‘Una questione di dignità’: il patologo identifica i migranti annegati nel Mediterraneo | Sviluppo globale


UNA colpo d’occhio, la dottoressa Cristina Cattaneo ha valutato il corpo senza vita sul pavimento di un ospedale siciliano abbandonato: un giovane rifugiato eritreo magro di circa 180 cm. Mentre la maggior parte del cadavere era intatto, il suo viso e le sue mani erano scheletrati, probabilmente opera di animali marini.

Era la mattina del 3 luglio 2015, e questo è stato il primo corpo ad essere recuperato da un robot della marina dopo un naufragio il 18 aprile di quell’anno, che ha causato la morte di oltre 1.000 persone.

Venivano da Eritrea, Senegal, Mauritania, Nigeria, Costa d’Avorio, Sierra Leone, Mali, Gambia e Somalia. Stavano tentando di raggiungere l’Europa dal nord Africa a bordo di un peschereccio con una capienza di circa 30 passeggeri, affondato nella notte dopo essersi scontrato con un mercantile portoghese che si era avvicinato per prestare soccorso. Solo 28 persone sono sopravvissute.

La stragrande maggioranza dei cadaveri si trovava nello scafo, incuneata a 400 metri di profondità sul fondo del mare. Il cadavere del ragazzo era uno dei 13 che le autorità italiane avevano trovato in acqua e sono riuscite a recuperarlo utilizzando un artiglio meccanico. Indossava una giacca nera e una felpa, jeans e scarpe da ginnastica. I suoi resti sono stati collocati in un sacco per cadaveri ed etichettati con un numero di identificazione con inchiostro bianco: PM3900013.

Tombe di migranti non identificati al cimitero di Lampedusa
Tombe di migranti non identificati al cimitero di Lampedusa. Il 3 ottobre 2013 un’imbarcazione con a bordo circa 500 migranti, per lo più eritrei, è scesa a un miglio al largo dell’isola e più di 300 persone sono morte

La sua identità è ancora sconosciuta, come la maggior parte delle centinaia di altre vittime. Non esiste un bilancio ufficiale delle vittime, ma circa la metà delle migliaia di richiedenti asilo morti nel tentativo di attraversare il Mediterraneo giacciono in tombe anonime nei cimiteri italiani.

Dal 2013, Cattaneo, docente di patologia forense e capo del Labanof (il laboratorio di antropologia e odontoiatria forense) dell’Università degli Studi di Milano, si è impegnata a dare un nome ad ogni uomo, donna e bambino annegato in mare. Il suo obiettivo è ambizioso, forse impossibile, e ha sottolineato l’indifferenza dei paesi europei nei confronti dei migranti e come gli Stati discriminino i richiedenti asilo, anche nella morte.

“Immaginiamo, solo per un minuto, che un aereo carico di italiani si schianti al largo di un altro continente”, dice Cattaneo. “Immaginiamo che quei cadaveri vengano recuperati e seppelliti senza identificazione. Non lo consentiremmo mai. Allora perché dovremmo permetterlo se quelli che muoiono sono stranieri?”

Cattaneo ritiene che l’indifferenza verso l’identificazione dei corpi sia una questione “culturale”. “Il fatto che la maggior parte delle vittime abbia la pelle scura e leggano il Corano è la probabile ragione per la discriminazione. In parole povere, siamo in due contesti diversi: uno, il nostro, europeo ‘ricco’; e l’altro, ‘povero o straniero’”.

Uno dei primi a sollevare la questione dell’identificazione fu Morris Tidball-Binz, che all’epoca era a capo dell’unità forense del Comitato Internazionale della Croce Rossa (CICR), e con il quale Cattaneo aveva collaborato per identificare le vittime smarrite e dimenticate. .

Il relitto della nave affondata con oltre 800 persone il 18 aprile 2015
Nel porto di Augusta, il relitto della nave affondata con a bordo 800 persone il 18 aprile 2015. La carcassa arrugginita è diventata il simbolo delle centinaia di tragedie del mare durante la crisi migratoria

Nel febbraio 2013, Tidball-Binz era in visita a Milano. Telefonò a Cattaneo e, durante il pranzo, confessò che la faccenda lo stava consumando.

