La finale di Champions League potrebbe diventare una settimana dei campioni


PORTO, Portogallo – La scorsa estate, con il coronavirus che imperversa in Europa, i leader dell’organo di governo del calcio europeo si sono rannicchiati per trovare un modo per salvare la Champions League, una delle competizioni più popolari del gioco e tra le sue maggiori fonti di entrate per i suoi club d’élite.

Con i confini chiusi a tutti tranne che alle trasferte essenziali, il tradizionale formato in casa e fuori casa della Champions League è stato abbandonato e sostituito da un torneo a eliminazione diretta a otto squadre in una sola città, Lisbona. Il nuovo formato, nato dalla crisi, è stato un successo, ha prodotto partite elettrizzanti, inzuppate nel pericolo e un enorme pubblico televisivo globale.

Le modifiche si sono rivelate così popolari tra gli organizzatori della Champions League, infatti, che stanno prendendo seriamente in considerazione l’idea di incorporarne alcune in modo permanente.

Mentre Chelsea e Manchester City si preparano a incontrarsi sabato nella finale di questa stagione, i leader dell’organo di governo del calcio europeo, che gestisce la Champions League, si stanno preparando a svelare un piano per cambiare il formato delle fasi finali della competizione. Sono scesi su un concetto di “settimana dei campioni” in cui due semifinali vincitori prendono tutto e la finale si giocheranno in una città, e integrate da un programma di concerti, giochi e altri eventi.

I funzionari della Champions League si sono rifiutati di discutere le modifiche proposte nel verbale questa settimana, ma le interviste con diversi funzionari coinvolti nelle discussioni hanno confermato che l’idea è in seria considerazione. Gli arbitri hanno parlato a condizione di anonimato perché non hanno discusso formalmente l’idea con i club che sarebbero stati interessati dai cambiamenti.

Il concetto di una cosiddetta settimana dei campioni, che produrrebbe il dramma mirato dell’ultimo fine settimana di un major di tennis o di un college di basket Final Four, è stato preso in considerazione in passato. I leader del calcio hanno per anni lanciato sguardi invidiosi verso la gestione del Super Bowl da parte della NFL nella speranza di emulare la sua settimana di festeggiamenti pre-partita per il proprio evento nastro blu. Ma timorosi di sconvolgere le tradizioni del calcio – e di mettere in pericolo le entrate delle trasmissioni perdendo due partite di semifinale – hanno evitato di apportare cambiamenti importanti.

Fino a quando la pandemia ha cambiato tutto.

I discorsi su una settimana dei campioni hanno preso ritmo dopo l’evento di emergenza dell’anno scorso a Lisbona. I dirigenti dei club partecipanti hanno parlato positivamente dell’evento e, soprattutto, hanno esaminato i dati che hanno mostrato che il pubblico televisivo era tenuto a un formato neutrale a eliminazione diretta per le partite più importanti.

Per l’organo di governo del calcio europeo, la UEFA, che ha già annunciato i cambiamenti più fondamentali al formato della Champions League in una generazione, c’è un importante calcolo finanziario da fare. Le semifinali di Champions League, che attualmente si giocano in casa e fuori casa negli stadi di casa dei partecipanti, sono alcune delle proprietà televisive più ambite del calcio.

“Alla fine della giornata, stai parlando di rimuovere due partite tra due delle migliori quattro squadre della competizione”, ha detto Julian Aquilina, analista televisivo presso la società di ricerca Enders Analysis.

Secondo gli alti dirigenti della UEFA, tuttavia, il pubblico stimato per le semifinali è abbastanza ampio da mitigare la maggior parte delle perdite dovute alla sconfitta di ritorno. Il cambiamento sarebbe molto probabilmente incoraggiato dai leader dei campionati nazionali europei, che si sono a lungo lamentati dell’invasione nel calendario calcistico di sempre più partite europee, e forse anche dai sostenitori del crescente gioco femminile, se la loro finale vetrina fosse stata ritirata. su un palco più grande come parte di una celebrazione di una settimana.

Il piano molto probabilmente prevede che altri eventi, tra cui concerti, giochi di leggende e una finale giovanile, si svolgano nella città ospitante. La settimana culminerà, come sempre, nella finale di sabato sera.

