I Lakers non erano pronti per il momento. Devin Booker era.


Le radici di tutto ciò che i Suns sono ora – una squadra vincente, una franchigia con speranze di campionato – risalgono al 2015, quando Phoenix ha reso Devin Booker la 13a scelta assoluta del draft NBA. Per le sue prime due stagioni a Phoenix, ha giocato in relativo anonimato. I Suns erano una squadra terribile. Il più vicino che Booker è arrivato ai playoff è stato guardare gli altri giocatori festeggiare grandi vittorie in televisione.

Tuttavia, ha continuato a perfezionare la sua arte mentre il cambiamento turbinava intorno a lui. Il franchise ha continuato ad armeggiare e costruire. All’inizio della scorsa stagione, nessuno dei compagni di squadra che aveva come rookie è rimasto nel roster. Ha fatto la sua prima squadra All-Star, poi ha aiutato i Suns a chiudere la loro stagione pochi mesi dopo con otto vittorie consecutive nell’ambiente delle bolle al Walt Disney World – una corsa che ha cementato la loro identità di squadra giovane e dura ma è stata non abbastanza per fare i playoff.

Booker ha dovuto aspettare ancora un po ‘per il suo primo viaggio nella postseason. Domenica pomeriggio, i Suns hanno aperto le porte della loro arena a quasi 12.000 fan per la prima partita della loro serie del primo turno contro i Los Angeles Lakers. I Suns sono stati tra le squadre che sono state in grado di aumentare la loro capacità nell’arena per l’inizio dei playoff, e l’allenatore Monty Williams ha detto di averlo trovato stridente nel miglior modo possibile.

“Quando sono uscito e ho visto molte persone e ho sentito il rumore, ho pensato, ‘Santo cielo, questo è piuttosto bello'”, ha detto. “Ho dovuto riprendermi emotivamente sotto controllo perché non ero stato in quell’ambiente da molto tempo.”

Se tutto ciò che riguardava l’esperienza era nuovo per Booker, ha fatto un buon lavoro nel nasconderlo nella vittoria per 99-90 dei Suns. Era dominante in un modo quasi senza sforzo, mettendo in ombra i luminari testati per il titolo con cui condivideva il campo. Booker è stato sul punto di emergere come una delle giovani stelle più brillanti del campionato per diversi anni, ma forse aveva bisogno di guidare i Suns alla vittoria dei playoff – contro i Lakers, nientemeno – per consolidare il suo arrivo.

“Onestamente”, ha detto, “è un po ‘diverso. L’intensità è diversa. La fisicità è diversa. “

Era solo una partita, ovviamente, e vale la pena ricordare che i Lakers hanno perso un paio di partite di apertura della serie playoff – ai Trail Blazers al primo turno e ai Rockets nelle semifinali della conferenza – prima di schiacciare sia Portland che Houston sul loro marcia verso la vittoria delle finali della scorsa stagione.

Ma il grande palcoscenico non sembrava influenzare il 24enne Booker. Se non altro, l’ha abbracciato.

Nelle prime fasi del gioco, è rapidamente svenuto da una doppia squadra, una decisione che ha portato a un tiro aperto per un compagno di squadra. Fu un momento piccolo ma significativo: Booker sembrava determinato a non forzare granché. Invece, si sarebbe fidato dei suoi compagni di squadra e avrebbe puntato sul lento e metodico processo che aveva messo i Suns in questa posizione in primo luogo, come seme numero 2 nella Western Conference.

“Book ha questa reputazione di marcatore, ma è un passante incredibilmente bravo”, ha detto Williams, aggiungendo: “Quando vede la doppia squadra, ne esce. Ecco chi è, e probabilmente non ottiene abbastanza credito per la sua disponibilità a passare. “

Non commettere errori: anche Booker ha segnato. Si girò tra piccole folle di difensori. Ha tirato su dalla linea dei 3 punti. Ha terminato con un record di 34 punti mentre tirava 13 su 26 dal campo. Ha anche avuto 8 assist e 7 rimbalzi, timbrando i playoff con la sua presenza.

L’unico giocatore che potrebbe essere stato più impressionante è stato il suo compagno di squadra, Deandre Ayton, il centro del terzo anno e la scelta numero 1 nel 2018. Aveva 21 punti e 16 rimbalzi mentre difendeva (e batteva) Anthony Davis dei Lakers, che era limitato a 13 punti e 7 rimbalzi. Davis si è preso la colpa per la perdita dei Lakers. Booker ha descritto la performance della 22enne Ayton come “livello successivo”.

“Si poteva vedere nella sua faccia pre-partita, che era pronto per andare”, ha detto Booker.

C’è un’enorme disparità nell’esperienza in questa serie al meglio delle sette, e per un gioco, almeno, non aveva importanza. Mentre era la partita n. 1 post-season per Booker e Ayton, era la partita post-season n. 261 per LeBron James dei Lakers, che per la prima volta andò ai playoff quando Booker era in quarta elementare.

James, che si è slogato la caviglia a marzo e ha perso 26 partite, ha aperto in sordina contro i Suns, segnando 18 punti e tentando solo 13 field goal. Come squadra, i Lakers hanno tirato male dalla linea dei 3 punti e sono stati eliminati.

È stato un pomeriggio che, per certi versi, ha caratterizzato la loro stagione. A causa degli infortuni, i Lakers sono stati raramente interi. I campioni in carica, hanno zoppicato nei playoff come seme n. 7 della conferenza. Tuttavia, le loro lotte non sembravano avere importanza per gli oddsmakers che, prima dell’inizio della serie, li stavano favorendo per eliminare i Suns. Il rispetto è conquistato a fatica.

Domenica scorsa, i corpi si sono scontrati e gli animi sono esplosi. Chris Paul dei Suns, uno dei pochi giocatori della squadra con abbondante esperienza post-stagionale, si è infortunato alla spalla destra ma ha giocato con un dolore apparente. (Paul dovrebbe giocare in Gara 2 martedì sera.) Cameron Payne, il suo compagno di squadra, è stato espulso per aver lanciato un gomito – e la palla – contro Alex Caruso dei Lakers.

A parte quel kerfuffle, tuttavia, i Suns mantennero la loro compostezza. Non sono mai stati in svantaggio nel secondo tempo, uno sforzo sorprendentemente maturo. Williams dice spesso ai suoi giocatori che ci sono momenti in cui “la preparazione incontra l’opportunità” e Booker ha colto la sua. In effetti, si stava preparando per la partita di domenica da anni.

Avrebbe potuto citare le mattine d’estate quando era un adolescente e correva sprint indossando un giubbotto appesantito sotto l’occhio vigile ed esigente di suo padre, Melvin, un ex giocatore della NBA. O i video di YouTube delle star che avrebbe analizzato. O le sue prime stagioni a Phoenix, che non sono state molto divertenti. Il passato, però, era il preludio. Booker ha detto che poteva percepire “qualcosa dentro” di lui prima della partita di domenica. Difficile da definire.

“Ero pronto”, ha detto.

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