Il cambiamento climatico sta cancellando l’arte più antica dell’umanità

Le grotte calcaree e rifugi rocciosi dell’isola meridionale di Sulawesi in Indonesia ospitano il tracce più antiche di arte umana e narrazione, risalente a più di 40.000 anni fa. Dipinti adornano le pareti di almeno 300 siti nelle colline carsiche di Maros-Pangkep, e altri quasi certamente aspettano di essere riscoperti. Ma gli archeologi dicono che l’arte più antica dell’umanità si sta sgretolando davanti ai loro occhi.

“Abbiamo registrato una rapida perdita di frammenti di schegge grandi come una mano da questi pannelli di arte antica in una sola stagione (meno di cinque mesi)”, ha detto l’archeologo Rustan Lebe del dipartimento del patrimonio culturale di Makassar.

Il colpevole è il sale. Mentre l’acqua scorre attraverso un sistema di grotte calcaree, trasporta minerali dal substrato roccioso locale e alla fine i minerali finiscono nel calcare. Sulla superficie del calcare, quei minerali si ossidano in una crosta rocciosa cementata. Quasi tutta la più antica arte rupestre di Maros-Pangkep, come il disegno più antico del mondo che raffigura un oggetto reale, è dipinto con un pigmento rosso o viola gelso su quello strato esterno duro. La roccia è resistente alla maggior parte degli agenti atmosferici, fornendo una tela durevole per le opere d’arte più antiche dell’umanità.

Ma sotto la superficie, i guai si stanno preparando. L’acqua che scorre deposita minerali negli spazi vuoti sotto la crosta esterna mineralizzata e alcuni di questi minerali si cristallizzano in sali minerali. Quando questi cristalli si formano, crescono e si restringono, spingono contro lo strato esterno di pietra calcarea mineralizzata. Alla fine, la tela rocciosa in cui le persone disegnarono per la prima volta le immagini del loro mondo 40.000 anni fa cade a pezzi in fiocchi a misura di mano.

Per aiutare a capire l’entità del problema e confermare che la colpa è del sale, l’archeologa della Griffith University Jillian Huntley ei suoi colleghi hanno raccolto fiocchi dalle pareti e dai soffitti di 11 grotte della zona, tra cui Leang Timpuseng, sede del più antico stencil a mano. Hanno trovato sali minerali come alite e solfato di calcio sul retro dei fiocchi di tre dei siti. E tutti gli 11 siti hanno mostrato alti livelli di zolfo, che è un ingrediente chiave in molti dei sali distruttivi che preoccupano i conservatori di arte rupestre.

L’esfoliazione non è un processo nuovo, ma gli archeologi e i custodi del sito a Maros-Pangkep affermano di aver visto il processo accelerare negli ultimi decenni. Alcune delle persone locali che gestiscono e proteggono i siti di arte rupestre lo hanno fatto per generazioni e riferiscono “più perdita di pannelli da esfoliazione negli ultimi decenni che in qualsiasi altro momento a memoria d’uomo”, hanno scritto Huntley e i suoi colleghi.

Non è una coincidenza, secondo Huntley e i suoi colleghi.

Ecco come funziona il processo: forti piogge monsoniche inzuppano l’Indonesia e la regione circostante da novembre a marzo, lasciando dietro di sé acqua nei sistemi di grotte, risaie allagate e stagni di acquacoltura salmastra lungo la costa. L’acqua trasporta un carico di sali disciolti e dei loro ingredienti minerali: cose come sale da cucina o alite, insieme a gesso, solfato di sodio, solfato di magnesio e cloruro di calcio.

Quando l’acqua inizia ad evaporare, il sale che trasporta rimane come cristalli, che si espandono e si contraggono insieme ai cambiamenti di temperatura e umidità. Alcuni sali geologici, come quelli sopra menzionati, possono espandersi fino a tre volte la loro dimensione originale se riscaldati e possono esercitare una pressione impressionante sulla roccia circostante. Il risultato è simile ai cicli di gelo-disgelo che consentono al ghiaccio d’acqua di rompere rocce e cemento.

L’intero ciclo è più attivo e più pronunciato quando le temperature aumentano e il clima locale oscilla da estremamente umido a estremamente secco ogni pochi mesi. E queste sono precisamente le condizioni che l’Indonesia sta vivendo quando il clima si riscalda e gli eventi meteorologici estremi diventano più frequenti. Sempre più negli ultimi decenni, gravi inondazioni monsoniche sono seguite da periodi di intensa siccità.

Le persone lottano, le rocce si spezzano e un po ‘più della connessione più profonda dell’umanità con se stessa svanisce.

“Siamo in una corsa contro il tempo”, ha detto l’esperto di arte rupestre Adhi Agus Oktaviana del National Research Center for Archaeology (ARKENAS) dell’Indonesia. “I nostri team continuano a sorvegliare l’area, trovando nuove opere ogni anno. Quasi senza eccezioni, i dipinti sono esfolianti e in fase avanzata di degrado”.

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