L’inquietante corsa sotto i riflettori di Naomi Osaka


PARIGI — Autodefinitasi introversa, Naomi Osaka ha dovuto imparare a gestire al volo la celebrità globale.

A volte, Osaka, 23 anni, è stata spinta sotto i riflettori più luminosi. A volte ha cercato quel ruolo centrale. Da quando è emersa come tennista d’élite e campionessa del torneo del Grande Slam nel 2018, ha avuto un viaggio insolitamente ricco di eventi: pieno di grandi successi dentro e fuori dal campo, ma anche pieno di sviluppi drammatici e inaspettati e non mancano di angoscia.

Lunedì, Osaka, chi è il atleta femminile più pagata nel mondo, si è allontanata dall’Open di Francia dopo la sua vittoria al primo turno a causa di una disputa con gli organizzatori del torneo sulla sua partecipazione alle conferenze stampa post-partita. Ha annunciato la scorsa settimana che non avrebbe fatto alcuna stampa al Roland Garros, uno dei quattro tornei del Grande Slam, citando preoccupazioni per la sua salute mentale. Di lunedi, lei ha elaborato, dicendo di aver “soffrito lunghi periodi di depressione” dalla sua vittoria agli United States Open nel 2018. “Ho avuto davvero difficoltà a farcela”, ha aggiunto.

“Sono stati solo tre anni incredibili per lei da digerire”, ha detto Jim Loehr, uno psicologo delle prestazioni che dagli anni ’80 ha lavorato con atleti, inclusi tennisti come Jim Courier, Monica Seles e Novak Djokovic, ma non Osaka. “Se si considerano i problemi di giustizia sociale, il Covid e tutte le altre cose che stanno accadendo, è sicuramente molto da mettere sul piatto di chiunque sia così giovane”.

Uno sguardo ad alcune delle esperienze che Osaka ha dovuto affrontare:

Osaka era stata considerata una potenziale star di successo sin dalla tarda adolescenza. Aveva una facile potenza da fondocampo e un servizio imponente che ricordava una giovane Serena Williams. Ma gli agenti erano anche convinti che il suo background multiculturale potesse aiutarla a connettersi con i fan a livello internazionale. Osaka è stata cresciuta principalmente negli Stati Uniti, da una madre giapponese e un padre afro-haitiano.

Quello che le mancava era un risultato di rottura. È arrivato al BNP Paribas Open di Indian Wells, in California. Non testa di serie e classificata 44esima, ha superato il sorteggio nel deserto, sconfiggendo giocatori di spicco come Maria Sharapova, Agnieszka Radwanska, Karolina Pliskova e Simona Halep, quindi classificata al primo posto.

Osaka non è andata vicino a perdere un set nelle sue ultime tre partite, facendo sembrare facile un compito difficile, ma la parte più difficile doveva venire: la cerimonia della vittoria in cui la sua paura di parlare in pubblico le ha reso difficile superare il discorso .

“Il fatto è che mi sono preparata e tutto, e sapevo cosa avrei detto in quale ordine, ma poi quando mi ha chiamato, sono andata fuori di testa”, ha detto in seguito. “E poi ho iniziato a dire prima quello che mi veniva in mente, motivo per cui penso di aver continuato a fermarmi a metà delle frasi, perché mi sono appena ricordato di qualcos’altro che dovevo dire. Quindi, sì, è stato piuttosto imbarazzante”.

Nella sua prima finale del Grande Slam, Osaka ha gestito il momento con eccezionale equilibrio e precisione, sconfiggendo la 23 volte campionessa del Grande Slam Serena Williams 6-2, 6-4 in un Arthur Ashe Stadium pieno.

Ma la partita è diventata tumultuosa nel secondo set quando Williams ha avuto una serie di scontri con l’arbitro di sedia, Carlos Ramos, che l’ha citata per tre violazioni del codice di condotta. Le violazioni hanno comportato un’escalation di sanzioni, con Williams che è stato agganciato un punto e poi un gioco.

Molti tra la folla erano indignati e confusi, non avevano familiarità con le regole sui rigori, e i fischi sono continuati durante la cerimonia della vittoria mentre Osaka ha abbassato la visiera per proteggersi gli occhi e ha pianto.

“Questo è il modo più traumatico in cui un campione abbia mai vinto il suo primo major”, ha detto lunedì Pam Shriver, analista di ESPN ed ex protagonista.

Ancora una volta, il tennis, per quelli seduti a bordo campo, sembrava la parte facile per Osaka.

La Williams ha cercato di rimediare alla situazione: durante la cerimonia ha abbracciato la sua avversaria molto più giovane e molto meno esperta e ha chiesto ai tifosi di non fischiare. Osaka ha ripetutamente chiarito di non nutrire rancore verso Williams.

Lunedì, quando ha annunciato il suo ritiro dagli Open di Francia di quest’anno, ha detto di aver “soffrito lunghi periodi di depressione dagli US Open nel 2018”.

Qualunque siano le sfide psicologiche che Osaka ha dovuto affrontare dopo New York, non le ha impedito di vincere un secondo titolo di singolo major consecutivo, questo agli Australian Open 2019. La vittoria l’ha portata al numero 1 della classifica, ma ha sorprendentemente rotto con il suo allenatore, Sascha Bajin, dopo l’Australia e non è stata in grado di riprendere la sua forma nei tornei che sono seguiti.

A Wimbledon, è stata sconvolta al primo turno da Yulia Putintseva sui campi in erba che non si adattavano al grande gioco di potere di Osaka così come ai campi in cemento di New York e Melbourne.

