La rivalità di Montreal e Toronto fa un silenzioso ritorno ai playoff


TORONTO – Le due città più popolose del Canada, Montreal e Toronto, sono separate da 335 miglia e da lingua, cultura e politica. Ma l’hockey li ha sempre messi insieme, tranne che al momento dei playoff.

I Canadiens e i Maple Leafs hanno giocato in 15 serie post-season della NHL risalenti al 1918 e cinque volte nelle finali della Stanley Cup, ma non dal 1979.

Alla fine si sono incontrati di nuovo giovedì nel turno di apertura dei playoff a Toronto. I Canadiens hanno vinto la partita per 2-1, una vicenda in sordina che è stata segnata da uno scontro che ha visto il capitano dei Leafs John Tavares lasciare il ghiaccio in barella e portato in ospedale. È fuori a tempo indeterminato per una commozione cerebrale. Il gioco 2 è sabato sera.

È una rivalità classica, ma che è rimasta sopita, almeno nella postseason, solo per essere ricordata da quelli di una certa annata.

Certo, le rivalità geografiche sono speciali perché sono rare nei playoff. I Rangers e gli Islanders, ad esempio, non si incontrano ai playoff dal 1994.

“Direi che questa rivalità mi ricorda di più gli Yankees e Brooklyn Dodgers”, ha detto Gord Stellick, che era un assistente esecutivo dei Leafs nel 1979 e in seguito divenne il direttore generale del club.

I Canadien hanno vinto otto delle 15 serie e mantengono un comandante vantaggio per 24-13 nei campionati della Stanley Cup. Ma quest’anno, contro Toronto, il campione della North Division tutta canadese, sarà un seme di numero 4 sfavorito.

Le restrizioni di viaggio pandemiche in Canada hanno costretto la NHL a riallineare le sue 31 squadre e formare una divisione con tutte e sette le squadre canadesi. Toronto è andato 7-2-1 contro Montreal durante la stagione regolare, apparentemente costruito a immagine dei francesi volanti di Montreal – con velocità e abilità guidate da Auston Matthews, capocannoniere del campionato.

Sebbene le città americane siano avanti nell’alleviare le restrizioni e consentire ai fan di entrare nelle arene di hockey – meno del 5% dei canadesi è completamente vaccinato – gli edifici in Canada rimarranno in gran parte bui. I Canadien hanno annunciato martedì che potranno ammettere 2.500 fan, circa il 12 percento della capacità del Bell Centre, per qualsiasi partita dopo il 28 maggio (la partita 6 sarebbe il 29 maggio, se necessario). Sarebbe la prima partita in Canada con fan presenti in questa stagione.

Tuttavia, l’atmosfera sarà attenuata per i due fan accaniti, che erano abituati a inondare le strade adornate di trucchi, bandiere e maglie prima delle partite di playoff Leafs-Canadiens.

“Sei entrato nei Maple Leaf Gardens o al Forum di Montreal ore prima della partita e i fan erano in strada e pronti a partire”, ha detto in un’intervista Lanny McDonald, un Hall of Famer che ha iniziato la sua carriera con Toronto nel 1973. “Questa è la magia di una rivalità, soprattutto quando si tratta di playoff hockey.”

Darryl Sittler, uno dei giocatori più popolari nella storia dei Leafs, ha aggiunto: “È un peccato che in una serie come questa, i fan di entrambe le città non possano guardarla dal vivo”.

Il portiere della Hall of Fame Ken Dryden, che è cresciuto nell’area di Toronto e ha vinto sei Stanley Cup con Montreal negli anni ’70, vede la rivalità come una delle città e delle culture.

Montreal è ancora conosciuta per la sua moda e la sua cucina, il suo stile e la sua intimità pittoresca, mentre la variegata Toronto è nota per la sua sfacciataggine, lo skyline appariscente e il peso economico. Entrambe le basi di fan affermano di vivere nella mecca dell’hockey.

“Stessi fan, stesso grado di impegno, stesso tipo di storia, stesso amore, stessi bisogni”, ha detto una volta Dryden in un’intervista televisiva. “Se ti è piaciuto un posto, vorresti l’altro. Non c’è niente come vincere in uno di questi ambienti. “

Ma un campionato ha eluso a lungo entrambe le franchigie, dal 1993 per Montreal. Toronto vinse l’ultima volta la Stanley Cup nel 1967, quando i Leafs sfavoriti sconvolse i Canadiens, togliendo il lustro al crescente status globale di Montreal.