“Gli sponsor lo adoreranno”, ha detto Tim Crow, un consulente che ha consigliato diverse importanti aziende coinvolte in eventi come la Coppa del Mondo e le Olimpiadi. “Il modello del Super Bowl è così, quando non si tratta di gioco, si tratta della settimana.”

Crow ha detto che l’attuale formato dell’evento significa che l’attenzione si sposta generalmente sull’epilogo della Champions League solo il giorno prima della finale.

“In questo modo si ha un periodo di attivazione molto più concentrato e più lungo”, ha detto. “La cosa importante nello sport in questo momento è atterrare da qualche parte e trascorrere del tempo concentrato lì. Questo è molto del suo tempo – gli conferisce molta più profondità. “

Eventuali modifiche non entreranno in vigore almeno fino al 2024, quando inizierà il nuovo formato della Champions League.

Dopo le partite dello scorso anno a Lisbona, sono emersi i primi segnali che la UEFA era favorevole a un cambio di fase finale della Champions League. Il presidente dell’organizzazione, Aleksander Ceferin, ha detto all’epoca che semifinali di un giorno come quelle giocate la scorsa stagione avrebbero portato a partite più attraenti, sostenendo che i pareggi a due gambe troppo spesso hanno prodotto gare soffocate da tattiche avverse al rischio.

“Se è una partita, se una squadra segna, l’altra deve segnare il prima possibile”, ha detto Ceferin a Reuters l’anno scorso. “Se si tratta di un sistema a due gambe, allora c’è ancora tempo per vincere la prossima partita.”

Le discussioni sul futuro del calcio europeo sono state dibattute furiosamente per più di un anno, ma sono diventate più urgenti il ​​mese scorso dopo che 12 migliori club hanno iniziato uno sforzo interrotto per staccarsi e creare la propria competizione. La maggior parte in Europa ha visto l’idea come un attacco diretto alla Champions League e una presa per i suoi enormi ricavi.

Quello sforzo si è concluso in un umiliante ritiro per i membri fondatori solo 48 ore dopo, ma le ripercussioni sono continuate.

La UEFA è presa tra le richieste dei club più grandi, che vogliono più entrate del calcio per se stessi, e il desiderio di centinaia di altre squadre e dei loro fan, che chiedono una distribuzione più equa delle ricchezze.

Giovedì, Ceferin ha usato un discorso in un evento per denunciare ancora una volta i club in fuga, che includevano le due finaliste di Champions League di quest’anno, ma anche per ricordare alla comunità calcistica che il suo successo dipende dal rimanere in contatto.

“Puoi stare certo che la UEFA è più che mai impegnata a sostenere l’intera piramide del calcio”, ha detto Ceferin. “Vogliamo massimizzare la passione, non i profitti.”

Tuttavia, il denaro è al centro dei mali del gioco. La pandemia ha messo in luce una cattiva gestione in molti club e molti temono che le sue conseguenze economiche non potranno che ampliare il divario tra ricchi e poveri.

La scorsa settimana la UEFA ha pubblicato un’analisi finanziaria che prevedeva che i club di punta del continente avrebbero subito perdite per oltre 8 miliardi di euro (quasi 10 miliardi di dollari) a causa del coronavirus. Il Manchester City, campione della Premier League, ha attribuito alla pandemia una perdita di quasi 180 milioni di dollari, mentre il campione italiano dell’Inter, che si è recentemente assicurato il suo primo titolo nazionale in un decennio, deve ora affrontare una svendita per sbarcare il lunario.

Di fronte alla crisi di liquidità in tutto il continente, e forse come un ramo d’ulivo per gli ex ribelli, la UEFA ha avviato discussioni con due fondi di private equity per raccogliere fino a 6 miliardi di euro in finanziamenti per il salvataggio dei club europei. Il denaro sarebbe stato preso in prestito per le entrate future, compresi i miliardi prodotti ogni anno dalla Champions League, e fornito ai club attraverso un tipo di sistema di rating basato sulla loro probabilità di ripagarlo attraverso la presenza nelle più grandi competizioni.

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