All’Open di Francia, Naomi Osaka cerca conforto su Clay e nessuna intervista


PARIGI — Mentre altri grandi giocatori si sono destreggiati tra allenamento e impegni mediatici in vista del Roland Garros, Naomi Osaka si è concentrata solo sugli allenamenti questa settimana.

Venerdì era in campo al Roland Garros presto, colpendo con l’ex n. 1 Angelique Kerber sulla terra rossa, dove Osaka non si sente del tutto a suo agio. Durante le pause, si sedeva su una sedia con lo sguardo fisso davanti a sé mentre il suo allenatore, Wim Fissette, si accucciava al suo fianco per conversare.

La seconda testa di serie Osaka è la più grande nuova stella del tennis e ora la atleta donna più pagata al mondo, davanti a Serena Williams. Osaka ha vinto quattro titoli del Grande Slam in singolare, due in più di qualsiasi altra donna dal 2018. Ma l’Open di Francia, l’unico torneo del Grande Slam giocato sulla terra battuta, sarà una grande sfida. Non ha superato il terzo turno in quattro precedenti apparizioni, e quindi ha pianificato di affrontare l’evento in modo diverso: Osaka ha recentemente annunciato che, per tutelare la sua salute mentale, non avrebbe “fatto pressioni” durante il torneo, che inizia domenica.

Non è chiaro cosa comporterà la sua astensione dai media. Osaka, che rappresenta il Giappone e vive negli Stati Uniti, ha un contratto con l’emittente giapponese Wowow. Sceglierà di parlare con quella rete e altre emittenti? Rilascerà interviste post partita in campo? O sceglierà semplicemente di saltare la tradizionale conferenza stampa post-partita progettata per servire un’ampia varietà di punti vendita?

Le risposte non sono arrivate immediatamente e Stuart Duguid, il suo agente, ha rifiutato di commentare quando gli è stato chiesto chiarimenti. Ciò che è chiaro è che Osaka ha scelto di non partecipare alla giornata ufficiale dei media venerdì, il che l’ha resa un’eccezione. I partecipanti includevano la numero 1 delle donne, Ashleigh Barty; la campionessa in carica femminile, Iga Swiatek; e il 13 volte campione maschile, Rafael Nadal. Già un oggetto inamovibile al Roland Garros, Nadal ha ora una presenza permanente dopo l’inaugurazione di questa settimana di una statua d’acciaio di lui che strappa il suo dritto di fabbrica.

Nadal e i suoi compagni di gioco hanno affrontato numerosi argomenti venerdì e alla maggior parte è stato chiesto della decisione di Osaka. Nessuno ha criticato la sua scelta, ma tutti hanno detto che avrebbero preso una strada diversa.

“Come sportivi, dobbiamo essere pronti ad accettare le domande e cercare di fornire una risposta, no?” Ha detto Nadal. “La capisco, ma d’altra parte per me, senza la stampa, senza le persone che normalmente viaggiano, che scrivono le notizie e i traguardi che stiamo avendo in giro per il mondo, probabilmente non saremo gli atleti che sono oggi. Non avremo il riconoscimento che abbiamo in tutto il mondo, e non saremo così popolari, no?”

Nadal, che giovedì compirà 35 anni, è una persona abitudinaria che ha iniziato a rilasciare interviste come un preadolescente prodigio. Il panorama è cambiato radicalmente da quando ha vinto il suo primo titolo Open di Francia nel 2005. Gli atleti ora parlano attraverso i social media, ma l’annuncio a sorpresa di Osaka, 23 anni, non riguarda solo un divario generazionale.

Barty, dall’Australia, ha 25 anni e Swiatek, dalla Polonia, 19 anni. Entrambi sono ex campioni dell’Open di Francia ed entrambi sono grandi star nei loro paesi d’origine.

