Farà miracoli per me”, ha detto, indicando che non avrebbe giocato alle Olimpiadi.

La stella più brillante della serie è stata Devin Booker dei Suns, che, a 24 anni, è ufficialmente arrivato come uno dei migliori giocatori della lega. Giovedì ha segnato 47 punti e ha tirato 8 su 10 da oltre la linea dei 3 punti. Quando James fece il suo primo viaggio ai playoff, con i Cleveland Cavaliers nel 2006, Booker aveva 9 anni. Dopo la partita di giovedì, James ha autografato la sua maglia e glielo ha dato.

“Amo tutto di D-Book”, ha detto James. “Continua a fare il salto.”

Mentre i Suns si preparano per i Denver Nuggets nel prossimo round, i Lakers inizieranno il duro lavoro di affrontare dove vanno da qui.

Solo cinque giocatori – James, Davis, Kentavious Caldwell-Pope, Kyle Kuzma e Marc Gasol – sono sotto contratto per la prossima stagione e Montrezl Harrell ha un’opzione per il giocatore. (In una stranezza contrattuale, i Lakers devono anche a Luol Deng, che ha giocato per l’ultima volta per i Lakers nel 2017, $ 5 milioni). — una somma che, a causa delle restrizioni sul tetto salariale, limiterà la capacità dei Lakers di compiere mosse significative in free agency. È improbabile che i Lakers subiscano un restyling estremo. E potrebbero finire per pagare una pesante tassa sul lusso se firmano di nuovo alcuni dei loro free agent.

James ha detto di avere fiducia in Rob Pelinka, il direttore generale della squadra.

“Avrò qualche input”, ha detto James, “ma chiede sempre il mio contributo”.

Nessuno sta per sentirsi dispiaciuto per i Lakers. Davis si è fatto strada a Los Angeles. James è protagonista di un film importante questa estate. E i Lakers, con tutti i vantaggi intrinseci di una grande franchigia di mercato, hanno vinto tutto lo scorso autunno. Quindi risparmia le lacrime.

Ma la strada sembra un po’ incerta per loro – e per James, in particolare. Uno dei grandi concorrenti del gioco, è stato il sesto giocatore più anziano del campionato in questa stagione. (Da notare: i due giocatori più anziani, Udonis Haslem e Anderson Varejao, hanno giocato insieme sei partite e segnato 17 punti.) In due delle ultime tre stagioni, James ha subito gravi infortuni dopo averli evitati per la maggior parte della sua carriera. Nessun atleta è immortale.

Ora, James sta combattendo gli inevitabili effetti dell’età mentre cerca di allontanare un gruppo di emergenti come Booker – “Young guns”, li chiamava James – che sono determinati a prendere la loro giusta parte del palco. Forse l’hanno già fatto. A James è stato chiesto se la loro presenza lo avrebbe motivato a tornare più forte.

“Non ho bisogno di motivazione da nessuno in questo campionato”, ha detto. “Mi motivo”.



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