Ja Morant sta dimostrando quanto può essere migliore


La palla ha trovato Ja Morant dietro la linea dei 3 punti nel terzo quarto della partita di domenica pomeriggio contro il Golden State. Riconoscendo che il suo difensore più vicino era di stanza nella vernice e non sembrava avere alcuna fretta di lanciargli una mano in faccia, Morant, il playmaker del secondo anno dei Memphis Grizzlies, ha lanciato un 29 piedi che è uscito dal retro del L’orlo.

Morant ha avuto una seconda occhiata pochi secondi dopo a seguito di un rimbalzo offensivo ma con più o meno lo stesso risultato: un’altra tripla errante, un’altra occasione persa, un’altra espressione smunta.

“Devo essere migliore come giocatore”, ha detto Morant dopo la sconfitta per 113-101 dei Grizzlies.

I giocatori del secondo anno a volte vengono trascurati dal pubblico di spettatori di basket. La novità che li accolse come esordienti è svanita. (Ricordi quando i giochi di Zion Williamson erano in visione su appuntamento?) Allo stesso tempo, sono classificati su una scala più severa: sono migliorati? E se no, perché no? La luna di miele è finita. È ora di produrre.

Ma le lezioni non si fermano mai, anche per i più dotati. L’istruttore di Morant durante il fine settimana non era altro che Stephen Curry del Golden State, che sembrava fare di tutto per illustrare il divario che esiste tra prodigi e potenti assicurandosi il titolo di punteggio del campionato con un altro tour de force: 46 punti, nove 3- puntatori e una vittoria che ha dato ai Warriors il seme n. 8 nel round di play-in della Western Conference.

Con la sconfitta, i Grizzlies furono mandati sull’orlo dell’eliminazione. Come testa di serie numero 9, Memphis dovrà vincere un paio di partite nel turno di qualificazione, a partire da mercoledì sera contro i San Antonio Spurs, per avanzare e affrontare la testa di serie Utah Jazz al primo turno del playoff. Non c’è margine di errore, non più, e i riflettori – nel bene e nel male – torneranno su Morant, debuttante dell’anno della scorsa stagione.

“Se tutto va bene, usciamo tutti freschi, pronti per partire”, ha detto.

Alcuni giocatori dicono di ignorare i loro critici. E poi c’è Morant, 21 anni, che non solo riconosce i suoi critici su Twitter ma a volte risponde a loro. La scorsa stagione, dopo che i Grizzlies hanno ottenuto una serie di sconfitte, Morant ha notoriamente chiamato “questo ragazzo che ha twittato” alcune parole dure su di lui. “Quel gioco lì era per lui”, ha detto Morant in un’intervista post partita.

Ma lo è anche Morant esigente di se stesso, e dopo la partita di domenica, ha guardato un box score e ha osservato che aveva tirato 7 su 21 dal campo, di cui 1 su 6 da 3 punti. “Molto inaccettabile”, ha detto.

Era l’ultima partita di una stagione regolare in cui Morant era al centro del piano di gioco difensivo di ogni avversario. Jaren Jackson Jr., il centro titolare dei Grizzlies, è stato messo da parte fino al 21 aprile dopo un intervento chirurgico al ginocchio, e la sua assenza significava che le squadre avversarie avrebbero potuto prestare ancora più attenzione a Morant. Morant ha visto ondate di difensori, ogni notte, e ha comunque prodotto ad un livello elevato, con una media di 19,1 punti e 7,4 assist a partita mentre ha portato Memphis a un record di 38-34.

“Se guardi solo le clip sui social media e i momenti salienti che mostrano in TV, allora avrai una visione ristretta del tipo di giocatore che è”, ha detto Brevin Knight, un ex playmaker che ora lavora come analista per il Trasmissioni televisive dei Grizzlies. “Ma per quelli di noi che lo guardano regolarmente, la domanda prima della stagione era: quanto puoi migliorare tutti gli altri? Sapevi già che era più veloce e più atletico della maggior parte delle persone “.

Knight ha notato un miglioramento nella disponibilità di Morant a penetrare, quindi fermarsi e abbattere i saltatori corti. La scorsa stagione, ha detto Knight, Morant sembrava attaccare il cerchio ogni volta che era possibile, sollevarsi sopra una flottiglia di difensori in post e schiacciarli (o almeno provare a schiacciare) sopra di loro. Infatti, 45,5 per cento dei suoi tentativi di tiro della scorsa stagione provenivano dall’area riservata della vernice. Nel processo, ha detto Knight, Morant stava assorbendo un sacco di contatti.

“Stai iniziando a mettere in gioco un infortunio quando cerchi di arrivare fino al canestro ogni volta”, ha detto Knight.

Da allora Morant è diventato più selettivo sul momento in cui elevarsi per potenziali momenti salienti. In questa stagione, una più modesta 38 per cento dei suoi tentativi di tiro provenivano dall’interno dell’area riservata. E la capacità di Morant di entrare in corsia e quindi esercitare una maggiore discrezione su ciò che vuole fare con la palla ha creato una serie di problemi più sfumati per i difensori.

“Non sanno se andrà fino al canestro o si fermerà subito”, ha detto Knight. “Se i ragazzi salgono di un gradino per difenderlo, ora può esplodere.”

Oppure lascia un pass a un compagno di squadra. Quando Morant ha assemblato uno dei giochi più belli della sua carriera all’inizio di questo mese, finendo con 37 punti e 10 assist in una vittoria 139-135 sui Minnesota Timberwolves, ha praticamente vissuto nella vernice, tentando solo tre colpi da oltre 10 piedi. In segno dei tempi, era ancora quasi offuscato da uno dei debuttanti più avvincenti di questa stagione, Anthony Edwards, che aveva 42 punti tirando 17 su 22 dal campo.

Morant si è recentemente descritto come uno dei primi cinque playmaker del campionato. Ha molta concorrenza. Non gli manca la fiducia.

Ha anche spazio per la crescita, specialmente in difesa, ha detto Knight, dove tende a cercare una finestra per riprendere fiato – una tendenza comune a qualsiasi giovane giocatore che gestisce la maggior parte del carico offensivo della sua squadra.

Ma il buco più grande nel gioco di Morant rimane il suo saltatore esterno. È stato un tiratore da 3 punti leggermente peggiore in questa stagione (30,3%) rispetto alla scorsa stagione (33,5%). E mentre è stato in grado di compensare, in una certa misura, le sue lotte sul perimetro, immagina le possibilità se non avesse bisogno di compensarle affatto. Poteva superare i difensori che si premevano contro di lui e sparare sopra quelli che gli lasciavano troppo spazio. Ha bisogno di diventare solo un po ‘più abile.

C’è solo uno Stephen Curry al mondo, ma Morant ha intravisto come appare quando gli avversari non hanno altra scelta che seguire un marcatore di tutto il mondo dal momento in cui attraversa metà campo.

Dopo la partita di domenica, Morant è tornato su Twitter, questa volta per fare campagna per Curry come giocatore più prezioso del campionato.

“Nessun dibattito”, ha scritto.



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