“Montreal ha avuto la Fiera Mondiale, Expo 67, quell’anno e avrebbero avuto la parata della Stanley Cup lì”, ha detto Stellick. “Avevano le esposizioni di Montreal. Hanno avuto le Olimpiadi nel 1976. Quello era il posto dove stare “.

La rivalità Canadiens-Leafs si raffreddò dopo il 1967 quando il campionato si espanse, aggiungendo sei squadre, e all’inizio degli anni ’70, Boston soppiantò Toronto come il più grande rivale di Montreal.

“Toronto è stata una grande attrazione, ma per noi la grande rivalità è stata Boston”, ha detto in un’intervista Serge Savard, ex difensore della Hall of Fame dei Canadiens. “C’erano molti fan di Boston a Montreal.”

Tuttavia, Toronto e Montreal hanno avuto le loro battaglie negli anni ’70, in particolare in quell’ultimo incontro di playoff nel 1979.

I Leafs erano buoni, ma attenuati dall’ingerenza del proprietario della squadra Harold Ballard, che licenziò e riassunse l’allenatore capo Roger Neilson in una telenovela di tre giorni all’inizio della stagione successiva. “Era un periodo piuttosto bizzarro“, Ha detto Sittler in un’intervista. “Il mio lavoro era giocare a hockey e non avevi bisogno di quelle distrazioni.”

Al contrario, i Canadien avevano vinto tre titoli consecutivi, la loro ultima grande dinastia, avendo inviato i Philadelphia Flyers nel 1976 e due volte i Bruins.

Avevano perso solo 29 partite di stagione regolare in quei tre anni, poiché la squadra era in quello che Scotty Bowman, l’allenatore dell’epoca, chiamava il suo “picco”.

“E ‘stato un momento così emozionante”, ha detto Bowman in un’intervista telefonica. “La pressione c’era, ma ha spinto i giocatori a giocare al meglio”.

Una squadra di Montreal composta da futuri Hall of Famers come Dryden, Savard, Guy Lafleur, Jacques Lemaire, Bob Gainey, Steve Shutt e Larry Robinson ha eliminato i Leafs in quattro partite per il secondo anno consecutivo sulla strada per un quarto titolo consecutivo.

Ma Toronto non è andata giù senza combattere, portando le ultime due partite ai supplementari.

“La parte triste era che pensavamo di essere vicini ai Canadiens”, ha detto McDonald. “Avevamo battuto gli isolani l’anno prima. E anche se gli Habs ci avevano battuto in quattro di fila l’anno prima nel 1978, pensi di essere solo a uno o due giocatori di distanza “.

Ha aggiunto: “Mi ha ricordato la rivalità Rangers-Islanders o Calgary-Edmonton anni dopo”, ha detto McDonald, che in seguito ha giocato per Calgary. “A quel tempo era probabilmente la migliore rivalità nell’hockey, soprattutto perché Montreal aveva vinto così tante Coppe e Toronto era seconda”.

Da quella serie, Montreal ha vinto altre due Coppe, nel 1986 e nel 1993, mentre Toronto ha la più lunga siccità attiva nella NHL a 53 anni, solo un meno del divario che i Rangers hanno sopportato prima di vincere tutto nel 1994.

A Montreal, le aspettative sono cadute precipitosamente per Les Habitants, che si è spremuto nella postseason.

“Nel 1979, la gente a Montreal sarebbe stata delusa se non avessimo vinto”, ha ricordato Savard. “A quei tempi, prima della stagione non chiedevano se avremmo fatto i playoff. Chiedevano se avremmo vinto la Coppa quest’anno. Un’epoca molto diversa. “

La storia di Leafs e Canadiens risuona ancora con i giocatori di oggi.

Il portiere di Montreal Jake Allen, che ha giocato a hockey junior in Quebec, ha detto che è “una sensazione speciale” giocare a Toronto nella postseason. “Dobbiamo apprezzarlo. Dobbiamo abbracciarlo. Sarà divertente. Sarà difficile. “

Il difensore dei Maple Leafs Travis Dermott ha detto ai giornalisti che non vede l’ora che arrivi il moderno rinnovamento di una vecchia rivalità.

“Sono i Leafs contro gli Habs, quindi è tutto ciò che vuoi in una serie di playoff”, ha detto Dermott. “Anche se non hai guardato una partita in questa stagione, la rivalità Leaf-Habs è sempre nella tua mente. Sarà enorme. “

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *