Tom Wilson è il cattivo principale dell’hockey. O lo è?


L’attaccante Tom Wilson dei Washington Capitals, secondo alcuni suoi colleghi, è una minaccia. Un bullo. Un punk. Un sicario. È spericolato, vizioso, sporco e cattivo per l’hockey. Potrebbe essersi adattato 30 anni fa, ma la sua condotta – controlli illegali e colpi alti, al prezzo di cinque sospensioni nella sua carriera – non ha posto nella NHL attenta alla sicurezza di oggi.

Tom Wilson, secondo altri, è davvero un bravo ragazzo. Un capo. Una forza unificante. Un ottimo compagno di squadra. È premuroso, coscienzioso, attento e bravo negli spogliatoi dei Capitals. Si sarebbe adattato 30 anni fa, ma il suo stile – muscoloso e fisico, con abilità e velocità tra i primi sei – è tanto più ambito ora che i giocatori del campionato tendono a diventare più piccoli e più veloci.

In uno sport brutale pieno di paradossi, nessuno si inclina verso l’estremo più di Wilson, un mucchio di dinamite da 6 piedi 4 e 225 libbre le cui buffonate (o sforzi) sembrano suscitare rabbia (o rispetto) maledettamente vicino a ogni partita. La sua ultima disavventura, una mischia post-fischio con due Rangers il 3 maggio, gli è valsa 14 dei suoi 96 minuti di rigore da leader in questa stagione, una multa massima di $ 5.000 dal dipartimento della sicurezza dei giocatori e indignazione nell’impero dell’hockey per un altro incidente che ha rafforzato la sua posizione di cattivo principale della NHL. Quella sera ha anche segnato un gol e un assist, raggiungendo il maggior numero di punti a partita della sua carriera (0,70).

Mentre Washington si prepara ad aprire i playoff sabato in casa contro i Boston Bruins, la reputazione di Wilson lo insegue come gas di scarico, anche se professa rimorso; anche se altri impegnati in giochi pericolosi o irresponsabili restano indifferenti e impuniti; e anche se ogni altra squadra lo inseguirà subito se si rendesse disponibile, cosa che non farà.

Come ala che può pattinare su una linea con le stelle Alex Ovechkin e Nicklas Backstrom e anche proteggerli, Wilson, 27 anni, è troppo prezioso per i Capitals, che per quasi un decennio sanno quello che pochi sono disposti ad ammettere di lui: lui sfida una facile classificazione.

Tom Wilson era grande. Forse 6 piedi-2, 190 libbre, una corporatura già da professionista, quando a 16 anni è entrato nella Ontario Hockey League nel 2010. “Gli ho stretto la mano la prima volta”, ha detto Danny Vanderwiel, un compagno di squadra dei Plymouth Whalers, ” e pensavo fosse un orso grizzly. “

In competizione per il tempo sul ghiaccio con giocatori più anziani, Wilson sapeva come ottenerlo. Come ha ricordato il portiere Matt Mahalak, in una delle prime partite di Wilson ha pareggiato tre giocatori, ha forzato un turnover, ha tirato in rete, si è aggirato per la bocca della porta per un rimbalzo e si è messo a combattere – tutto nel suo turno di apertura.

“Siamo tutti seduti sulla panchina a guardarci l’un l’altro come, ‘Chi è questo ragazzo?’ Eravamo così eccitati che lui fosse dalla nostra parte e non dall’altra “.

Matt Mahalak, portiere

L’OHL è una delle principali major junior league, ma pochi dei suoi giocatori, se ce ne sono, hanno eguagliato la combinazione di dimensioni, forza e abilità di Wilson. Stupendo a prua, ha capito intuitivamente come si sarebbe svolta una giocata, permettendogli di raggiungere il disco prima del difensore.

“Sembravano quasi un cervo alla luce dei fari e vedevano questo grosso corpo venire verso di loro”, ha detto Brian Sommariva, che all’epoca era l’assistente direttore generale di Plymouth. “Stava prendendo la stessa identica strada che stavano prendendo. La prossima cosa che sai, c’è una grande collisione e un turnover. “

Wilson ha apprezzato quelle grandi collisioni, anche se una in particolare – un colpo netto, ha detto Sommariva, che ha messo fuori combattimento un giocatore più piccolo – lo ha lasciato visibilmente scosso. Nella squadra di Plymouth, i giocatori graffiati per le partite venivano assegnati a tenere traccia delle statistiche, inclusi i colpi, guadagnati quando un giocatore separava un avversario dal disco o lo faceva uscire del tutto dal gioco. Invariabilmente, Wilson ha valutato vicino al massimo.

Ma gli allenatori, intuendo che poteva segnare gol e impostarli, chiedevano di più. Le capitali, che lo ha scelto come numero 16 assoluto nel 2012 per aggiungere un po ‘di forza alla loro formazione, voleva anche quello.

