Gli studenti di geologia hanno svolto ricerche sul campo con videogiochi durante il Covid. È oscillato

Ad esempio, un’area che una volta era un lago, 330 milioni di anni fa, è ora piena zeppa di fossili di piante e animali. Ci sono anche antiche tracce di pioggia, che hanno fatto piccole rientranze che sono state conservate naturalmente. Alcune di queste impressioni sono allungate in una direzione, che può essere utilizzata per stimare la velocità del vento. Uno studente potrebbe trovare queste impronte di pioggia, esaminarle ad alta risoluzione e poi scrivere qualcosa su come potrebbero essere utilizzate per capire com’era l’atmosfera terrestre allora.

Gli studenti erano coinvolti e la qualità del loro lavoro era simile a quella che gli istruttori avevano visto nelle precedenti stagioni sul campo. “Due dei progetti erano prossimi alla pubblicazione”, afferma Genge.

Normalmente, un istruttore umano sarebbe stato in giro per dare una mano, ma ciò non era possibile con questi mondi di gioco per giocatore singolo. Al loro posto c’era un minuscolo robot volante che seguiva gli studenti, guidandoli verso curiosità geologiche. “Le ho dato una personalità piuttosto sfacciata”, dice Genge. Ha preso in giro gli studenti se sembravano incapaci, e talvolta ha fatto riferimenti a Chris Hemsworth.

L’obiettivo era serio, ma dopotutto era una piattaforma di gioco e Genge e Sutton non potevano resistere a lanciare alcuni diversivi inaspettati. Un precario ciglio della scogliera nella vera Sardegna è diventato, nella versione virtuale, un luogo in cui lanciare gli studenti in mare, dopo di che uno squalo li ha inseguiti mentre nuotavano verso un’isola vicina.

Per la versione successiva, Genge ha trascorso tre settimane nelle Highlands scozzesi, guidando e scattando un sacco di colpi di droni, che ha usato per ricreare il paesaggio intorno al villaggio di Kinlochleven, un’altra destinazione di gite pre-pandemiche. Fece cascate, piantò 30.000 alberi e (in un atto di fedeltà forse inutile alla realtà) popolò le colline di moscerini. Suo figlio Harry fatto gli edifici—Refuges da detti moscerini.

A questo punto, c’era stata un’altra pietra miliare dello sviluppo: Sutton aveva terminato una versione multiplayer del gioco. Tutti gli studenti potrebbero esistere come avatar nello stesso spazio, comunicare con le loro voci, indicare cose, effettuare misurazioni degli orientamenti e dei tipi di roccia e tracciare gruppi di geologia su una mappa. “E ha fatto la differenza”, dice Genge. “All’improvviso è diventato molto più reale.”

Mentre gli studenti attraversavano la regione, compilando le loro mappe geologiche come al solito, gli istruttori controllavano i loro progressi. “Potrei dire che era efficace, perché gli studenti si sono comportati come studenti”, dice Genge. Tutti avevano un quad, “quindi c’era una certa quantità di corse in corso invece di mappare”. Uno studente gli ha inviato un messaggio chiedendogli educatamente come tirare fuori un quad da un albero. E al termine della giornata di lavoro, gli studenti stavano usando la dimensione scozzese digitale per uscire.

In classe, è arrivata un’unità sui meteoriti, una nuova aggiunta al programma. Genge si era preoccupato di come mantenere quelle otto lezioni coinvolgenti durante i periodi di pre-pandemia: il dipartimento aveva solo cinque campioni di meteoriti tra 30 studenti, il che limitava la loro esposizione individuale all’istruzione pratica.

Fortunatamente, i viaggi sul campo virtuali hanno fornito una soluzione ovvia. “In sostanza, abbiamo intrapreso questa avventura spaziale di otto settimane”, afferma Genge.

Dopo una lezione introduttiva sulla distinzione dei meteoriti dalle rocce normali, agli studenti è stato dato un quad e gli è stato detto di trovare meteoriti nascosti in un vasto deserto. Molti dei frammenti provenivano da una singola meteora esplosa nell’atmosfera, disperdendone le parti come pallottole cosmiche di fucili. Gli studenti potrebbero trovare questi frammenti correlati e mettere insieme i pezzi del puzzle?

Mentre conducevano il loro lavoro investigativo, un pianeta con anelli simili a Saturno si alzò lentamente sopra l’orizzonte. Alcuni degli studenti più orientati all’esplorazione si sono allontanati per trovare un cratere da impatto con una navicella spaziale danneggiata all’interno. Mentre esaminavano il relitto, uno studente ha chiesto perché avesse le torrette. “Be ‘, lo spazio è un posto pericoloso”, rispose Genge.

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