“Mi ha detto che il CICR aveva ricevuto molte telefonate dalla Siria e dall’Eritrea da persone che aspettavano l’arrivo di fratelli, figli, fidanzate in Europa e che non erano mai arrivate”, ha detto Cattaneo. “Erano probabilmente vittime di naufragi e volevano sapere come ritrovare i loro corpi. Mi ha detto che il CICR stava conducendo ricerche nei paesi europei per capire se esistesse un database per queste persone, e mi ha chiesto se c’era un registro in Italia. No, non c’era niente. Ma era giunto il momento di crearne uno”.

All’inizio del 2014 l’ex commissario di governo per gli scomparsi, Vittorio Piscitelli, ha firmato con Labanof un protocollo per l’identificazione dei profughi dispersi nel Mediterraneo, e l’Italia è diventata il primo Paese al mondo a farlo.

“Quei cadaveri erano in cima alla mia mente”, dice Piscitelli. “Non potevano essere ignorate le grida di aiuto delle famiglie che ci contattavano da tutta Europa e dall’Africa per avere informazioni sui loro parenti. Quando il dottor Cattaneo mi ha mostrato una nuova tecnologia che poteva essere utilizzata per l’identificazione, sapevo che era un’opportunità che non potevamo perdere”.

Il primo passo è il più difficile. Il 3 ottobre 2013, 368 persone sono morte al largo dell’isola di Lampedusa. Centinaia di persone stavano cercando i loro parenti. Il lavoro di Cattaneo avrebbe spinto al limite la sua squadra alla Labanof, poiché tutte le difficoltà di identificazione sarebbero diventate evidenti.

Viene eseguita un’autopsia per ispezionare i tessuti esterni e gli organi interni, analizzare ossa e denti e raccogliere campioni di DNA. I dati utili, come le otturazioni dentali, un tatuaggio o una malattia vengono inseriti in un database.

Il minuzioso lavoro dei ricercatori Labanof nel laboratorio dell'Università degli Studi di Milano
Il faticoso lavoro dei ricercatori Labanof che cercano di identificare i resti all’Università degli Studi di Milano

Il secondo passaggio, chiamato “antemortem”, è l’informazione di amici o familiari. Il DNA di un parente stretto, una radiografia di un osso o persino una fotografia viene confrontato con i dati precedenti.

“In teoria è molto semplice”, dice Cattaneo. “I dati post mortem più i dati antemortem equivalgono all’identificazione. Ma se manca un elemento, è quasi impossibile andare avanti. E per i migranti ci siamo resi conto subito che è molto difficile trovare tutti i pezzi giusti».

Esattamente un anno dopo il ribaltamento del 3 ottobre 2013, in un ufficio al primo piano del ministero dell’Interno a Roma, Cattaneo e il suo team hanno incontrato i primi parenti dei profughi morti nei pressi di Lampedusa. Nei mesi successivi si sono fatte avanti 80 famiglie e alla fine sono state identificate circa 40 persone.

“Era una goccia nell’oceano”, afferma Cattaneo, un ex ricercatore di dottorato alla Sheffield University. “Ma era importante perché avevamo restituito i corpi di figli o fratelli. Gli avevamo dato la pace. Identificare i cadaveri non è solo una questione di restituire dignità ai morti, è anche necessaria per la salute dei vivi».

I familiari dei morti non identificati sono spesso indicati come vittime di “perdite ambigue”. Il dolore irrisolto può generare sfide psicologiche come la depressione o l’alcolismo.

Un libro di contatti e una confezione di cibo trovati sul corpo di un naufrago
Un libro di contatti e una confezione di cibo trovati sul corpo di un naufrago

Gli effetti personali vengono registrati e poi analizzati. In una stanza dell’istituto forense dell’Università degli Studi di Milano, la squadra Labanof ha decine di scaffali con gli oggetti trovati nelle tasche dei profughi morti in mare: collane, braccialetti, foto, spiccioli, stemmi delle squadre di calcio, pagelle. Tutto catalogato.