Alla conferenza stampa post-partita, Osaka è stata sottomessa, rispondendo alle domande in modo educato ma economico. Circa a metà del suo tempo programmato, un giornalista britannico ha chiesto se fosse stato difficile per lei adattarsi al suo nuovo livello di fama. Osaka si è rivolta al moderatore e ha chiesto se poteva andarsene perché stava iniziando a piangere.

“Mi dispiace, dobbiamo lasciarlo lì”, ha detto il moderatore ai giornalisti, mentre Osaka usciva rapidamente dalla stanza.

Non ci sono stati fischi dopo questa vittoria di Osaka all’Ashe Stadium, ma c’erano ancora forti emozioni quando ha affrontato Coco Gauff, una quindicenne americana piena di talento e grandi speranze per il suo debutto agli US Open.

La partita è stata una disfatta poiché ha prevalso la molto più stabile Osaka, 6-3, 6-0. Gauff rimase mortificato durante e dopo la stretta di mano, ma Osaka, che aveva praticato nella stessa accademia della Florida di Gauff, sentì una connessione.

Voleva aiutare e convinse Gauff a condividere il palco con lei per l’intervista post-partita in campo in modo che Gauff potesse entrare in contatto con i fan che l’avevano acclamata.

“Volevo che tenesse la testa alta, non uscisse dal campo triste”, ha spiegato Osaka. “Per, tipo, essere consapevoli che ha realizzato così tanto ed è ancora così giovane.”

Visto attraverso la lente degli Open di Francia di quest’anno, si è tentati di avere una visione più sfumata di quel momento. Osaka ora ha chiarito che crede che gli atleti non dovrebbero essere obbligati a parlare con i media dopo la sconfitta. Ma quella notte a New York è stata commovente e Gauff ha apprezzato.

Ora 17enne, ha restituito il favore martedì, offrendo ad Osaka il suo sostegno a Parigi. “È solo una persona davvero simpatica”, ha detto Gauff. “Spero che possa farcela. La salute mentale, è un argomento per me caro, e provo per lei».

La pandemia di coronavirus ha interrotto i tour di tennis per cinque mesi nel 2020 e Osaka ha trascorso il tempo lavorando sul suo gioco a casa a Los Angeles con il suo nuovo allenatore, Wim Fissette. È stata anche coinvolta nei movimenti di giustizia sociale e di riforma della polizia. A maggio, Osaka è volata a Minneapolis con il suo ragazzo, il rapper Cordae, poco dopo l’omicidio di George Floyd per “rendere omaggio e far sentire la nostra voce per le strade”, ha ha scritto in un saggio su Esquire.

È tornata al tour ad agosto con una nuova consapevolezza del potere della sua piattaforma. Al Western & Southern Open, ha vinto la sua partita dei quarti di finale e poi ha annunciato che non avrebbe giocato la sua semifinale contro Elise Mertens. Unendosi ad atleti e squadre di altre leghe professionistiche, era intenta a portare l’attenzione sulla questione della violenza della polizia contro i neri.

“Se riesco a iniziare una conversazione in uno sport a maggioranza bianca, lo considero un passo nella giusta direzione”, ha detto in un post sui social media.

Ha iniziato più di una conversazione. La United States Tennis Association, la WTA e l’ATP hanno annunciato congiuntamente che avrebbero sospeso il gioco per la giornata per sostenere la posizione contro l’ingiustizia sociale e la disuguaglianza razziale. Osaka ha vinto la sua semifinale il giorno successivo, si è ritirata dalla finale per curare un infortunio al tendine del ginocchio e poi ha vinto il suo secondo titolo Open degli Stati Uniti. Prima di ciascuna delle sue partite, è entrata in campo indossando una maschera con il nome di una vittima nera di violenza razzista.

Osaka ha sconfitto Victoria Azarenka in finale ed è migliorata per 3-0 nelle finali del Grande Slam. La giovane campionessa che una volta aveva lottato per superare un discorso di vittoria aveva trovato la sua voce.

È stato, in parte, il ricordo della sua potente stagione 2020 a rendere così sorprendente l’annuncio del pretorneo di Osaka a Parigi. A Melbourne all’inizio della stagione, era stata risoluta, vincendo un secondo Australian Open nonostante la quarantena, la vita in bolla e i due match point che aveva dovuto salvare nel quarto turno contro Garbiñe Muguruza.

Ma quella fiducia si è rivelata effimera. Ha perso presto al Miami Open e poi ancora prima sulla terra a Madrid e Roma.

Prima dell’inizio del Roland Garros, ha annunciato di voler proteggere la sua salute mentale non parlando con i media durante il torneo. Ciò ha colto di sorpresa outsider e addetti ai lavori e ha creato una disputa con i funzionari del tennis.

Osaka ha vinto la sua partita al primo turno domenica contro Patricia Maria Tig, ma è stata multata di $ 15.000 per aver saltato la conferenza stampa obbligatoria ed è stata minacciata di inadempienza se avesse continuato a violare le regole. Lunedì si è ritirata, e si prenderà una pausa dal tour di durata incerta. Il suo tentativo di cercare un rifugio nel silenzio ha invece generato più chiacchiere e distrazioni globali. Ma questo potrebbe anche rivelarsi uno spartiacque nel modo in cui il tennis professionistico accoglie i giocatori con problemi di salute mentale.

Osaka ha rivelato le sue sfide con la depressione e le “enormi ondate di ansia” che ha sperimentato prima di parlare ai media.

“Penso che ci sia sicuramente bisogno di un dialogo più aperto su ciò che non solo lei ma tutti nel tour passano”, ha detto martedì Sloane Stephens, il giocatore americano. “Penso che non ne parliamo abbastanza. La sostengo e apprezzo che abbia parlato, perché forse questo aiuterà altri giocatori e altre persone a parlare”.



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