Così a Plymouth, Wilson ha dedicato ulteriore pratica a maneggiare lo stick, pattinare e reindirizzare i colpi, cercando di emulare l’attaccante dei Detroit Red Wings Tomas Holmstrom. La sua produzione è aumentata vertiginosamente, i suoi minuti di rigore sono diminuiti e ha registrato il tempo sull’unità power-play dei Whalers. Quando è scoppiata una rissa, l’allenatore del Plymouth, Mike Vellucci, ha ammonito Wilson per essere stato coinvolto: era troppo importante per perdere per infortunio o squalifica.

Il suo tempo a Plymouth si è concluso con un’abbuffata di gol post-stagione nel 2013: 17 punti (e 41 minuti di penalità) in 12 partite. Dopo appena una settimana nei minori, Wilson si è unito ai Capitals per la partita 5 del loro incontro dei quarti di finale della conferenza contro i Rangers. Sapevano che, a 19 anni, Wilson poteva ingranare sulla loro quarta linea, e lo fece. Ha cliccato ancora meglio con la sua nuova squadra.

Tom Wilson era curioso. Curioso del codice di condotta non scritto, attento a non offendere i veterani con parole e fatti. Curioso dei suoi compagni di squadra, dei loro interessi, delle loro famiglie e dei loro programmi per la cena. Ha fatto domande intelligenti. Ha ascoltato.

“È solo la persona che tutti gli altri vogliono avere intorno. Se sei con un gruppo di cinque persone e tutti i piedi puntano verso una persona perché stanno chiaramente attirando l’attenzione, Tom è quel ragazzo. “

Karl Alzner, compagno di squadra di Wilson a Washington per quattro anni

Karl Alzner ha definito Wilson uno dei due migliori compagni di squadra che avesse mai avuto, a qualsiasi livello – l’attaccante dei Capitals TJ Oshie è l’altro. Nello spogliatoio di Washington, la carismatica benevolenza di Wilson è un moltiplicatore di forza che unisce i giocatori indipendentemente dall’età, dalla nazionalità o dallo stato civile. Difende i compagni di squadra sul ghiaccio e poi si lega a loro. Ai pasti di squadra, è probabile che mangi con i rookie come con le stelle. In viaggio, organizza cene, attento a includere giocatori giovani e nuovi.

“È un importante connettore in quello spogliatoio”, ha detto l’ex vice allenatore Reid Cashman, “e perché è così vicino”.

Cashman è entrato a far parte dello staff dei Capitals nel luglio 2018, un mese dopo che la squadra ha vinto la sua prima Stanley Cup. Era il suo primo lavoro in NHL e per un estraneo la stanza era un po ‘intimidatoria. La squadra era tesa, coerente con la catarsi, e un confine invisibile separava coloro che avevano sollevato il calice da quelli che non l’avevano fatto. Wilson, uno dei primi giocatori a presentarsi, ha facilitato la transizione di Cashman.

Quella stagione, Wilson sarebbe stato nominato da Washington per il King Clancy Memorial Trophy della lega assegnato ogni anno a un giocatore che ha compiuto sforzi umanitari e comunitari eccezionali. Wilson ha lavorato con la Make-A-Wish Foundation, tra gli altri gruppi.

“Buono come un umano, compagno di squadra, persona con cui sono stato”, ha detto Cashman. “E non è un’iperbole.”

Tanto che, continuò Cashman, poteva immaginare Wilson che succedesse a Ovechkin, 35 anni, come capitano di Washington. Quando gli è stato detto questo, Alzner ha accettato – “è il cuore pulsante della squadra” – ma ha offerto un avvertimento. Si chiese se sarebbe successo davvero, a causa della, sai, reputazione di Wilson.

Tom Wilson era odiato. Fin dalla sua stagione da rookie, quando ha arato Brayden Schenn a capofitto contro le assi. Allora il veleno vomitò, come lo fece quando Wilson ha speronato Brian Campbell da dietro, nel 2015. Come ha fatto quando ha picchiato Robert Thomas in ritardo, nel 2017. E solo nove giorni dopo, quando salì a bordo di un indifeso Sammy Blais. E nel 2018 quando la sua spalla colpì la testa di Zach Aston-Reese. Cinque mesi dopo, Wilson ha appiattito Oskar Sundqvist a metà ghiaccio e ha ricevuto una sospensione di 20 partite che sarebbe stata ridotta a 14 ancora significative. Era la sua quarta sospensione in 105 partite.

La totalità della carneficina inflitta da Wilson – nessuno ha accumulato più minuti di penalità nelle ultime otto stagioni, secondo Hockey Reference – ha suscitato critiche da ogni strato dello sport, oltre a tutti gli angoli dei social media. Quando Alzner ha firmato con Montreal prima della stagione 2017-18, i suoi nuovi compagni di squadra hanno chiamato Wilson cose non stampabili. Era suo dovere, ha detto Alzner, cambiare idea, proprio come fa su Twitter, inviando messaggi diretti ai detrattori dicendo che Wilson non è un fuorilegge e che avrebbero comprato la sua maglia se avesse giocato per la loro squadra del cuore. A malincuore, concordano.