“I migranti morti in mare, spesso adolescenti, hanno in tasca gli stessi oggetti che hanno molti dei nostri adolescenti quando li mandiamo a scuola”, racconta Cattaneo. “L’unica differenza è che sono annegati mentre cercavano di raggiungere le nostre coste”.

Nell’ospedale abbandonato di Catania, mentre eseguiva quella prima autopsia dopo il naufragio dell’aprile 2015, Cattaneo notò che la camicia del ragazzo morto aveva una tasca cucita. Conteneva un piccolo pacchetto di cellophan con una polvere scura.

“Era sabbia”, dice Cattaneo. “Sabbia del suo villaggio”.

Una pratica comune tra gli eritrei è quella di portare con sé un ricordo fisico della loro patria prima di partire, sapendo che potrebbero non tornare mai più.

Gli altri corpi sono stati recuperati dalle autorità italiane nel giugno 2016. Il recupero stesso è diventato uno spettacolo pubblico, poiché un’intera sezione della marina italiana è stata impegnata nell’operazione e i lavori si sono trascinati per mesi per un costo di € 9,5 milioni (£ 8,2 m).

All’interno dello scafo della nave c’erano più di 500 cadaveri, 30.000 ossa mescolate e centinaia di teschi.

Un ricercatore al lavoro sul femore di un morto non identificato
Un ricercatore Labanof al lavoro sul femore di una persona non identificata

“Immagina teschi e ossa di centinaia di persone chiuse in una scatola di metallo e agitate per un anno”, dice Cattaneo. “Questo è quello che abbiamo trovato, insieme a centinaia di corpi decomposti.”

Finora sono stati identificati solo sei di questi individui. La ricerca di parenti e amici è diventata sempre più complicata e i fondi scarseggiano.

“Ci stiamo lavorando”, dice Cattaneo. “Ma per portare a termine il nostro lavoro abbiamo bisogno del sostegno di altri governi europei”.

Nell’aprile di quest’anno, il Parlamento europeo ha votato una risoluzione per la tutela del diritto di asilo, che comprende un emendamento sulla diritto di identificazione di persone che muoiono durante il tentativo di attraversare il Mediterraneo e la necessità di un approccio europeo coordinato.

Almeno quattro università italiane, insieme al servizio forense delle forze dell’ordine sotto il coordinamento del nuovo commissario italiano per gli scomparsi, Silvana Riccio, continuano le ricerche per identificare tutte le vittime del naufragio dell’aprile 2015, assistite dal CICR e Croce Rossa. Questo disastro è diventato un simbolo delle tragedie del mare e i resti della nave sono stati esposti alla Biennale di Venezia.

Sei anni dopo, il corpo del primo migrante recuperato da quel naufragio fu sepolto nel cimitero di Catania. La sua lapide porta lo stesso numero che era scritto in bianco sulla sua sacca per cadavere: PM3900013.

Le bare del naufrago del 3 ottobre 2013 all'hangar dell'aeroporto di Lampedusa
File di bare delle vittime del naufragio del 3 ottobre 2013 in un hangar dell’aeroporto di Lampedusa

Nella zona vicino al molo di Augusta in Sicilia, dove, nel 2016, i vigili del fuoco hanno allestito tende per contenere i cadaveri prelevati dalla barca recuperata, ora c’è un prato di fiori di campo rosa. Il diario di Cattaneo, dove si annotano le esperienze di quelle prime autopsie di migranti, contiene un petalo del prato.

“L’ho ritirato ad Augusta, dove sono tornato due anni dopo il naufragio”, racconta Cattaneo. “Lo porto sempre con me, come quel ragazzo che ha portato con sé la terra dal suo villaggio. Quel petalo è la mia versione della sabbia africana. Quel petalo è ciò che annulla la distanza tra me e lui e che mi spinge, ogni giorno, a lavorare per dare a quel ragazzo il nome che gli è stato rubato dall’indifferenza dell’Europa».

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *