Dopo una spinta di allenamento, il sindacato dei giocatori della NFL cade a terra


All’inizio di maggio, pochi giorni dopo il draft NFL, la NFL Players Association ha ospitato una teleconferenza per centinaia di esordienti e i loro agenti. La chiamata era apparentemente per dare il benvenuto ai giocatori in campionato e spiegare i loro vantaggi come membri del sindacato. Ma durante la discussione, JC Tretter, il presidente del sindacato, ha anche ripetuto un discorso che ha fatto ai veterani per mesi: la maggior parte degli allenamenti fuori stagione sono volontari e nessun giocatore dovrebbe sentirsi obbligato a parteciparvi.

Harold Lewis, uno degli agenti in chiamata, ha risposto. Dire ai principianti di evitare gli allenamenti fuori stagione era “una follia completa”, ha detto in un’intervista telefonica, perché sono opportunità fondamentali per impressionare gli allenatori. I veterani con contratti garantiti possono sentirsi abbastanza sicuri nel loro lavoro da saltare una o due settimane di allenamenti, ma i giocatori che devono ancora guadagnarsi un posto nel roster potrebbero non farlo.

“Quando parli di debuttanti, che si tratti della prima scelta o di Mr. Irrilevant, per dire loro di non presentarsi, non lo capisco”, ha detto Lewis, raccontando la sua disputa con la leadership sindacale durante la chiamata. “E per un giocatore non pescato, è un suicidio.”

I rookies erano solo l’ultimo gruppo che il sindacato dei giocatori ha spinto per evitare gli allenamenti fuori stagione. Su richiesta della NFLPA, i veterani di metà delle squadre della NFL si sono impegnati a non partecipare ai campi di volontariato, con il quarterback di Tampa Bay Tom Brady in prima linea sulla questione. Tretter, un guardalinee offensivo per Cleveland, ha affermato che meno della metà di tutti i giocatori si sono presentati per i primi allenamenti a fine aprile.

La campagna del sindacato per diluire gli allenamenti fuori stagione ha colpito un imprevisto e sfortunato aumento di velocità il 4 maggio, un giorno dopo il campo per i principianti. Ja’Wuan James, un guardalinee offensivo per i Denver Broncos con sette anni di esperienza, si è strappato un tendine d’Achille mentre si allenava da solo, invece che presso la struttura della squadra. I Broncos lo hanno inserito nella lista degli infortuni non calcistici, che normalmente è per i giocatori che si feriscono facendo attività diverse dall’allenamento per il calcio.

Sembrando sostenere la decisione dei Broncos, la NFL ha inviato alle squadre un promemoria il 5 maggio con il promemoria che non sono obbligati a pagare i giocatori infortunati lontano dalle strutture della squadra. Una settimana dopo, i Broncos rilasciarono James, con l’opzione di annullare lo stipendio di $ 10 milioni sarebbe stato pagato in questa stagione.

DeMaurice Smith, il direttore esecutivo del sindacato dei giocatori, ha detto questa settimana che James potrebbe raggiungere un accordo con Denver, o il sindacato potrebbe presentare un reclamo per suo conto. L’agente di James non ha restituito una richiesta di commento.

Tuttavia, James ha detto sui social media di sentirsi ingannato. Il suo stipendio non sarebbe stato a rischio se si fosse infortunato durante un allenamento volontario presso la struttura della squadra, un bel punto dettagliato nel contratto di lavoro della lega che si applica a tutti i giocatori.

Ma James ha seguito il consiglio del sindacato e ora sta subendo le conseguenze indesiderate. Ha aggiunto la sua voce agli appelli al sindacato dei giocatori per indennizzare i giocatori infortunati che si allenavano da soli. “@NFLPA se vuoi consigliare a tutti noi abbiamo bisogno che tu abbia le spalle dall’altra parte di questo”, ha scritto su Twitter.

Dopo che James ha chiamato la NFLPA per il supporto, Tretter non ha detto quale aiuto avrebbe fornito, solo che non c’era modo di proteggere completamente i giocatori. “Come giocatori che gareggiano ai massimi livelli di questo sport, la realtà è che dobbiamo allenarci tutto l’anno, il che significa che assumiamo un livello di rischio intrinseco durante la maggior parte della bassa stagione mentre ci prepariamo da soli lontano dalla struttura”, ha scritto nella sua newsletter di lunedi.

