Valutare la triste partenza di Osaka dall’Open di Francia


PARIGI — Il ritiro di Naomi Osaka dal Roland Garros non è stato il risultato che nessuno nel tennis desiderava, eppure è successo lo stesso.

Probabilmente avrebbe potuto essere evitato attraverso una migliore comunicazione e decisioni più intelligenti, ma lunedì sera la giovane stella più importante dello sport ha ritenuto di non avere scelta migliore che ritirarsi dal secondo torneo del Grande Slam dell’anno.

La sua partita del secondo turno con Ana Bogdan sarà una passeggiata per Bogdan invece di un’altra possibilità per l’Osaka, 23 anni, seconda in classifica, di fare passi avanti sulla terra rossa, una superficie che l’ha tormentata a lungo.

“Soprattutto, è davvero triste: per lei, per il torneo, per lo sport”, ha detto Martina Navratilova, un’ex numero uno che ha visto molte turbolenze nel tennis nei suoi 50 anni di gioco. “Ha cercato di eludere o ridurre un problema per se stessa e invece lo ha reso molto più grande di quanto non fosse in primo luogo.”

Non è saggio in questa fase speculare sull’intera portata dei problemi di Osaka. Sta ancora facendo i conti con loro stessa, e ha detto nel suo annuncio di ritiro sui social media che aveva sperimentato lunghi periodi di depressione dagli United States Open del 2018 che ha vinto sconfiggendo Serena Williams in una tumultuosa finale.

Ciò che è chiaro è che il catalizzatore a Parigi, se non altro il catalizzatore, è stato uno dei punti cardine dello sport professionistico: la conferenza stampa.

Osaka, citando la sua salute mentale, ha annunciato prima del torneo che non avrebbe “fatto alcuna stampa” durante gli Open di Francia. Le conferenze stampa sono necessarie al Grande Slam per i giocatori che sono richiesti, e Osaka è stata la prima star del tennis a chiarire che intendeva infrangere la regola per tutto il tempo in cui era nel torneo.

Il suo annuncio sui social media ha colto di sorpresa gli organizzatori dell’Open di Francia e la dirigenza sportiva. Questo è stato il suo primo errore di valutazione. Il suo prossimo non è stato più accessibile quando quei leader del tennis hanno giustamente cercato maggiori informazioni.

Gilles Moretton, il nuovo presidente della Federazione francese di tennis, e altri hanno ripetutamente cercato di parlare con lei senza successo.

Quando ha effettivamente saltato la conferenza stampa dopo la sua vittoria al primo turno di domenica su Patricia Maria Tig, l’Open di Francia l’ha multata di $ 15.000 e i capi del torneo del Grande Slam hanno chiarito che rischiava di essere inadempiente dal torneo e dai futuri tornei del Grande Slam se ha continuato a rifiutarsi di adempiere ai suoi doveri mediatici.

Era una linea dura: troppo dura alla luce di quanto spiegato lunedì sera da Osaka. “Provo per lei, e sento che lo sport in generale ha gestito male questo”, ha detto Pam Shriver, ex protagonista e presidente della WTA Tour Players Association. “Sento solo che la dichiarazione del Grande Slam ha gettato benzina sulle fiamme in un modo irreversibile. Penso che avrebbero dovuto mantenere le loro opinioni e i loro sforzi in silenzio, non renderli pubblici e lavorare dietro le quinte. Tanto più che la pandemia è ancora l’elefante nella stanza ed è stata così dura con così tanti giovani”.

La depressione è più comune negli sport di quanto molti si aspetterebbero. Il problema era che Osaka non ha offerto ai leader del tennis questa spiegazione – in pubblico o apparentemente in privato – fino a lunedì sera.

Considerando l’importanza di Osaka e la maggiore consapevolezza e sensibilità alle sfide di salute mentale degli atleti, è difficile immaginare che Moretton o gli altri leader del Grande Slam non avrebbero cercato di lavorare con lei per trovare una soluzione a breve termine più conciliante se avessero era stato dato un quadro più chiaro.