“Secondo me, la stampa fa parte del lavoro”, ha detto Barty. “Sappiamo per cosa ci iscriviamo come tennisti professionisti. Non posso davvero commentare i sentimenti di Naomi o le sue decisioni”.

Consumata dalle aspettative e dall’intensità del tennis professionistico, Barty si è presa una pausa di quasi due anni nella sua carriera prima di tornare nel 2016.

“A volte, le conferenze stampa sono difficili, ovviamente, ma non è nemmeno qualcosa che mi dà fastidio”, ha detto. “Non ho mai avuto problemi a rispondere alle domande o ad essere completamente onesto con voi ragazzi.”

In una dichiarazione di venerdì, la WTA ha sottolineato quanto seriamente abbia preso la questione della salute mentale, ma ha anche sottolineato che gli obblighi dei media fanno parte del lavoro.

“La WTA accoglie con favore un dialogo con Naomi (e tutti i giocatori) per discutere possibili approcci che possono aiutare a supportare un atleta nella gestione di qualsiasi problema relativo alla salute mentale, consentendoci anche di assolvere alle nostre responsabilità nei confronti dei fan e del pubblico”, il dichiarazione ha detto. “Gli atleti professionisti hanno la responsabilità nei confronti del loro sport e dei loro fan di parlare con i media che circondano la loro competizione, dando loro l’opportunità di condividere la loro prospettiva e raccontare la loro storia”.

Swiatek, come la giovane canadese Bianca Andreescu, ha dato la priorità al lato mentale del suo gioco, usando la psicologia dello sport sin dalla tenera età e assumendo una psicologa delle prestazioni, Daria Abramowicz, come parte della sua squadra.

Swiatek ha detto venerdì che non pensava che prendere parte a conferenze stampa fosse difficile o che avesse influito sulla sua salute mentale.

“Sento che anche i media sono molto importanti perché ci stanno dando, ci stai dando, una piattaforma per parlare delle nostre vite e della nostra prospettiva”, ha detto. “È anche importante, perché non tutti sono atleti professionisti e non tutti sanno con cosa abbiamo a che fare in campo. È bene parlarne. Abbiamo due modi per farlo: media e social media. È utile utilizzare entrambe queste piattaforme e istruire le persone “.

Ciò che manca ai social media, a meno che un atleta non scelga di rispondere regolarmente alle domande dei follower, è il dialogo.

Le conferenze stampa sul tennis non sono più quelle di una volta. Sono generalmente più brevi e molto più leggeri sulle domande sulla tattica, sulla tecnica e sulla partita appena conclusa. Ma rimangono un’opportunità per i giornalisti di porre domande su qualsiasi argomento. Consentono inoltre a coloro che riferiscono regolarmente di tennis di sviluppare un rapporto con gli atleti e comprendere meglio la loro personalità, la loro psiche e, come Swiatek ha intelligentemente accennato, le loro motivazioni e intenzioni.

Billy Jean King, che ha vinto 12 titoli del Grande Slam, ha dichiarato di essere combattuta per la decisione di Osaka.

“Anche se è importante che tutti abbiano il diritto di dire la loro verità, ho sempre creduto che come atleti professionisti abbiamo la responsabilità di metterci a disposizione dei media”, ha scritto King in una e-mail. “Ai nostri giorni, senza la stampa, nessuno avrebbe saputo chi siamo o cosa pensavamo. Non c’è dubbio che abbiano contribuito a costruire e far crescere il nostro sport fino a quello che è oggi. Riconosco che le cose sono molto diverse ora con i social media e tutti hanno una capacità immediata di dire la loro verità. I media giocano ancora un ruolo importante nel raccontare la nostra storia. Non c’è dubbio che i media debbano rispettare certi confini. Ma alla fine della giornata, è importante che ci rispettiamo a vicenda e siamo in questo insieme “.

