Muore a 74 anni Lee Evans, corridore olimpico che ha protestato contro il razzismo


Lee Evans, il corridore nero americano che vinse due medaglie d’oro ai Giochi olimpici estivi del 1968 a Città del Messico e durante una cerimonia di presentazione indossava un berretto stile Pantera Nera e alzò il pugno per protestare contro il razzismo negli Stati Uniti, è morto mercoledì . Aveva 74 anni.

La sua morte è stata annunciata da Atletica leggera USA, che non diceva dove fosse morto né citava la causa.

Il giornale Le notizie di mercurio a San Jose, in California, dove è cresciuto Evans, ha citato i suoi amici che hanno detto che era morto in un ospedale in Nigeria dopo aver subito un ictus. Evans era un assistente allenatore di pista presso un’accademia sportiva lì gestito dalla stella del calcio nigeriano Secondo Odegbami e ha allenato squadre di atletica africane per molti anni. Il giornale ha citato Odegbami come dicendo che Evans è crollato la scorsa settimana mentre cenava con lui e altri amici.

La protesta di Evans alle Olimpiadi del 1968 ha fatto notizia, ma non è stata quella che ha scioccato il mondo a quei Giochi.

Questa era l’immagine avvincente dei pugni alzati sulla piattaforma dei vincitori da entrambe le medaglie americane dei 200 metri sprint, Tommie Smith (oro) e John Carlos (bronzo), in quello che è stato ampiamente considerato come provocatorio Black Power saluta come “The Star-Spangled Banner ”è stato suonato e bandiere americane sono state innalzate davanti alla folla gremita dello Stadio Olimpico e al pubblico televisivo globale.

Celebrata in libri, film, saggi fotografici e commenti sui diritti civili nel mondo dello sport, la protesta – arrivata in un momento di omicidi, manifestazioni contro la guerra, rivolte urbane e disordini razziali in America, e difesa da Smith e Carlos come “diritti umani salutes “- ha segnato la fine dell’era dell’innocenza ai Giochi Olimpici, che un tempo si pensava avessero trasceso i conflitti nazionali e internazionali.

Evans, uno dei numerosi atleti neri che avevano minacciato di boicottare i Giochi, affrontò un dilemma dopo che Smith e Carlos furono sospesi e poi espulsi a vita dalle Olimpiadi per la loro protesta. Si tormentava sull’opportunità di ritirare le sue due gare programmate: una corsa di 400 metri due giorni dopo e una staffetta a squadre di 1.600 metri tre giorni dopo. Il ritiro, lo sapeva, avrebbe potuto porre fine alla sua carriera di corridore.

Carlos lo ha convinto ad andare avanti, ha detto. E nell’aria rarefatta di Città del Messico, a 7.350 piedi sul livello del mare, ha infranto due record mondiali. Ha vinto il suo primo oro nei 400 metri in 43,86 secondi, un record che durava da 20 anni, e il suo secondo oro ancorando la squadra degli Stati Uniti nella staffetta da 1.600 metri, corso in 2 minuti e 56,16 secondi, un record che è durato per 24 anni.

La corsa dei 400 metri è stata battuta da tre americani: Evans ha preso l’oro, Larry James l’argento e Ron Freeman il bronzo. In seguito, sul palco dei vincitori, tutti e tre ricevettero le medaglie indossando berretti come quelli identificati con le Pantere Nere, e tutti e tre alzarono i pugni, come avevano fatto Smith e Carlos. Ma li hanno abbassati e si sono tolti i berretti quando è stato suonato l’inno nazionale e sono state alzate le bandiere americane.

Quel gesto conciliante è stato preso in considerazione dal Comitato Olimpico Internazionale, che non ha penalizzato o rimproverato i tre velocisti – anche se Evans, in una conferenza stampa dopo la cerimonia, ha detto: “Sento di aver vinto questa medaglia d’oro per i neri negli Stati Uniti. Stati e persone di colore in tutto il mondo. “

Dopo aver vinto la staffetta da 1.600 metri, la squadra americana – Evans, James, Freeman e Vince Matthews – non ha organizzato alcuna manifestazione durante la cerimonia di premiazione, anche se Evans si è rifiutata di stringere la mano a un ufficiale olimpico.