Invece, sono stati lasciati troppo a lungo all’oscuro: con Osaka che concentra le sue lamentele prima del torneo sulla riforma del modello di giocatore-media dello sport, citando domande eccessivamente ripetitive e linee di indagine che le hanno fatto dubitare di se stessa. Ci sono forse modi migliori per i giornalisti professionisti per saperne di più sui giocatori di tennis e sulle loro partite.

Campioni di tennis e aspiranti campioni hanno affrontato tali sfide nella stanza delle interviste per decenni e se Osaka è sensibile alle domande sulle sue debolezze sulla terra battuta, immagina come si è sentito Pete Sampras quando gli è stato chiesto dei suoi errori per più di un decennio mentre cercava di vincere il Roland Garros senza riuscirci.

Eppure ha continuato a presentarsi alle conferenze stampa e ad inseguire il premio, proprio come ha fatto Jana Novotna a Wimbledon prima di vincere finalmente il titolo di singolo nel 1998.

Come ama dire Billie Jean King, la pressione è un privilegio e le domande ripetitive sono un inconveniente ma anche un riflesso del legittimo interesse pubblico. La copertura mediatica, in gran parte favorevole, ha aiutato Osaka a diventare l’atleta femminile più pagata al mondo. Ha guadagnato più di 55 milioni di dollari nell’ultimo anno, quasi tutti da accordi di sponsorizzazione.

Questo porta le sue nuove pressioni. “Ha molto sulla schiena”, ha detto Marin Cilic, la stella maschile croata che una volta è crollata nel bel mezzo di una finale di Wimbledon.

Ma affrontare domande sgradite, anche nella sconfitta, non sembra chiedere troppo. “Nessun commento” o una demurral più educata rimangono opzioni legittime. Ma uno dei risultati di l’affaire Osaka potrebbe essere la consapevolezza che alcuni giocatori trovano davvero troppo da sopportare (e non è passato inosservato che Moretton non ha fatto domande alla sua breve conferenza stampa lunedì sera). Il dibattito sarà: quanto trattamento speciale dovrebbero ricevere questi giocatori?

Uno dei motivi della linea dura dei tornei del Grande Slam con Osaka è stato il desiderio di equità.

“Penso che Naomi abbia sempre avuto difficoltà a parlare in pubblico e avere a che fare con la stampa l’abbia sempre resa ansiosa e quindi è finalmente arrivato al culmine”, ha detto Rennae Stubbs, ex giocatrice n. 1 di doppio che ora è un allenatore di livello tour e Analista ESPN. “Non puoi permettere a un giocatore di avere un vantaggio sleale non facendo press post partita. Richiede tempo, quindi se un giocatore non lo fa e gli altri lo fanno, non è uguale. Ma dopo questo, è il momento di dare un’occhiata dura e lunga a tutto questo. ”

La Williams è stata solidale dopo la sua vittoria al primo turno a Parigi lunedì.

“Provo per Naomi”, ha detto. “Sento che vorrei poterle abbracciare perché so com’è. Sono stato in quelle posizioni. Abbiamo personalità diverse e le persone sono diverse”.

“Sono grasso”, ha detto Williams, forse riferendosi alla pelle spessa. “Le altre persone sono magre. Ognuno è diverso e ognuno gestisce le cose in modo diverso. Devi solo lasciare che se ne occupi come vuole, nel modo migliore che pensa di poter fare”.

Questo è un bel sentimento, ma è anche importante imparare quando le cose vanno male. Sembra chiaro che se questa sfortunata situazione fosse stata gestita in modo diverso dall’inizio, Osaka non si sarebbe sentita troppo distratta e si sarebbe preparata per il secondo round a Parigi invece di fare le valigie, incerta su quando gioca dopo con Wimbledon a partire da meno di un mese.

Ma i problemi di fondo che Osaka deve affrontare sarebbero probabilmente rimasti.

“La linea di fondo è che si tratta di qualcosa di più che parlare con la stampa”, ha detto Navratilova. “Questo va molto più in profondità di quello, e non abbiamo modo di sapere, né dovremmo speculare, quanto sia profondo.”

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