Agli Open di Francia, Djokovic, Federer e Nadal puntano tutti alla vittoria


PARIGI — Uno di loro punta sui numeri, sperando che producano la conferma che ha sempre desiderato.

Un altro è venuto a giocare sul campo che lo trasforma in un’apoteosi del suo sport, e per proteggere questo luogo come suo regno personale.

Il terzo brama tutto ciò che è rimasto e si prepara per ciò che verrà dopo.

I tre grandi del tennis maschile — Novak Djokovic, Rafael Nadal e Roger Federer — stanno giocando un Grande Slam per la prima volta in 18 mesi. Per una stranezza nel sistema di seeding di questo sport, sono tutti nella stessa metà del sorteggio. Djokovic potrebbe affrontare Federer in un quarto di finale e Nadal in semifinale. Non stanno diventando più giovani. Djokovic e Nadal hanno 34 anni e Federer, a 39, sta balbettando per il suo ritorno dall’operazione al ginocchio. Potrebbero esserci solo pochi altri slam come questo.

Per anni, sono stati benedetti con doni tennistici eterei, così formidabili per così tanto tempo che gli avversari possono sentire di essere sotto di un set anche prima che venga giocato il primo punto. È stato difficile per i giocatori più esili immaginare di batterli, figuriamoci farlo davvero.

Amano ancora competere, amano davvero vincere (anche se Federer ha vinto solo una volta all’anno) e abbracciano la celebrità globale che deriva dall’essere una superstar del tennis. Qualsiasi dibattito su chi finirà la sua carriera con il maggior numero di titoli del Grande Slam e avrà la legittima pretesa di essere il più grande diventa rapidamente riduttivo.

Divergono drammaticamente, tuttavia, quando la conversazione si sposta su ciò che spinge ciascuno di loro a continuare a giocare molto tempo dopo aver guadagnato centinaia di milioni di dollari e consolidato la propria reputazione nella storia. E questi trentenni hanno ormai superato la data di scadenza dei grandi calciatori di ogni epoca che li ha preceduti.

Ma in questo momento singolare della loro carriera, con Federer e Nadal a pari merito con 20 vittorie del Grande Slam e Djokovic a ridosso con 18, solo Djokovic è così concentrato sui numeri. Djokovic, che ha appena festeggiato il suo 34esimo compleanno e agli occhi della maggior parte degli esperti è il più probabile che arrivi in ​​testa, non lascia dubbi sul fatto che la caccia alla supremazia del tabellone lo motiva.

“Se penso a vincere più Slam e battere record, ovviamente, ovviamente, lo faccio”, ha detto Djokovic a febbraio, dopo aver battuto Daniil Medvedev nella finale degli Australian Open. “E la maggior parte della mia attenzione e della mia energia da questo giorno in poi, fino al ritiro dal tennis, sarà diretta nelle major, cercando di vincere più importanti trofei”.

Sembrava molto diverso da Nadal quando ha parlato delle sue motivazioni all’inizio di quella settimana. Nadal ha permesso che, sì, voleva vincere il Grande Slam. Il 13 volte campione del Roland Garros è sempre il favorito qui sulla terra rossa, ma non altrove, il che potrebbe essere uno dei motivi per cui ha affermato che vincere più Slam dei suoi rivali non è così importante. Troppa ambizione, ha detto, può lasciarti frustrato quando le cose non vanno per il verso giusto.

“Per me la cosa principale è tornare a casa con la soddisfazione personale di aver dato tutto”, ha detto. “Questo è ciò che mi dà felicità e mi fa stare calmo.”

La stagione del Grande Slam del tennis prende una lunga pausa tra la fine degli Australian Open e l’inizio degli Open di Francia, che iniziano domenica. La pausa si è sentita ancora più lunga quest’anno, poiché i Big Three hanno saltato una serie di tornei importanti per curare gli infortuni o evitare viaggi internazionali durante la pandemia.

Questo ha lasciato il tempo per la danza verbale che Nadal, Djokovic e Federer hanno intrapreso sulla caccia di record e eredità e cosa significa superare gli altri.

A marzo, Djokovic ha battuto il record di Federer per il maggior numero di settimane in cima alla classifica mondiale: un ridicolo 311. Ha poi annunciato che avere quel punteggio nel sacco gli ha dato la libertà di ridurre il suo programma e concentrarsi sul picco per il Grande Slam, anche se significava perdere opportunità di guadagnare punti classifica e mantenere il suo trespolo come il numero 1 del mondo.