L’infortunio di James ha acceso un dibattito già bollente sugli allenamenti fuori stagione e il consiglio unico del sindacato ai membri che hanno priorità molto diverse.

In questione sono gli allenamenti “volontari” che gli allenatori hanno reso quasi obbligatori negli ultimi anni, secondo il sindacato. Tretter ha indicato il 2020, quando tutti gli allenamenti fuori stagione sono stati interrotti a causa della pandemia di coronavirus ei giocatori hanno superato il campo di allenamento e la stagione non è peggiorata per l’usura. Ha anche affermato che c’era un numero eccessivo di infortuni durante questi allenamenti fuori stagione che avrebbero potuto essere evitati se gli allenatori non avessero spinto i giocatori così duramente.

In un campionato spietato come la NFL, i giocatori senza posti o ruoli assicurati nel roster – e ce ne sono centinaia – non hanno altra scelta che presentarsi ai minicamp di aprile, maggio e giugno se sperano di vincerne uno. Anche se James aveva un contratto a lungo termine, anche lui aveva qualcosa da dimostrare: ha scelto di non giocare l’anno scorso durante la pandemia, e un infortunio al ginocchio lo ha limitato a sole tre partite nel 2019, la sua prima stagione a Denver dopo cinque con Miami .

Queste priorità in competizione sono un altro promemoria del vasto divario tra i giocatori di alto livello, incluso Brady, che ha sostenuto la spinta del sindacato, ei giocatori molto meno ricchi che occupano la maggior parte dei posti nel roster e sono tipicamente fuori dal campionato dopo solo pochi anni . La campagna del sindacato per ridurre gli infortuni durante la bassa stagione è ammirevole, ma dire ai giocatori di rimanere a casa solleva dubbi su quale offerta stia facendo la NFLPA.

“Potrebbe andare bene per Tom Brady evitare il minicamp, ma non è un esempio rappresentativo di un giocatore di football”, ha detto Brad Sohn, un avvocato che ha rappresentato numerosi giocatori infortunati. “Questo parla a chi il sindacato sta cercando di rappresentare, ai suoi elettori più rumorosi e influenti o a tutti i suoi membri”.

I rapporti di notizie suggeriscono che la percentuale di giocatori alla seconda serie di allenamenti iniziata questa settimana è più alta, segno che i giocatori di classifica stanno avendo dei ripensamenti.

Lewis ha detto che uno dei suoi clienti, Keanu Neal, è andato al minicamp dei Cowboys questa primavera perché voleva impressionare i suoi nuovi capi (ha trascorso i suoi primi cinque anni con i Falcons) e inizia a imparare la sua nuova posizione, linebacker. “Ovviamente gli piacerebbe tornare a casa in Florida con la moglie e il neonato, ma sta cercando di costruire un futuro per loro e il sacrificio di poche settimane ne vale la pena”, ha detto Lewis.

Ross Tucker, un ex guardalinee offensivo, ha detto che ha combattuto per i posti nel roster durante i suoi sette anni di carriera e ha sempre partecipato ad allenamenti fuori stagione perché non ha mai voluto dare a un allenatore un motivo per tagliarlo. “Non c’è modo che avrei danneggiato la mia carriera a causa di una nuova iniziativa NFLPA”, ha detto Tucker, che ha il suo podcast di calcio.

Ma ci sono solo nove settimane di allenamenti fuori stagione, quindi i giocatori rimangono soli per 20 settimane. Tucker ha detto che sapeva che il suo stipendio era a rischio se si fosse infortunato lontano dalla struttura, quindi ha smesso di giocare a basket e sciare mentre era in campionato.

La maggior parte dei giocatori, tuttavia, non ascolta gli avvertimenti, il che è un problema quando il sindacato dice ai suoi membri di considerare di saltare i minicamp, ha detto.

“Stai parlando con ragazzi sulla ventina e molti di loro si sentono invincibili e non stanno leggendo quali sono le regole”, ha detto. “È difficile aiutare ragazzi che non vogliono essere aiutati.”



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