C’è un Great Whip Spider Boom. Cosa dà?

Gli amblipigidi divennero la sua versione delle grotte di Colla. All’inizio è stato difficile trovare un laboratorio. Una volta fatto, però, è diventato un prolifico contributore ai fogli di calcolo di Harvey, descrivendo nuove specie ovunque, da Timor Est al Belize. Dando un’occhiata alla sua opera, può sembrare che ci sia un inesorabile esercito di amblipigidi in movimento, ma non è così. Per lo più, ha detto de Miranda, “è solo la mancanza di persone che guardano”.

Colla era stata cercando, però, non specificamente per gli amblipigidi, ma per qualunque cosa vivesse nel bunker italiano nel 2003. Non era l’unico. Trieste si trova vicino alla parte superiore dello stivale italiano, tra il confine sloveno e il mare Adriatico. A est si trova un altopiano così crivellato di gallerie e grotte che Colla lo chiama il luogo di nascita della scienza delle caverne. L’affermazione è discutibile, ma l’ossessione di vecchia data della regione per le grotte non lo è: tra il 1880 e il 1920, sono state descritte circa 2.000 grotte locali e i membri del Club Alpino Trieste hanno esplorato di tutto, dai funghi alle caverne ai siti storici dal 1945. Con così tante persone che sbucano nei tunnel naturali fuori città – e quelli umani sotto – sembrava improbabile che gli amblipigidi fossero semplicemente passati inosservati.

Il mondo della ricerca sul ragno frusta è piccolo e de Miranda era stato coinvolto nello studio di Colla subito dopo che il club aveva visto il primo amblipigide. Questa non era una nuova specie. Era, infatti, molto diffuso, un abitante delle fogne di Gerusalemme e delle grotte turche, una specie che aveva recentemente aiutato a documentare per la prima volta in Giordania, dove era previsto, e nella Grecia continentale, dove non lo era. Gli amblipigidi sono tropicali e subtropicali, e la Giordania ha il clima giusto, il tipo di posto dove nessuno si era preso la briga di registrare la specie fino a poco tempo fa, ma dove si presumeva fosse l’insetto. Atene, tuttavia, è più fredda e de Miranda non era sicuro se la popolazione fosse autoctona o introdotta. Ma Trieste si trova a più di 1.000 miglia a nord-ovest. Hebets, che non era coinvolto nel progetto, aveva sentito voci di amblipigidi non segnalati in Italia. A de Miranda, però, quella particolare regione sembrava inverosimilmente fredda.

Il bunker è noto come Kleine Berlin—Little Berlin—un complesso di quattro diversi rifugi, tre costruiti per i civili italiani, uno per i soldati tedeschi. All’interno, Colla poteva vedere la terra che reclamava parte del passato, graffiti di guerra in alcuni punti, stalattiti in altri, qui un gabinetto, là la sovrapposizione di minerali lavici sul muro e sul pavimento. I ragni frusta sono stati trovati sul lato nazista, in un tunnel umido lungo 260 piedi vicino al tribunale, disseminato di reliquie arrugginite e vietato ai turisti. Erano lì, aggrappati al muro: non solo un amblypigide, ma un’intera popolazione. Lui ei suoi colleghi ne conterebbero nove in totale. Alla fine, i bambini verdastri sono apparsi sulla schiena di un adulto, le piccole zampe dell’antenna che si incrociavano, ha detto de Miranda, “come una zuppa di spaghetti”.

Ma per quanto ne sapevano i ricercatori, l’intera popolazione triestina era di sesso femminile. Ciò significava che probabilmente si stavano riproducendo senza maschi, usando una strategia chiamata partenogenesi, che in greco significa “nascita vergine”. È un trucco visto in alcuni aracnidi, insetti, crostacei e persino rettili, che depongono uova vitali senza coinvolgere il sesso. Molti, inclusi questi amblypygidi, a quanto pare, sono versatili, a volte si accoppiano, a volte fanno i bambini da soli.

L’innesco per andare in un modo o nell’altro può essere ambientale. “Potrebbe essere un fattore di densità, quando raggiungi una certa età: ‘Non ho incontrato nessuna delle mie stesse specie, comincerò a produrre uova’”, ha spiegato Mercedes Burns, aracnologa presso l’Università del Maryland, contea di Baltimora. Il modo in cui funziona negli amblipigidi è ancora sfocato, ma in altre creature i cromosomi dell’uovo si raddoppiano da soli, oppure l’uovo subisce una sorta di finta fecondazione. Alcune delle cellule coinvolte nello sviluppo delle uova contengono anche cromosomi e, invece di essere eliminate come al solito, possono agire un po’ come spermatozoi, fornendo il pezzo mancante in modo che la prole abbia tutto il materiale genetico di cui ha bisogno. In generale, la manovra è rischiosa – una schifosa svolta e l’intera popolazione potrebbe fallire – ma è utile per i clandestini: una singola femmina può andare ovunque e trovare il proprio avamposto di cloni.

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