Giorni dopo, Federer è tornato al tennis competitivo dopo più di un anno di recupero da interventi chirurgici al ginocchio. Prima del suo ritorno, si è essenzialmente tolto da ogni conversazione competitiva con Nadal e Djokovic, spiegando che la sua ossessione era stata battendo il vecchio record di Pete Sampras di 14 titoli del Grande Slam, che ha vinto nel 2009.

“I ragazzi sono irreali”, ha detto di Djokovic e Nadal. “Spero che possano fare tutto ciò che vogliono e che guardino indietro senza rimpianti. Vogliamo lasciare la partita senza rimpianti e penso che, da questo punto di vista, dormiamo tutti molto bene la notte “.

Ha detto che il suo obiettivo era quello di essere al meglio per Wimbledon a giugno, e di avere quella fretta di giocare per qualcosa di importante, di fronte ai fan, contro i migliori giocatori del mondo.

Poi le cose hanno cominciato a farsi interessanti.

Ad aprile, durante un’intervista promozionale per uno sponsor della birra, Nadal ha affermato che Djokovic era “ossessionato” dal vincere più titoli del Grande Slam rispetto ai suoi rivali.

“Significa molto per lui, tutte queste cose, come se stesse sempre dicendo e parlando di questi record”, ha detto Nadal. “Non è il mio approccio alla mia carriera tennistica”.

Ha insistito sul fatto che non lo intendeva in modo negativo, eppure.

Giorni dopo, mentre Djokovic si preparava a giocare all’Open di Belgrado, rifiutò la caratterizzazione.

“Non ho mai trovato difficile dire: ‘Voglio battere quel record o raggiungere un certo obiettivo'”, ha detto.

Che si tratti di giocare con calma o di preoccuparsi troppo, tutti saranno concentrati sulla stessa cosa nelle prossime 14 settimane, gareggiando sulla terra rossa al Roland Garros, sull’erba a Wimbledon e sul cemento agli United States Open.

Per anni, Djokovic è stato un eroe per la sua terra natale e per la diaspora serba, ma, a torto oa ragione, è stato un intruso per quella che una volta era una rivalità d’élite a doppio senso tra Federer e Nadal, e anche occasionalmente un cattivo del tennis. I fan sono più spesso contro di lui che con lui, specialmente quando gioca con Nadal o Federer. Solo nell’ultimo anno ha sfidato i protocolli di sicurezza sanitaria e ha organizzato un’esibizione di tennis che è diventata un evento di diffusione del coronavirus e ha accidentalmente colpito una palla in gola a un giudice di linea, guadagnandosi la squalifica dagli US Open.

A quasi due decenni dall’inizio della sua carriera professionale, nessuno si aspetta che catturi l’adorazione quasi universale di Nadal e Federer, ma se vince più di loro, sarà difficile sostenere che è minore dei tre.

È l’unico ad avere un record di vittorie contro gli altri due, anche se Nadal si è avvicinato a una partita, 29-28, quando ha battuto Djokovic due settimane fa in una partita serrata, 7-5, 1-6, 6-3 , nella finale dell’Open d’Italia.

Ancora una volta, l’arena nel parco a ovest della Torre Eiffel diventerà il loro campo di battaglia. Mentre si preparavano per Parigi, ognuno si manteneva fedele alla forma.

Il 18 maggio, Federer ha subito una dura sconfitta contro lo spagnolo Pablo Andujar, numero 75 del mondo, nella sua prima partita all’Open di Ginevra. Ha cercato di abbassare le aspettative, puntando verso Wimbledon, dove ha vinto otto volte, e resterà una divinità, anche se non vincerà più.

“Roland Garros non è l’obiettivo”, ha detto. “L’obiettivo è l’erba”.

Nadal ha continuato a concentrarsi sul suo processo e sul suo sforzo perché vincere è meno prevedibile. Dopo aver mandato Djokovic a Roma, Nadal ha parlato di portare passione e impegno in campo per ogni partita. A Parigi, venerdì, si è concentrato sul suo avversario di apertura del round, il giovane australiano Alexei Popyrin, piuttosto che sulla sua statua che gli organizzatori del torneo avevano svelato. “Ogni round è difficile”, ha detto.

Poi c’era Djokovic, che parlava alla grande, a caccia di un altro trofeo, poi si nascondeva rapidamente, cercando di non sembrare troppo ossessionato.

“Penso di avere buone possibilità di andare fino in fondo a Parigi”, ha detto. Poi, rendendosi conto di cosa significasse, ha aggiunto: “Certo, è una possibilità”.

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