È vero che alcuni degli atleti più importanti del mondo non rilasciano interviste dopo la partita come una cosa ovvia. I calciatori dei migliori campionati europei in genere concedono un accesso limitato. Ma i migliori tennisti non sono i soli a parlare dopo ogni partita. I golfisti famosi di solito vengono intervistati dopo ogni round. I migliori atleti di atletica leggera e sciatori alpini rilasciano interviste dopo ogni gara. Il velocista giamaicano Usain Bolt, ora in pensione, vincerebbe in meno di 10 secondi e poi impiegherebbe mezz’ora o più a gestire un guazzabuglio di giornalisti televisivi, radiofonici e cartacei.

Osaka, con la sua lunga lista di sponsor, ha molti nuovi partner commerciali che hanno una partecipazione nel suo mantenimento di un alto profilo. Ma rilascia già pochissime interviste individuali e ha raggiunto un livello di celebrità che probabilmente può mantenere attraverso i social media, i suoi sponsor e la copertura delle sue partite.

Osaka è soggetta a una multa fino a $ 20.000 per ogni conferenza stampa che salta al Roland Garros. Ha spiegato nel suo annuncio di aver visto molti casi di giocatori crollare dopo una perdita nella stanza delle interviste. Ha detto che ai giocatori venivano spesso poste domande che “portano dubbi nelle nostre menti, e non mi sottoporrò a persone che dubitano di me”.

I dubbi sono legittimi, tuttavia, quando si tratta dei suoi risultati sulla terra battuta.

Osaka, che domenica giocherà la sua partita di primo turno contro Patricia Maria Tig, è una grande giocatrice sul cemento ma non è ancora una minaccia provata sulla terra battuta o sull’erba. Ha vinto due United States Open e due Australian Open, tutti su campi in cemento acrilici imbottiti. Sulla terra, ha un record di soli 19-16 in carriera e non ha ancora raggiunto la finale del tour. Dopo aver vinto gli US Open nel 2020, Osaka ha saltato l’Open di Francia, che è stato rinviato a settembre e ottobre a causa della pandemia. Quest’anno, nei suoi unici tornei sulla terra battuta, ha perso al secondo turno e poi al primo.

“Le sue sfide sono la mancanza di fiducia nello scivolamento e nel movimento, e i suoi colpi non hanno lo stesso peso sulla terra battuta come sul cemento”, ha detto Pam Shriver, l’analista di ESPN che è stata finalista agli US Open nel 1978. “Il suo servizio non è nemmeno un’arma”.

Osaka, che tende a strappare in modo aggressivo i suoi ritorni, è incline a fare più errori sulla terra battuta che sui campi in cemento, dove i rimbalzi sono veri ei colpi sono più facili da cronometrare correttamente. Giocatori come Swiatek e Barty ottengono più spazio netto sui loro colpi da fondo campo rispetto a Osaka, e Barty può cambiare ritmo e traiettorie in modo più efficace con il suo rovescio tagliato in modo nitido.

Ma i giocatori di potenza con colpi da fondo relativamente piatti e problemi di scivolata hanno risolto l’enigma della terra battuta, in particolare Maria Sharapova, che una volta si è derisa come una “mucca sul ghiaccio” in superficie ma alla fine ha vinto due Open di Francia.

“Ci vuole tempo per svilupparsi e ci vogliono molte ore sui campi di allenamento per farti sentire che il tuo peso è sotto di te sulla terra battuta”, ha detto José Higueras, il veterano allenatore che ha guidato Michael Chang e Jim Courier ai titoli Open di Francia. “Se colpisci esattamente la stessa palla sul cemento che è un tiro abbastanza decente, sulla terra potrebbe non essere così decente, perché l’altro giocatore ha un po’ più di tempo per adattarsi”.

Domenica l’Osaka tenterà di nuovo di aggiustare il suo gioco a Parigi. Vincendo o perdendo, ha intenzione di saltare la conferenza stampa e, sebbene la sua decisione abbia suscitato resistenza, susciterà anche riflessione.

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