Eppure il modello di comportamento di Wilson è inquietante. Il le prove sono convincenti. I video clip hanno un brutto aspetto. Il contatto, in alcuni casi, è indifendibile. È naturale chiedersi perché qualcuno così scrupoloso come Wilson, che ha incontrato il dipartimento della sicurezza dei giocatori della lega e ha promesso di adattarsi, e ha anche espresso preoccupazione per coloro a cui si è infortunato, continua a spingere i limiti. Inoltre, è impossibile assegnare l’intento. Per molti, è molto più semplice fare proclami ampi e distillare Wilson in termini digeribili. Come un cattivo.

“Tutti morirebbero per essere un metro e ottanta ed essere in grado di battere il culo delle persone, ma andrebbero anche a segnare 20 gol, capisci cosa intendo?

Danny Vanderwiel, ex compagno di squadra dei Plymouth Whalers

Nell’hockey, 10 giocatori inseguono un disco più velocemente che possono pattinare, schiantandosi contro qualsiasi cosa si frapponga tra loro e il disco. Uno standard nebuloso distingue ciò che è tollerato da ciò che non lo è, e il minimo spostamento della testa può trasformare un brutto colpo in una frazione di secondo. Wilson ha studiato le sue trasgressioni e ha detto di aver imparato da ogni sospensione.

Dopo il suo successo su Sundqvist, che Cashman ha detto che Wilson ha guardato innumerevoli volte, ha lavorato con due assistenti di Washington, Scott Arniel e Blaine Forsythe, per non guidare con il suo bastone: se il suo bastone è rimasto sul ghiaccio, gli hanno detto, poi le sue braccia e anche i gomiti sarebbero rimasti bassi.

Dopo di che Wilson, giocando duro ma pulito, ha evitato la punizione fino a marzo, quando è stato fermato per sette partite foratura Brandon Carlo di Boston. Poi vennero gli eventi del 3 maggio, quando Wilson colpì due Rangers in avanti, Pavel Buchnevich e Artemi Panarin, e quasi sbatté Panarin, – che era saltato sulla schiena di Wilson – e lo gettò a capofitto sul ghiaccio.

I Rangers, in un comunicato, denunciato L ‘”orribile atto di violenza” di Wilson. Wilson ha contattato Panarin. I Capitals, come hanno fatto molte volte negli ultimi otto anni, hanno ricordato a Wilson di giocare in modo aggressivo ma anche di ricordare che tutti lo stavano guardando.

Tom Wilson era bloccato. Tra il giocatore che la gente pensa che sia e il giocatore che vuole essere. Tra l’era in cui regnava la violenza senza restrizioni e quella in cui le forze dell’ordine sono fuori moda.

“Se riporti Tom Wilson negli anni ’90, all’inizio degli anni ’80, è solo un duro figlio di puttana e nessuno ci pensa due volte. Ma il gioco si è evoluto. “

Stu Grimson, ex tutore della NHL

L’hockey si è davvero evoluto. I combattimenti sono svaniti. Inchinandosi a una serie di fattori: scienza della commozione cerebrale, atteggiamenti progressivi nei confronti della salute e dell’ondata di ex ragazzi duri che sono morti con CTE, la malattia degenerativa del cervello associata a ripetuti colpi alla testa – l’NHL ha emanato regole contro il targeting sopra il collo.

C’è anche una componente finanziaria in gioco: i fan pagano per vedere Connor McDavid, Auston Matthews, Nathan McKinnon abbagliare sul ghiaccio, non perché perdano tempo a causa di un successo approssimativo.

“Sono quelli che generano probabilmente più entrate, e la lega vuole proteggere i loro ragazzi e proteggere il loro marchio”, ha detto Alzner, aggiungendo: “È come se la lega volesse tutte le abilità che hai tu, e poi penseremo solo al resto più tardi. “

Wilson è un valore anomalo in una folla di alfa. Proprio come i quarterback più piccoli e più veloci stanno violando le convenzioni nella NFL, i giocatori più piccoli e più veloci nella NHL hanno alterato l’arte della costruzione del roster. Gli attaccanti potenti, sebbene difficilmente estinti, non popolano più il roster di ogni squadra. Tra i suoi fratelli, Wilson è il più vistoso e uno dei più efficaci.

Estrapolando le statistiche che ha registrato in questa stagione troncata su 82 partite, avrebbe chiuso con 58 punti e 167 minuti di penalità. Solo quattro volte un attaccante ha raggiunto quei numeri negli ultimi 25 anni, secondo Hockey Reference.

“Non amano il fatto che venga sospeso e non amano il fatto che a volte ferisca le persone, ma è così unico, il tipo di giocatore che è”, ha detto Alzner dei Capitals. “Ci sono alcuni ragazzi che potresti probabilmente voltare pagina se non si conformano a ciò che vuole la lega, o ciò che vuole una squadra, ma Tom non è quel ragazzo.”

E così Wilson continua a giocare. In un campionato che preferirebbe giocare diversamente. Per una squadra a cui piace così com’è.



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