Ma le proteste hanno attraversato le Olimpiadi del 1968, comprese le dichiarazioni di sostegno a Smith e Carlos da parte di altri vincitori di medaglie americani e una decisione dei corridori cubani vittoriosi di inviare le loro medaglie a Stokely Carmichael, l’ex presidente del Comitato di coordinamento non violento degli studenti, che era stato nominato “Primo ministro onorario” del Black Panther Party.

Evans ha continuato a gareggiare in gare di 400 metri dopo i suoi trionfi olimpici del 1968, ma non ha mai più dominato l’evento come aveva fatto a Città del Messico. Ha vinto i campionati nazionali degli Stati Uniti nel 1969 e nel 1972, ma è arrivato quarto nelle prove olimpiche del 1972. Fu selezionato per la staffetta da 1.600 metri ai Giochi di Monaco del 1972, ma gli Stati Uniti non potevano schierare una squadra perché due corridori erano stati sospesi per aver organizzato l’ennesima dimostrazione alle Olimpiadi quattro anni prima.

Evans, che ha allenato squadre di atletica leggera negli Stati Uniti, in Africa e in Medio Oriente per molti anni, è stato inserito nella National Track and Field Hall of Fame degli Stati Uniti a Manhattan nel 1983 e Hall of Fame olimpica degli Stati Uniti a Colorado Springs nel 1989.

Lee Edward Evans è nato il 25 febbraio 1947 a Madera, in California, il maggiore di sette figli di Dayton e Pearlie Mae Evans. Suo padre era un operaio edile. La famiglia si è trasferita a San Jose nel 1962 e in estate raccoglieva il cotone nella San Joaquin Valley. Lee non ha mai dimenticato come un capo del campo li avesse ingannati alle bilance.

“Avevo paura che mandassero via l’intera famiglia, quindi non ho detto nulla”, ha ricordato. “Mi sono sempre vergognato di questo.”

Alla Overfelt High School di San Jose, da cui si è diplomato nel 1966, è diventato un corridore allampanato ma potente. È rimasto imbattuto nella sua carriera liceale e ha vinto le prime quattro gare di Amateur Athletic Union a cui ha partecipato.

Evans è stato un brillante corridore di mezzofondo. Molti di coloro che seguono l’atletica leggera definiscono i 400 metri una gara assassina, che richiede la velocità di un velocista e la resistenza di un corridore di lunga distanza. È fondamentalmente un quarto di miglio al ritmo vertiginoso di una corsa di 100 yard.

Mentre frequentava la San Jose State University, Evans vinse i 400 metri ai Giochi Panamericani del 1967 e ai campionati NCAA del 1968. Lui ei suoi compagni di squadra Smith e Carlos sono diventati seguaci di Harry Edwards, il sociologo dello Stato di San Jose che ha fondato l’Olympic Project for Human Rights. L’organizzazione non è stata in grado di convincere gli atleti neri a boicottare i Giochi di Città del Messico, ma ha ispirato i saluti di pugno e altri gesti di protesta lì.

Evans si è laureato alla San Jose State nel 1970 e dal 1972 al 1974 ha gareggiato nell’International Track Association, un circuito professionale di breve durata. Oltre alla Nigeria, ha poi allenato l’atletica leggera in Camerun, Qatar, Arabia Saudita e altri paesi. È stato assistente allenatore presso l’Università di Washington nel 2000 e 2001 e poi capo allenatore presso l’Università del South Alabama fino al 2008, quando è tornato in Nigeria.

Evans ha avuto un figlio, Keith, da un matrimonio che si è concluso con il divorzio nel 1971. Lui e la sua seconda moglie, Princess, una rifugiata liberiana, speravano di costruire una scuola vicino a Monrovia, in Liberia. Era in California per raccogliere fondi per il progetto nel 2011 quando ha saputo di avere un tumore al cervello. Il tumore è risultato benigno e rimosso.

Le informazioni complete sui sopravvissuti non erano immediatamente disponibili.

La carriera di Evans è stata raccontata nel libro di Frank Murphy “L’ultima protesta: Lee Evans a Città del Messico” (2006).

Nel 2014, Evans è stato bandito dall’allenatore per quattro anni dalla Federazione di atletica leggera della Nigeria per aver dato a una studentessa sostanze che miglioravano le prestazioni che avrebbero potuto essere responsabili del suo fallimento in un test antidoping. Ma nel 2019, apparentemente riabilitato agli occhi dei suoi tanti fan, è apparso sulla televisione nigeriana come un eroe nazionale, presentato come ospite speciale del Parlamento dello sport su NTA, la più grande rete del Paese.

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